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10 de febrero de 2009

Las farmacéuticas y los medicamentos manufacturados en Puerto Rico

Por Nancy Guillén, estudiante graduada en MIT

¿Que nos haríamos en Puerto Rico sin las compañías farmacéuticas que producen aquí sus productos? Probablemente, el desempleo aumentaría en un 15 por ciento, el producto interno bruto de Puerto Rico se reduciría en un 25 por ciento, y mirándolo desde un ángulo positivo, no habría tantos “dimes y diretes”, tales como: “esas compañías vienen aquí a hacerse de chavos y después echan las ganancias a otro sitio, porque aquí, no pagan casi impuestos”.

Aunque esta posibilidad está lejos de la realidad actual, es muy probable que el tamaño de la industria biofarmacéutica en Puerto Rico se reduzca en cierto grado durante los próximos cinco a diez años. Este fenómeno se debe a varios factores que dependen tanto de la situación global del sector y a la situación particular en Puerto Rico.

Los modelos empresariales de las compañías farmacéuticas grandes tradicionales están
basados en el concepto de medicinas “blockbusters”. Ellos gastan cerca de un billón de dólares y tardan de 20 a 15 años en desarrollar una droga que les deja fácilmente cuatro o cinco billones de dólares al año. El proceso de crear una terapia médica es largo, costoso, tedioso y muy regulado. Para que un medicamento sea aprobado por la Administración de Drogas y Alimentos (FDA, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos, la compañía tiene que realizar estudios clínicos para probar que su producto es efectivo contra la condición médica indicada y que es seguro para el uso de la población general.

Por cada droga que es aprobada, hay cientos de otros compuestos que pasan por el proceso de investigación y desarrollo y que luego no son aprobados para uso médico. Durante el proceso, la compañía crea patentes para tener el derecho de ser el proveedor exclusivo del producto final. Esa patente dura 20 años. Una vez se cumple este plazo, otras compañías pueden entrar al mercado y producir un compuesto idéntico al original.

Estas otras compañías proveen lo que se conoce como la versión genérica del producto.

Una vez entran al mercado los medicamentos genéricos, las ganancias que genera el producto original se reducen considerablemente y baja el costo del medicamento al consumidor. Esto se traduce en ahorros para el paciente y las compañías de seguros médicos, a la misma vez que genera pérdidas para las compañías farmacéuticas. Los productos biotecnológicos, cuya producción es más específica y delicada, están mejor protegidos por las patentes, ya que cuando el producto se hace en una facilidad de producción diferente a la original, el producto final no es idéntico al original y, por lo tanto, pueden no tener el mismo efecto clínico.

Sin embargo, existen propuestas de leyes en el Congreso para permitir la producción y venta de productos biosimilares, lo que significa que pudiera haber otras compañías que pueden copiar la base del producto y proveerlo a un costo reducido, a pesar de no ser idénticos al producto biotecnológico original. En Puerto Rico, se producen 19 de las 25 medicinas de más venta en el mundo. Muchas de estas medicinas tienen patentes que van a vencer antes del 2012.

La situación particular de Puerto Rico es muy interesante. Gracias al programa de las 936, Puerto Rico fue capaz de atraer una gran cantidad de compañías farmacéuticas que establecieron instalaciones de manufactura de productos a la Isla. Aún luego de que el programa de las 936 fue terminado, Puerto Rico sigue ofreciendo unas ventajas comparables con otras partes del mundo. Hoy día, Puerto Rico cuenta con una fuerza laboral muy bien adiestrada, una tradición de trabajo enfocado en la calidad y unas instalaciones de infraestructura y comunicación de alto nivel.

Además, el Departamento de Hacienda ofrece incentivos contributivos que permite que estas compañías paguen de cero por ciento hasta un siete por ciento de impuestos sobre las ventas de ciertos productos. Irlanda y Singapur son nuestros competidores más inmediatos dado su localidad para desarrollar proyectos de industrias farmacéuticas y biotecnológicas. Estos dos países ofrecen incentivos similares, pero Puerto Rico está perdiendo su competitividad. La incertidumbre política, los altos costos de energía y la falta de colaboradores en investigación científica ponen a Puerto Rico en una situación un tanto difícil al momento de atraer nuevos proyectos a las fábricas de medicamentos locales.

La realidad es que la economía de Puerto Rico depende, en gran medida, de las industrias farmacéuticas, biotecnológicas y de dispositivos médicos. No podemos pasar por alto la importancia de estas industrias y reconocer que podemos trabajar para mejorar la competitividad de Puerto Rico en la economía global enfocándonos en nuestras fortalezas y en las ventajas que podamos ofrecer. Dada la crisis fiscal y económica que la Isla está pasando, es importante asegurar nuestra posición líder en el sector de manufactura de medicamentos y expander las capacidades para que en un futuro cercano sea posible que todo el proceso de creación de medicamentos, desde la investigación primaria, hasta el empaque, se pueda realizar en Puerto Rico.

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