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Muchos de nosotros hemos fantaseado con la idea de ver cómo era la Tierra durante la era de los dinosaurios. Hoy, gracias a la Paleo-Tierra Visible, un proyecto del Laboratorio de Habitabilidad Planetaria de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo, podemos hacerlo.

La Paleo-Tierra Visible es una colección de imágenes única en el mundo que representa, de manera fotorrealista, el aspecto de la Tierra según vista desde el espacio en los últimos 750 millones de años.

Las representaciones que componen esta colección fueron generadas a mano y por computadoras, combinando imágenes de satélite recopiladas por la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, por sus siglas en inglés) con reconstrucciones paleogeográficas generadas por los doctores Ronald Blakey de la Universidad del Norte de Arizona y Christopher Scotese, de la Universidad de Texas en Arlington.

Al observar estas imágenes podemos apreciar cómo cambiaron la superficie terrestre, la vegetación, los océanos y las capas de hielo de nuestro planeta a través del tiempo.

Ellas nos embarcan en un viaje a través del tiempo. En esta travesía podemos ver una representación de la Tierra hace 650 millones de años, tiempo durante el cual evolucionaron los primeros organismos multicelulares. También visitamos a Pangea, el supercontinente por el que se pasearon los dinosaurios y que existió hace 250 millones de años, antes de que los movimientos de las placas tectónicas crearan los continentes que conocemos hoy en día.

Más allá de ser una colección de impresionantes imágenes, la Paleo-Tierra Visible nos ayuda a entender la evolución de la vida, la geografía, y el clima de nuestro planeta. Por ejemplo, si nuestro planeta hoy día tuviese cuatro continentes en lugar de siete, la circulación de los océanos sería distinta y a la vez nuestro clima sería diferente.

Las imágenes de la Paleo-Tierra proveen a los científicos herramientas para entender mejor cómo se desarrolló y evolucionó la habitabilidad, que es la capacidad de sostener vida, de la Tierra. Esta información ayuda a que los científicos puedan comprender y generar mejores modelos del impacto de fenómenos como el calentamiento global sobre nuestros océanos y nuestro clima y, por tanto, sobre la habitabilidad de nuestro planeta.

Si los científicos tienen un mayor entendimiento de cómo evolucionaron los patrones de habitabilidad de la Tierra, pueden usarlo como un marco de referencia para cómo podría desarrollarse la habitabilidad en otros planetas, ayudando así a la búsqueda de otros cuerpos astronómicos habitables en el sistema solar.

La colección de imágenes de la Paleo-Tierra Visible está disponible en la página del Laboratorio de Habitabilidad Planetaria (http://phl.upra.edu) para que científicos, educadores y ciudadanos del mundo puedan disfrutarlas.

Gracias al arduo trabajo del profesor y astrobiólogo Abel Méndez y su equipo de talentosos estudiantes subgraduados Zuleyka González, Sophy Jiménez, Karla Bracero y Wilfredo Pérez la comunidad científica internacional cuenta con un inigualable recurso que sin duda los ayudará en sus investigaciones.

El proyecto de la Paleo-Tierra Visible es tremendo ejemplo de que en Puerto Rico se hace ciencia de calibre mundial para el beneficio de la humanidad. ¡De aquí, pa’l mundo!

La autora es candidata doctoral en neurociencias en la Escuela de Medicina de Harvard y miembro de Ciencia Puerto Rico - www.cienciapr.org


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