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Más de un millar de planetas que orbitan a otras estrellas similares a la nuestra, el Sol, han sido descubiertos hasta el presente por lo que cada vez estamos más cerca de detectar un planeta parecido a la Tierra, informó la Sociedad de Astronomía del Caribe (SAC).

La entidad educativa señaló que hasta el lunes se conocían 999 planetas extrasolares, pero ya el martes la cifra de planetas que orbitan a otras estrellas aumentó a 1,010.

La organización destacó que la detección de planetas fuera de nuestro sistema solar comenzó precisamente desde Puerto Rico, cuando en el año 1992 se detectaron los primeros planetas extrasolares desde el Observatorio de Arecibo.

Entre los más de 1,000 planetas conocidos hasta el presente se encuentran 12 que pudieran ser potencialmente habitables, debido a que orbitan a su estrella a la distancia ideal como para poder sustentar agua líquida, explicó el profesor Abel Méndez, del Laboratorio de Habitabilidad Planetaria en el Recinto de Arecibo de la Universidad de Puerto Rico.

Mendez señaló que la cifra de planetas extrasolares detectados seguirá aumentando con más frecuencia y adelantó que divulgará nuevos detalles de estos planetas en una conferencia a realizarse en el Observatorio de Arecibo el 9 de noviembre.


Viajes tomarían miles de años

La SAC aclaró que contrario a lo que muchos pensarían, la búsqueda de planetas habitables alrededor de otras estrellas no significa que estemos en busca de otro planeta al cual pudieramos visitar o colonizar.

"Muchos cuestionan si el objetivo es visitar o intentar mudarnos a otros planetas y lo hacen desconociendo las enormes distancias que hay entre la Tierra y esos planetas extrasolares", dijo la entidad educativa. Ilustró como ejemplo al planeta recientemente detectado alrededor de Alfa Centauri, la estrella más cercana al Sol, a una distancia de 4.2 años-luz, es decir 25.2 trillones de millas.

"Con la tecnología actual es imposible visitar otras estrellas debido a las enormes distancias", dijo la SAC al señalar que naves como los recientemente retirados transbordadores espaciales alcanzan velocidades de 17,000 millas por hora. 

"Viajando a esa velocidad con un gigantesco tanque de combustible nos tomaría 169,121 años en llegar hasta Alfa Centauri, y apenas estamos hablando de la estrella más cercana (después del Sol)", explicó la organización educativa.

La nave espacial más rápida lanzada hasta el presente esla "Nuevos Horizontes", que va en camino al planeta enano Plutón viajando a 36,000 millas por hora. Se anticipa que pasará cerca de Plutón en verano del 2015. "Si pudiéramos continuar viajando a 36,000 millas por hora hacia Alfa Centauri nos tomaría 79,863 años en llegar", estimó la SAC.

"De modo que el objetivo de esa búsqueda no es visitar esos planetas, sino para poder comprender cuán común es la formación de planetas alrededor de otras estrellas como el Sol y cuán común es la existencia de planetas potencialmente habitables. Esto nos permitirá entender mejor nuestra posición en el enorme universo", indicó la organización. 

Basado en la tendencia de los hallazgos logrados a través del Telescopio Espacial Kepler, los científicos estiman que tan sólo en nuestra galaxia, la Vía Láctea, pudiera haber cerca de 17 billones de planetas del tamaño de la Tierra. ¿Habrá vida en algunos?  

"Viendo estos números, es muy probable que sí, aunque las enormes distancias nos separan. Pero hasta que no tengamos la evidencia científica, es algo que no podemos afirmar", concluyó la entidad educativa.


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