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4 de enero de 2014
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Cuna de 'Poetas' y de peloteros

Aunque ha dado a otros atletas, el municipio sureño se desvive por el béisbol y por su equipo de la Doble A

 

Por Antolín Maldonado Ríos / arios@elnuevodia.com

José 'Palillo' Santiago, exlanzador de Grandes Ligas oriundo de Juana Díaz. (Archivo)

Hablar de Juana Díaz es hablar de béisbol en lo que a deporte se refiere, y la mejor muestra es que entre los atletas más grandes que ha dado este municipio sureño, la mayoría han sido peloteros.

No se pueden pasar por alto los Poetas, el equipo de la pelota Doble A que figura como uno de los más ganadores en la historia del Béisbol Superior aficionado con seis títulos a su haber.

Cuatro juanadinos llegaron hasta el más alto nivel, el béisbol de Grandes Ligas, y dos de ellos incluso llegaron al escenario de la Serie Mundial. El exlanzador José ‘Palillo’ Santiago lo hizo en el Clásico de Otoño de 1967 cuando sus Medias Rojas de Boston enfrentaron a los Cardenales de San Luis, perdiendo en siete juegos.

Siempre es recordada la anécdota de Santiago, responsable de abrir el primer juego de dicha Serie Mundial por los Medias Rojas, y quien tuvo un duelo de pitcheo contra el legendario Bob Gibson. Gibson se llevó eventualmente el triunfo 2-1, pero la única carrera que le marcaron los Medias Rojas fue producto de un batazo de cuadrangular de Santiago en la tarcera entrada, para empatar el marcador 1-1.

Otros juanadinos que llegaron a las mayores fueron el exjardinero Ángel ‘Cookie’ Mangual, ganador de tres anillos de Serie Mundial con los Atléticos de Oakland, Carlos Bernier y Ramón ‘Wito’ Conde.

“No fue una trayectoria fácil, a pesar de que mi padre era comerciante y estábamos muy bien económicamente”, recordó Santiago, quien mencionó que aunque su padre ayudaba a sus equipos comprándole guantes, bates y bolas, en un principio no tenían dinero para uniformes, y jugaban en sus años mozos, ante la ausencia de un parque en su barrio Lomas de Juana Díaz, en un terreno aledaño a un río, donde pastaban las vacas y los caballos.

“No había manera que la bola no se perdiera en el río cuando se bateaba un foul”, dijo riendo Palillo, quien también relató la odisea para obtener su primer uniforme.

“Fuimos a una panadería que se llamaba Domingo Ramos. Le pedí que si nos podía regalar de los sacos de harina, para hacer algunos uniformes, y nos los dio. Se lavaron como 80 veces pero nunca pudimos borrarle donde decía Panadería Domingo Ramos. Y la anécdota es que, en el área de las ‘pompis’, en una decía Panadería Domingo Ramos y en la otra, 75 libras netas”.

Santiago, quien debutó con Kansas City en Grandes Ligas, llegó a Boston en 1966 y un año después llegó a la Serie Mundial. “Fue una de las cosas más grandes que me han pasado. Ese tropel de cosas que viví cuando joven, vinieron a mi mente. ¿Cómo iba yo a pensar que iba a estar en ese escenario? ¿Cuántas estrellas de Grandes Ligas no han llegado a una Serie Mundial, y este jibarito de Juana Díaz, estar en una...?”

Pero aparte de sus estrellas de Grandes Ligas, Juana Díaz se desvive por sus Poetas, que como recuerda el veterano periodista deportivo Pedro Carlos Lugo, es un equipo que sale del ‘Team Jacagua’ de la década de 1920. “Juana Díaz fue el único equipo que ganó tres campeonatos en esa época (década de 1950), en los albores de la Doble A. Habían buenos atletas de pista y campo, pero eran deportes de temporada, y el béisbol era todo el año”.

Lugo recordó también al exvelocista Ramón Luis Vega, que en los Juegos Panamericanos de Chicago 1959, llegó a finales en el evento de 200 metros.

“A Wito Conde se lo llevó Cefo (Conde, su padre) para Coamo, y luego decían que jugaba porque era hijo de Cefo, pero en el 51 fue uno de los héroes de Puerto Rico en el Campeonato Mundial de béisbol amateur en Ciudad México”, dijo Lugo.

Otras figuras del deporte juanadino han sido el pelotero Ramón ‘Meleto’ Ortiz, el boxeador Cesar Seda, hijo, y el dirigente de baloncesto José ‘Pepo’ Martínez, quien lleva dos campeonatos y un premio de Dirigente del Año en México.

"Andrés Cruz fue el primero en llegar a los 500 hits en la Doble A, y fue campeón bate en la Liga. Tiene el récord de 11 hits consecutivos, y fue campeón de bateo de un Campeonato Mundial de béisbol aficionado en Cartagena en 1965", destacó Uriarte sobre otros de los grandes peloteros de Juana Díaz.

Por su parte Radamés Torrres, fue apoderado de los Poetas por 30 años.

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