Vicente Feliciano

Tribuna invitada

Por Vicente Feliciano
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Ya se ven las señales de la turbulencia económica

Existe consenso entre economistas de que durante el año fiscal 2017-2018, Puerto Rico experimentará una reducción en la actividad económica como resultado de las medidas de austeridad a ser implantadas para atender la crisis fiscal. Las primeras señales de contracción ya se están observando y todavía no comienza el ajuste del presupuesto que inicia en julio.

La generación de electricidad entre enero y abril 2017 se sitúa en negativo 5% comparado con el mismo período en 2016. Este resultado tiene dos posibles explicaciones. La primera es que en Puerto Rico, este año estemos disfrutando de meses inusualmente frescos. La segunda, y más probable, es que la contracción económica está siendo más aguda de lo que se piensa.

Todavía no se han dado ajustes como sería el aumento en el costo de la electricidad producto del acuerdo de restructuración de deuda. Sin embargo, ya en febrero de 2017 el costo de electricidad alcanzó 23 centavos el kilovatio por hora, 34% más que los 17 centavos el kilovatio por hora que se pagaba en febrero de 2016.

El índice de manufactura lleva varios meses en negativo. A manera de ejemplo, el consumo de electricidad industrial en febrero 2017 fue 7% menor que en el mismo mes en 2016. El alto costo de la electricidad reduce la competitividad de la manufactura. Un cierre de una farmacéutica puede dar al traste con las proyecciones de recaudos del Plan Fiscal por la importancia de los impuestos pagados por esta industria al Fondo General.

Las ventas de autos comenzaron en 2017 creciendo 10% entre los meses de enero a marzo. Pero durante abril y mayo, la caída fue de 8%.

La contribución por Impuesto sobre la Venta y el Uso (IVU) registró un aumento de 8% durante los meses de agosto 2016 a febrero de 2017. No es que las tiendas de repente se abarrotaron de gente, sino que medidas como el comienzo del cobro de ese impuesto en los muelles y los embargos del Departamento de Hacienda a establecimientos incrementaron el porcentaje de captación. Durante marzo y abril de 2017, los recaudos del IVU se mantuvieron constantes con respecto al año anterior a pesar de la mejor captación.

Por primera vez, en junio 2017, los bonos COFINA no pagaron intereses. Someter a COFINA a la quiebra fue una medida acertada. Sin embargo, eso no quita que tenga un impacto negativo en el corto plazo resultado de la reducción en el ingreso de los bonistas. Para mantener niveles de liquidez aceptables, Hacienda está retrasando pagos a proveedores y la devolución de reintegros a contribuyentes. Nuevamente, esta acción acertada tiene el efecto de contraer la economía en el corto plazo.

Todo esto está sucediendo antes del impacto del presupuesto 2017-2018. Por ejemplo, a miles de empleados transitorios no se le renovarán sus contratos. A los estudiantes de la Universidad de Puerto Rico les espera un aumento significativo cuando comiencen a tramitar sus matrículas para el semestre que inicia en agosto. A quienes compran por internet pronto les van a llegar reclamaciones de arbitrios por parte de Hacienda y ya los fumadores están pagando más por sus cigarrillos.

La apuesta del País es que este sacrificio en el corto plazo será recompensado por una recuperación económica en el mediano plazo. Mientras tanto, como dicen en los aviones, amárrense los cinturones que vamos a atravesar un tramo turbulento.

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