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Ben Simmons, de los Sixers, y Kyle Lowry, de los Raptors. (AP)

La serie de segunda ronda que comenzará esta noche entre los Raptors de Toronto y los Sixers de Filadelfia, una de las semifinales de la Conferencia del Este, marcará la primera vez desde 2001 que estos dos equipos se enfrentan en una serie de playoffs.

En este duelo, se medirán unos Raptors que siguen intentando demostrar que pueden ser exitosos en esta etapa de la campaña luego de varios años de fracaso, contra unos Sixers que se han convertido en contendores en la postemporada nuevamente desde el pasado año al presente.

La serie tendrá sus primeros dos partidos en el Scotiabank Arena de Toronto, hoy y el lunes.

Los Sixers están convencidos de que pueden competir no solo por avanzar a la final de su conferencia y ganarla, sino también por ganar el título en la final de la NBA.

“Eso es lo que pensamos”, dijo a NBC Sports al concluir la pasada serie, el centro de los Sixers Joel Embiid, quien promedió 24.8 puntos y 13.5 rebotes en primera ronda contra a los Nets de Brooklyn, al que dominaron 4-1. “Creemos que podemos ganarlo todo. Obviamente va a requerir mucho. Tienes grandes equipos en la liga. Estamos por enfrentar a uno de esos, y no sé cuál va a ser el próximo entre Milwaukee y Boston”.

Pero estos Raptors son un equipo muy distinto al que jugó en los playoffs de 2018. Sumaron a su plantilla en el tiempo muerto al alero Kahwi Leonard en el cambio con San Antonio por DeMar DeRozan, y en la fecha límite para transacciones al pívot español Marc Gasol.

Toronto viene de dominar 4-1 su serie de primera ronda de playoffs al Magic de Orlando, pero la mejor manera quizás de medir el impacto de esos dos jugadores en el equipo está en lo que han hecho contra los Sixers en temporada regular.

Los Raptors y los Sixers se enfrentaron cuatro veces en la fase regular y Toronto dominó la serie 3-1. Y fue Leonard la gran diferencia para los Raptors aunque jugó en tres de los encuentros. En el partido en que no vio acción Leonard, Filadelfia venció a Toronto. Pero el alero anotó 31 y 36 puntos respectivamente en los primeros dos partidos. Terminó promediando contra Filadelfia 30.3 puntos por juego con 7.7 rebotes, 2.7 asistencias, y 4.0 cortes de balón. Además tiró para un 48% de campo y un 50% específicamente desde el área de tres puntos.

En el caso de Gasol, este no vio acción en ninguno de los partidos en uniforme de Toronto contra Filadelfia. Pero mientras estuvo con Memphis se midió este año dos veces a los Sixers, anotando 15.0 puntos por juego con 8.0 rebotes y 4.5 asistencias.

Gasol y el centro de Filadelfia, Joel Embiid se han enfrentado cinco veces en su carrera según el portal de la liga, NBA.com, y el español ha frenado al gigante de los Sixers en 14 puntos por juego, con un pobre porcentaje de tiro de 34.4.

“Ambos (equipos) hemos tenido muchos cambios a lo largo del año”, expresó el delantero de Toronto, Pascal Siakam. “Definitivamente se siente diferente. Se siente como si fuera la primera vez que nos vamos a enfrentar”.

Pero no es la primera vez. Toronto ha ganado 21 de 24 enfrentamientos en la historia entre ambas franquicias, incluyendo el 3-1 de esta campaña. Sin embargo, la postemporada es un escenario distinto y ambos equipos lo saben. Además, las plantillas actuales de ambos clubes no se han cruzado lo suficiente.

"Nunca los habíamos enfrentado con el equipo que tenemos ahora”, aclaró el dirigente de los Sixers, Brett Brown, como queriendo restar peso al récord de Toronto contra su equipo.

Los Sixers, tienen lo suyo también. Y Embiid, sin duda perfila como uno de los jugadores que pueden ser la gran figura de la serie. Promedió en la fase regular 26.3 puntos por juego contra Toronto, con 11.8 rebotes, 3.0 asistencias y casi dos tapones.

Los Sixers también tienen en su armador Ben Simmons a otro pilar, que ante los Raptors tuvo medias importantes con 16.3 puntos, 9.3 rebotes y 8.8 asistencias, además de un impresionante 63% en tiros de campo. No obstante, tuvo 6.3 pérdidas de balón (turnovers) por partido, incluyendo 11 en el primer duelo.

Aunque las estadísticas colectivas de la serie particular entre ambos equipos no reflejan una gran diferencia en el promedio, los cuatro partidos se decidieron por marcador abierto. En promedio la diferencia entre ambos equipos fue de 16 puntos. El juego más abierto fue el que los Sixers ganaron 126-101, y el más cerrado el segundo de la serie, que concluyó 113-102 en favor de Toronto. Los tres triunfos de los Raptors se dieron con un margen promedio de 13.3 puntos.


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