Los jugadores de la selección de Panamá saludan al público tras un reciente partido amistoso. Los canaleros jugarán su primera Copa Mundial. (horizontal-x3)
Los jugadores de la selección de Panamá saludan al público tras un reciente partido amistoso. Los canaleros jugarán su primera Copa Mundial. (AP)

Entre las 32 selecciones que estarán activas en la Copa Mundial de fútbol que inicia el jueves, hay múltiples ejemplos de países que Puerto Rico podría emular si algún día aspira a jugar en este torneo.

Sin embargo, quizás ningún equipo podría brindar un mayor referente que Panamá, que en Rusia disputará su primera Copa Mundial en su historia. Los canaleros no solo comparten la misma confederación de Puerto Rico -la Concacaf-, sino que son países similares en idioma, población y hasta afición deportiva.

Panamá, con poco más de cuatromillones de habitantes, se ha considerado históricamente como un país beisbolero, del cual han salido figuras como Rod Carew y Mariano Rivera. Pero ahora, el país centroamericano se ha volcado con el fútbol.

“El deporte rey es el béisbol. De hecho, hay una mayor organización para la promoción y el desarrollo de ese deporte” compartió el periodista panameño Juan Zamorano, de la agencia de noticias Prensa Asociada, en conversación telefónica con El Nuevo Día desde Panamá.

“Pero, el deporte de masas, en este momento, es el fútbol. Hay una expectativa, una euforia enorme con la participación en Rusia. En los últimos años, me atrevo a decir que los panameños están con muchas más ganas de ver lo que está haciendo la selección de fútbol. Y a eso le tienes que sumar los recientes fiascos de la selección de béisbol, que ni siquiera ha podido clasificarse a los últimos dos Clásicos Mundiales”, abundó Zamorano.

Panamá se clasificó al Mundial de fútbol al terminar en la tercera posición de la ronda final de la Concacaf, conocida como el hexagonal. Los canaleros terminaron la fase con récord de tres victorias, cuatro empates y tres derrotas, superando a selecciones con experiencia mundialista como Honduras, Estados Unidos y Trinidad y Tobago.

En Rusia, los canaleros jugarán en el Grupo G ante Bélgica, Túnez e Inglaterra.

La liga local como empuje

La clasificación de Panamá al Mundial fue catalogada como ejemplo a seguir para Puerto Rico por el presidente de la Concacaf, el canadiense Víctor Montagliani, en una visita que realizó a la isla a inicios de mayo.

“Tenemos a Panamá, que fue también un país de béisbol, y ahora es de fútbol”, presumió Montagliani en conversación con El Nuevo Día en esa visita. “(Hay que) tener una liga. Con eso, cambia muchísimo. Con la liga, tienes jugadores que también salen del país”, dijo el también vicepresidente de la FIFA.

Y ese, precisamente, fue uno de los grandes empujes del fútbol panameño. La actual Liga Panameña de Fútbol se fundó en el 1988 bajo el nombre de Asociación Nacional Pro Fútbol, y actualmente cuenta con diez equipos.

“La liga tomó un poco de auge en la última década. Se le comenzó a apoyar mucho más, comenzó a atraer a la publicidad y el apoyo de algunas empresas. Al la liga recibir más inversión, eso ayudó mucho al desarrollo de los jugadores. Eso dio a lugar para que los jugadores fueran vistos por otros países vecinos. Muchos fueron contratados en Colombia y otras ligas centroamericanas. El que estos jugadores salieran a otros clubes de Centroamérica ayudó a que la selección fuese aumentando sus posibilidades en la región”, relató Zamorano.

Un vistazo a la convocatoria de 23 futbolistas de Panamá al Mundial arroja que la mayoría, 10 de ellos, están activos en ligas centroamericanas o sudamericanas, seis en la Major League Soccer estadounidense, cuatro en Europa y tres en la Liga Nacional Panameña.

En el caso de la isla, la Puerto Rico Soccer League intentó establecerse como una liga profesional entre el 2008 y el 2011. Pero sus clubes sufrieron graves problemas económicos y la liga optó por continuar como aficionada. Actualmente, el torneo avalado por la Federación Puertorriqueña de Fútbol (FPF) es la Liga Nacional de Fútbol. De hecho, la FPF anunció el pasado domingo que prepara la temporada 2018-2019 para extenderse de septiembre y mayo, y que hay interés de unos 14 clubes en unirse.

Ayuda del gobierno

Además de la liga local, el fútbol panameño también recibió un empuje por parte del gobierno, específicamente bajo la presidencia de Martín Torrijos, quien ocupó la oficina del 2004 al 2009. Bajo su mandato, se amplió y se remodeló el Estadio Rommel Fernández de Ciudad de Panamá, actual hogar de la selección nacional.

Además, se construyeron más canchas de fútbol en los espacios aledaños a la instalación. Parte del dinero para las nuevas canchas de fútbol en Panamá vino por parte del Proyecto Gol de la FIFA, un programa en el cual el ente rector del fútbol financia construcción de instalaciones en países no muy desarrollados en el balompié.

En Puerto Rico, tras más de una década de no poder encontrar un lugar para invertir este dinero, la FPF finalmente comenzó la construcción este año de su Proyecto Gol en la Playa de Añasco.

Zamorano también recordó cómo la construcción de canchas de fútbol en comunidades de pocos recursos le dieron un auge al llamado Mundial del Barrio, un torneo que se celebra durante las vacaciones escolares de los estudiantes.

“De ese mundialito del barrio han salido algunos de los jugadores de la selección adulta, incluyendo a Alberto Quintero. Es un volante súper talentoso, y ese chico salió de ese mundialito. Así que eso podría ser un indicativo de que este tipo de proyecto, por más pequeño que sea, ha rendido frutos”, apuntó el periodista panameño.


💬Ver 0 comentarios