Juan Vélez (izquierda) es uno de los veteranos convocados para la Liga de Naciones. (Archivo / El Nuevo Día) (semisquare-x3)
Juan Vélez (izquierda) es uno de los veteranos convocados para la Liga de Naciones. (Archivo / El Nuevo Día)

La Selección Nacional de fútbol masculino inicia hoy su recorrido en la nueva Liga de Naciones de la Concacaf con una visita a su similar de San Cristóbal y Nieves.

Para Puerto Rico, el partido no solo significa su debut en el torneo, sino también el primer juego bajo la dirección técnica del hondureño Amado Guevara. El encuentro está pautado para las 8:00 p.m. en el Warner Park Stadium en la ciudad de Basseterre.

La Liga de Naciones arrancó esta semana como un torneo ideado para sustituir los amistosos en las llamadas “fechas FIFAs”, días en los que todos los clubes del mundo están obligados a ceder a los jugadores convocados por sus respectivas selecciones nacionales.

Históricamente, Puerto Rico no ha aprovechado de manera consistente las fechas disponibles para los amistosos, pero la Liga de Naciones le dará una mayor cantidad de partidos oficiales para disputar.

El partido de esta noche será el primero de cuatro que tendrá Puerto Rico como parte de la ronda clasificatoria de la Liga de Naciones. Un total de 34 selecciones de la región estarán activas en las clasificatorias y jugarán cuatro partidos cada uno. Luego que cada selección dispute sus cuatro partidos, la tabla de posiciones decidirá los equipos que irán a la Liga A, Liga B y Liga C del torneo. Los primeros seis irán a la Liga A, del 7 al 22 irán al B y el resto estará en el C. Los seis equipos que participaron en el hexagonal final de la Concacaf clasificatorio al Mundial 2018 ya están en el Grupo A, considerado la primera división del certamen: Estados Unidos, Panamá, Honduras, Costa Rica, México y Trinidad y Tobago.

Tras enfrentar a San Cristóbal y Nieves, Puerto Rico tiene partidos calendarizados ante Martinica (15 de octubre) en Bayamón, Belice (16 de noviembre) de visita y Granada (24 de marzo de 2019), también de local.

Para la Selección Nacional adulta masculina, el partido de esta noche será el primero en fecha FIFA desde un amistoso disputado el 13 de junio de 2017 ante Indonesia, que acabó 0-0.

Como preparación para esta noche, el conjunto boricua disputó un fogueo el miércoles en República Dominicana ante el Atlético de San Francisco de Macorís, empatando 4-4 en un duelo que se dividió en tres periodos de media hora.

Hay muy buenas sensaciones. Hay muchas caras nuevas y un nuevo cuerpo técnico; también una buena combinación de los veteranos con los nuevos. Estoy seguro que nos irá bien”, expresó el defensor Juan “Juancho” Vélez en entrevista telefónica con El Nuevo Día.

Contentos con Guevara

Vélez, uno de los capitanes del grupo junto a los veteranos Héctor “Pito” Ramos y Andrés Cabrero, elogió la labor de Guevara en sus primeros meses al frente de la Selección.

Guevara, un excapitán de la selección hondureña que jugó en la Copa Mundial de Sudáfrica 2010, comenzó a entrenar la Selección incluso antes de firmar su contrato con la Federación Puertorriqueña de Fútbol.

Con los jugadores que ya estaban en la isla, entrenó por alrededor de ocho semanas.

“(Guevara) es un entrenador que le gusta que tengamos la pelota. También ha enfatizado mucho en los conceptos defensivos, en la unión, en mantener un bloque compacto. Nosotros, por naturaleza, somos jugadores atrevidos, que nos gusta mantener la pelota. El profe lo ha entendido bien”, apuntó Vélez.

Empate la última vez

Puerto Rico llega al partido de esta noche como la selección 173 del mundo, mientras que San Cristóbal y Nieves es 135. La última vez que ambas selecciones se enfrentaron fue en el 2011 como parte de las eliminatorias del Mundial de Brasil 2014, encuentro que terminó en un empate, 0-0, en Basseterre.

“Amado y el cuerpo técnico lo tienen bien estudiado. Han hecho un excelente trabajo. Esperamos un rival que nos dé el espacio para jugar. Tendremos que aprovechar esos espacios y, lo más importante, es ser contundentes. No es cuestión de llegar tanto a la portería, es ser contundentes. Eso es importante en un torneo corto, anotar goles y ganar, aprovechar las oportunidades”, sentenció Vélez.


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