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Los Juegos Panamericanos de San Juan 1979 fueron inaugurados  en el estadio Hiram Bithorn. A la izquierda, Charlie Bermúdez, quien fue el abanderado de la delegación puertorriqueña. (horizontal-x3)
Los Juegos Panamericanos de San Juan 1979 fueron inaugurados en el estadio Hiram Bithorn. A la izquierda, Charlie Bermúdez, quien fue el abanderado de la delegación puertorriqueña. (Archivo)

Los Juegos Panamericanos del 1979 que se llevaron a cabo en San Juan fueron, en su momento, los más grandiosos celebrados en la historia a nivel continental.

Si bien es cierto que localmente la isla vivió momentos históricos antes y durante la celebración de los Juegos, fueron algunos de sus estelares participantes los que les dieron luz y color a esta competencia, que cumplió el pasado sábado 38 años de vida deportiva.

En la edición panamericana sanjuanera participaron 3,700 atletas de 34 países en unas 22 disciplinas deportivas. Dieciocho países cargaron con al menos una presea, y fue Estados Unidos el ganador de los Juegos con 266 medallas (126 oro-95 plata-45 bronce), Cuba fue segundo con 145 metales (64 oro-47 plata-34 bronce) y Canadá tercero con 138 preseas (24 oro-43 plata-71 bronce). Se impusieron, además, varias marcas mundiales.

Puerto Rico finalizó séptimo con 21 medallas (2 oro-9 plata-10 bronce).

Mientras, algunos de los grandes atletas que participaron aquí fueron Carl Lewis, Joao Carlos Oliveira, Jesús Vassallo, Isaiah Thomas, Ralph Sampson, Silvio Leonard, Alberto Juantorena, Terry Francona, Mike Gallego, Cynthia Woodhead, Oscar Schmidt, Marcel de Souza, Frank Shorter, Renaldo Nehemiah, Alejandro Casanas, Jabao Herrera, Greg Louganis, Carlos Girón, Marcos Abdala, Daniel Núñez, Michael McCallum, María Caridad Colón, Teófilo Stevenson, Evelyn Ashford, Daniel Bautista, Merry Decker, Armando Capiró, Luis Casanova, Jesús ‘Motora’ Feliciano y Tracy Caulkins, entre otros, que más tarde brillaron con luz propia en torneos Mundiales y Juegos Olímpicos.

“Cuando estuve en los Juegos yo no estaba al tanto, para esa época, de esa calidad tan grande que hubo (de atletas) en general ese año en los Panamericanos. Con el tiempo, esos atletas fueron grandes competidores de la historia mundial y olímpica. Grandes medallistas y con marcas mundiales. Esa calidad primero se vio en Puerto Rico”, dijo el historiador deportivo, Carlos Uriarte, sobre la edición de la justa panamericana del 1979.

Controversia por banderas

A nivel local, los Juegos se vieron enmarcados en la controversia que trajo el vaivén político del país, relacionado con el status, cuando el gobernador Carlos Romero Barceló y el presidente del Comité Olímpico de Puerto Rico, Germán Riekehoff Sampayo, se involucraron en una polémica pública e internacional, relacionado al uso de las banderas y los himnos nacionales de la isla y de Estados Unidos.

Romero Barceló recibió un fuerte abucheo en la inauguración de los Juegos. Era la época plena de la Guerra Fría y de cara a los Juegos Olímpicos a celebrarse en Moscú en 1980, ya se hablaba de un boicot por parte de Estados Unidos y sus aliados a la olimpiada en Rusia.

Otros detalles que llamaron la atención del fanático boricua fue la participación del puertorriqueño Jesús ‘Cheyenne’ Vassallo en la natación por el equipo de Estados Unidos, en donde impuso marca mundial en los 200 metros, así como el partido final en el baloncesto entre Puerto Rico y Estados Unidos, y la acusación judicial que se radicó contra el dirigente de Estados Unidos en el básquet, Bobby Knight, por agredir a un policía de Puerto Rico.

En el juego final por el oro en el baloncesto, el país se vio paralizado ese 13 de julio de 1979, y ante un coliseo Roberto Clemente atestado, Estados Unidos ganó el oro al vencer a los locales por 113-94. Michael Brooks marcó 27 puntos con 13 rebotes para Estados Unidos, Mike Woodson hizo 23 y el jovencito de 18 años y de escuela superior, Isiah Thomas, 21 tantos.

Puerto Rico, fue dirigido por Flor Meléndez y asistido por Julio Toro. Futuras estrellas de la NBA como Thomas, Kevin McHale y Sampson jugaron por Estados Unidos, cuyos jugadores tenían entre 18 a 22 años.

El equipo boricua lo integraron Georgie Torres, Néstor Cora, Raymond Dalmau, Rubén Rodríguez, Charlie Bermúdez, Mario ‘Quijote’ Morales, Ángel ‘Cachorro’ Santiago, Michael Vicéns, César Fantauzzi, Willie Quiñones, Roberto Valderas y Angelo Cruz.

En el cuadro inicial jugaban Torres, Cora, Dalmau, Rodríguez y Bermúdez, quien fue el capitán del equipo y abanderado boricua.


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