Jaime Fonalledas, presidente de Plaza Las Américas. (semisquare-x3)
Jaime Fonalledas, presidente de Plaza Las Américas. (Ramón “Tonito” Zayas)

Mantenerse vigente en el comercio detallista por medio siglo es todo un reto, máxime cuando la competencia arrecia y los cambios tecnológicos son la orden del día. Pero Plaza Las Américas parece haber encontrado la fórmula para no detener su crecimiento, pues continúa atrayendo como un imán a los clientes.

Aún con una economía estancada, el impacto del huracán María y la quiebra de tiendas anclas -la pasada semana se anunció la de Sears-, el centro comercial es líder indiscutible en su industria. Abrió sus puertas con 800,000 pies cuadrados y 79 tiendas; y medio siglo después cuenta con 2.1 millones de pies cuadrados y 300 establecimientos.

Sin embargo, al igual que el resto de la industria, enfrenta serios retos. Sears, que ocupa un 15% del pietaje del mall, sin contar los 156,000 pies cuadrados que ocupa Kmart, podría no sobrevivir el proceso de quiebra. Consciente de los problemas financieros de ese detallista y de que la bancarrota era una opción real, Negocios entrevistó en semanas recientes a Jaime Fonalledas, presidente de Plaza Las Américas, y a su equipo gerencial en el marco del 50 aniversario del mall, y le preguntó cómo se estaba preparando para el momento en que una de sus anclas cerrara o se acogiera a la quiebra.



Eso es parte del proceso de la vida. Tienes entonces que reinventarte. ¿Qué hicimos cuando cerró González Padín? Dijimos vamos a crear nosotros una tienda por departamentos, y alquilamos espacios dentro de un espacio que teníamos”, respondió el empresario, quien desde el 1970 ha procurado que Plaza esté entre los malls más modernos del hemisferio.

Su hijo Jaime Luis Fonalledas, quien es el vicepresidente ejecutivo, indicó que, pese a que no deseaban que una de sus anclas radicase quiebra, aún en esas circunstancias “siempre hay oportunidades y preferimos mirar el vaso medio lleno”.

Luis Fonalledas, vicepresidente ejecutivo. Al fondo, su padre, Jaime Fonalledas.

Estamos atentos a lo que está pasando en el mercado. Las tiendas por departamentos, por naturaleza, pasan por unos ciclos… y tú anticipas lo que va a pasar. Eso trae unas oportunidades; hay unos jugadores nacionales e internacionales que pudieran estar dispuestos a asumir esas cajas”, dijo por su parte, Rafael Ruiz Comas, director de Arrendamiento de Empresas Fonalledas, quien indicó estar en comunicación con inquilinos prospectos, aunque no los identificó.

Al presente, Plaza tiene vacantes los espacios, -o cajas, como le llaman en los bienes raíces- que dejaron Borders y Toys R’Us, además de varios otros espacios dentro del mall.

Las cadenas de tiendas siguen interesadas en venir a Puerto Rico. Prueba de ello son los 100,000 pies cuadrados que hemos abierto después de María”, aseveró el director de Arrendamiento.

Sostuvo que, en términos generales, las ventas comparables superan por 30% a las del año pasado y todos los sectores están en alza, incluyendo el servicio de valet parking, que está 52% por encima y las tarjetas de regalo un 4%.

Para evidenciar el respaldo que mantiene el mall, Iris Ayala, directora de Mercadeo, indicó que, en promedio, Plaza recibe 15 millones de clientes al año, sin contar las tiendas en la periferia como Rooms to Go, Pueblo o Kmart. “Y este año estamos más altos, esperamos romper récord. Al paso que llevamos, vamos a superar los 16 millones”.

La mayoría de los clientes -84%- proviene del área metropolitana, en un zona comprendida desde Isla Verde hasta Toa Baja e incluyendo a Bayamón, Guaynabo y Caguas.

Ayala explicó que el mall encuesta a los clientes cuatro veces al año y mide los resultados. Dichos estudios arrojan que el consumidor que va a Plaza está, en promedio, 76 minutos, visita cuatro tiendas y gasta $87. Además, en Navidades y para el Día de las Madres el gasto aumenta a entre $105 y $107 por visita; y las ventas para el regreso a clases este año estuvieron un 9% por encima a las de 2017. No obstante, hay un 12% que va el mall y no compra nada.

De otro lado, para el presidente de Plaza Las Américas, el crecimiento que experimentan después del huracán no tiene por qué ser temporero. Opinó que los fondos federales y el dinero provenientes de las compañías de seguros que llegan como consecuencia de María están dirigidos a mejorar la base económica del país.

En esa medida vamos a tener mayor eficiencia, que debe redundar en una mejor economía a largo plazo. Eso quiere decir que todo el mundo en Puerto Rico tiene que ponerse en una actitud de que vamos a cooperar para que Puerto Rico mejore”, dijo.

El tema de la seguridad es otro asunto crucial en la industria de centros comerciales, y debido a la crisis fiscal, cada vez escasean más los policías y hay menos vigilancia en el país, lo que podría disparar el hurto de vehículos y los robos en los malls, entre otros delitos. Sin embargo, Franklyn Domenech, gerente general de Plaza, aseguró que la seguridad es una prioridad y la empresa invierte $3 millones al año en pagos a una compañía de seguridad privada, así como en vehículos, paramédicos y equipo de última tecnología. “Para los visitantes de Plaza, la seguridad es importante y el 95% dice que se siente tranquilo aquí”.

Sobre el futuro de los centros comerciales y la competencia de las ventas por Internet, Fonalledas sostuvo que ese es un problema mundial, pero que ya empieza a nivelarse, según lo constataron este año en la convención del Concilio Internacional de Centros Comerciales. Esto porque los comercios le están dejando saber al cliente que puede ordenar por Internet y recoger la mercancía en la tienda o se la envían a la casa. Y los que solo tienen presencia en Internet, están abriendo establecimientos comerciales.

Tras medio siglo de operaciones, la familia Fonalledas mantiene su visión original de que Plaza sea la plaza del pueblo, un centro comunitario donde no solo haya tiendas, sino también restaurantes, servicios médicos y financieros, entretenimiento, así como actividades artísticas y culturales. “En estos 50 años hemos vivido muchos cambios, pero lo que no cambiará será nuestro compromiso de seguir trabajando por el país”, agregó el empresario.


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