Ahsha Nateef Tribble fue arrestada por las autoridades federales. (GFR Media)

En momentos en que el colapsado sistema de energía eléctrica de Puerto Rico costaba vidas, dos altas funcionarias de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA, en inglés) y el presidente de la empresa Cobra Acquisitions, LLC presuntamente conspiraron y realizaron fraude a los fondos de desastres asignados a la isla luego de los huracanes Irma y María. 

Las autoridades federales arrestaron ayer a Ahsha Nateef Tribble, entonces administradora alterna de la región II de FEMA -en Nueva York- y asignada a la emergencia en Puerto Rico; a Donald Keith Ellison, presidente de Cobra hasta junio de 2019; y Jovanda R. Patterson, entonces subjefa de personal de FEMA, luego que fueran acusados por un gran jurado el 3 de septiembre. 

La acusación está vinculada a los contratos otorgados por la Autoridad de Energía Eléctrica (AEE) a la empresa que debía trabajar en la reparación del sistema eléctrico de la isla.

Los acusados ocultaron e intentaron ocultar sus acciones comunicándose a través de cuentas de correo electrónico privadas, el número de teléfono privado de Tribble, iMessages de Apple, mensajes de texto SMS y fotografías, en lugar de hacerlo a través de la cuenta de correo electrónico de FEMA de Tribble o el teléfono celular de FEMA, detalló ayer la jefa de la fiscalía federal, Rosa Emilia Rodríguez-Vélez.

De la acusación se desprende que, a cambio de su colaboración, Ellison compensó a Tribble con regalos como un viaje en helicóptero sobre Puerto Rico en febrero de 2018, acceso y uso de un apartamento en San Juan, la ayudó a conseguir un lugar donde vivir en Nueva York en febrero del mismo año, pasajes para viajar a destinos como Orlando en julio de 2018 y Washington D.C. en noviembre de 2018.

Además, Tribble recibió boletos en primera clase de San Juan a Nueva York en septiembre de 2018; estadías en hoteles en Fort Lauderdale y Charlotte, en julio y noviembre de 2018, respectivamente;  acceso a una tarjeta de crédito de Ellison y negoció y concretó la contratación de Patterson en Cobra Energy.

Rodríguez Vélez descartó que hasta este punto de la investigación algún funcionario de la AEE esté involucrado en el presunto esquema.

“No tenemos en este momento ningún indicio de que algún ejecutivo de PREPA (AEE) esté involucrado”, dijo la fiscal federal. “Esta señora (Tribble) tenía una posición tan y tan alta aquí en FEMA, lo que ella decía era ley”, indicó. 

De acuerdo con la acusación, Tribble ejercía presión sobre los ejecutivos de la AEE, influyó y aprovechó cualquier oportunidad para beneficiar a la empresa. Asimismo, la exfuncionaria federal le proporcionaba información a Ellison sobre la AEE que obtenía por su posición oficial, a cambio regalos de alto valor adquisitivo. 

Rodríguez Vélez mencionó, por ejemplo, que tras la explosión de la subestación de Monacillos en San Juan, en febrero de 2018, la exfuncionaria federal presionó a los ejecutivos de la AEE con el fin de que utilizara a empleados de Cobra para la reparación, a pesar de que los funcionarios de la AEE insistieron supuestamente en que se utilizara a los empleados estatales.

Los acusados se presentaron ayer ante un magistrado en las jurisdicciones en las que fueron detenidos y posteriormente serán traídos a la isla, explicó Rodríguez Vélez. El arresto de Tribble se diligenció en Florida, y el de Ellison, en Oklahoma, mientras el arresto de Patterson fue en California.   

La investigación fue realizada por el Departamento de Seguridad Nacional y la Oficina del Inspector General - Unidad de Fraude y Corrupción, con el apoyo del FBI.

Además del presunto fraude a los fondos de desastres, tanto Ellison como Tribble enfrentan ocho y 10 cargos respectivamente por conspirar para sobornar a funcionarios públicos, cometer actos que afectan un interés financiero personal, declaraciones falsas, fraude electrónico de servicios honestos y violaciones al Travel Act, detalló Rodríguez Vélez. 

Patterson, por su parte, enfrenta  tres cargos por presuntamente cometer actos que afectan un interés financiero personal y por fraude electrónico. La exfuncionaria, de hecho, renunció a su cargo en FEMA en julio de 2018 para trabajar para Cobra Energy LLC, sostuvo la fiscalía federal.

Ellison presidió Cobra hasta junio de 2019, mientras Tribble fue separada de su cargo en FEMA en mayo, cuando hubo alegaciones sobre su presunta colaboración con Cobra.


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