Enrique Vázquez Quintana

Tribuna Invitada

Por Enrique Vázquez Quintana
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A emular el éxito del corazón

Desde su muerte, mucho se ha hablado de la ejecutoria política del exgobernador Rafael Hernández Colón. Por eso les quiero relatar la historia de la creación del Centro de Cirugía Cardiovascular de Puerto Rico y del Caribe.

Hernández Colón y el cirujano cardiovascular Efraín Defendini Maura se conocieron mientras estudiaban en Baltimore, Maryland. Hernández Colón cursaba una Maestría en Ciencias Políticas en Johns Hopkins. Defendini estudiaba Medicina en la Escuela de Medicina de Maryland. Tenían un amigo en común, el estudiante de Odontología Luis Toro.

En 1988, un miembro de la familia de Hernández Colón estaba en la Unidad de Intensivo del Hospital Pavía en Santurce. El doctor Defendini visitaba a sus pacientes que estaban en esa unidad y se encuentra con Hernández Colón en el área de espera de la unidad.

Aunque no era su médico de cabecera, Defendini ayudaba en el cuidado del familiar de Hernández Colón realizando procedimientos menores. Hernández Colón le preguntó a Defendini: ¿Por qué los pacientes que necesitan operaciones cardíacas tienen que trasladarse a Estados Unidos utilizando el llamado puente aéreo? La respuesta de Defendini fue que en el Centro Médico de Puerto Rico solo había dos salas de operaciones y que había muy pocas camas en el Hospital Universitario para cuidar a estos pacientes.

El médico le indicó que ese problema se podría resolver de dos maneras: se creaba una torre nueva en el Centro Médico de Puerto Rico o creando un hospital para cirugía cardíaca. Hernández Colón respondió: si triunfo en las elecciones de 1988 promoveré la creación de un hospital para cirugía cardiovascular.

En efecto, prevaleció en las elecciones y designó al doctor Luis Izquierdo Mora como secretario de Salud, quien designó un comité especial presidido por el doctor Mario Rubén García Palmieri para desarrollar el Centro Cardiovascular.

El Centro de Cirugía Cardiovascular fue inaugurado en agosto de 1992. Desde entonces se han atendido miles de pacientes con enfermedades cardíacas tratables por medio de la cirugía. El primer trasplante de corazón se realizó el 27 de junio de 1999. Al presente se han realizado 165 trasplantes cardíacos. El 27 de junio de 2019 se cumplen 20 años del primer trasplantado, quien aún vive y es uno de los cuatro pacientes más longevos de los trasplantes de corazón en el mundo.

Pero los dos que crearon el Centro Cardiovascular de Puerto Rico y el Caribe llegaron a padecer la misma enfermedad, leucemia. Ambos tuvieron que ser tratados en centros especializados de Estados Unidos. Al doctor Defendini le fue diagnosticada la leucemia hace dos años, a los 84 años. Ya lleva más de seis meses en remisión después del último tratamiento. A Hernández Colón le comenzó la enfermedad alrededor de seis meses atrás. El exgobernador aparentemente no se enteró que su amigo Defendini estaba afectado por leucemia. El doctor tampoco secomunicó con Hernández Colón luego de divulgarse al país que padecía su misma enfermedad.

El término leucemia proviene de leukos, palabra griega para blanco. Años atrás se decía que la leucemia era una enfermedad huérfana, abandonada por los internistas que carecían de medicamentos adecuados y por los cirujanos que no podían operar en la sangre.

Espero que el Centro de Cáncer de Puerto Rico tenga salas de aislamiento para tratar a los pacientes que padecen de leucemia y que deben estar aislados por varias semanas o meses para evitar infecciones fatales.

La vida presenta ironías extrañas.

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