Carl Soderberg

Punto de vista

Por Carl Soderberg
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Agua potable: celebrando 75 años de medicina preventiva

El pasado 1ro. de mayo se cumplieron 75 años de la creación de la Autoridad de Acueductos y Alcantarillados (AAA). Antes de la creación de la AAA, cada municipio suplía agua y recogía las aguas usadas en el casco de cada pueblo y sus inmediaciones. En la mayoría de los casos, las aguas usadas se disponían directamente a cuerpos de agua. De hecho, aún a principios de la década del 1970, las aguas usadas del Viejo San Juan, Miramar, el casco de Río Piedras, Arecibo, Mayagüez, Humacao, Guayama y Fajardo, entre otras ciudades, se descargaban al mar sin tratamiento.

Gracias a la AAA, se amplió el suministro de agua potable al 97% de la población. Esto merece un “A plus” en cualquier liga. Además, la AAA mejoró la calidad del agua que llegaba a nuestros hogares, mediante una cloración rigurosa, y para la década del 1980, filtración de agua obtenida de quebradas y ríos. Esto es particularmente importante en Puerto Rico por el alto grado de contaminación en nuestros cuerpos de agua dulce, debido a las descargas de múltiples comunidades donde no es viable el servicio de alcantarillado convencional, y descargas de granjas avícolas y porquerizas.

La AAA reemplazó la mayoría de pozos sépticos con tanques Imhoff en la década del 1950. Aunque una mejora, se quedaban cortos en ofrecer el tratamiento adecuado. A finales de la década del 1950, la AAA construyó la planta de tratamiento de Puerto Nuevo, que brindaba tratamiento primario a las aguas usadas de parte del municipio de San Juan. El tratamiento primario remueve el 30% de la contaminación orgánica. Las aguas parcialmente tratadas se descargaban en la Bahía de San Juan.

En la década del 1960, la AAA comenzó a reemplazar los tanques Imhoff con plantas de tratamiento secundario que eliminaban el 85% de la contaminación. Además, le requería a los desarrolladores de nuevas urbanizaciones la construcción de plantas de tratamiento secundario, porque no existía la infraestructura sanitaria en esas zonas. En la década del 1970, la AAA operaba sobre 100 sistemas de tratamiento, muchos de estos sobrecargados, incluyendo las plantas de las urbanizaciones.

La Ley Federal de Agua Limpia, aprobada en el 1972, proveyó una cantidad significativa de fondos para la infraestructura sanitaria. Con estos fondos, la AAA inició un programa masivo de construcción de infraestructura sanitaria. Este programa incluyó la construcción de plantas regionales de tratamiento de aguas usadas y troncales sanitarias que eliminaron la mayoría de las plantas existentes que servían a las urbanizaciones. Además, por primera vez, brindaron tratamiento a las aguas usadas en los municipios que descargaban sin tratamiento. En San Juan, la AAA amplió la planta de Puerto Nuevo y sacó la descarga de la Bahía de San Juan a un punto a una milla al norte de El Morro. Esta medida mejoró considerablemente la calidad del agua en la Bahía de San Juan.

Tenemos que reconocer la aportación de la AAA a la salud pública puertorriqueña a través del suministro de agua potable al 97% de la población y el tratamiento de las aguas usadas a más de la mitad de la población. La Organización Mundial de la Salud ha reconocido que el brindar agua potable y tratar las aguas usadas es equivalente a medicina preventiva. Estoy de acuerdo y debemos reconocer esta gran aportación de la AAA a la salud pública puertorriqueña. El impresionante progreso económico y de calidad de vida logrado en las décadas de 1950,1960 y 1970 no hubiese sido posible sin la gestión trasbastidores de la AAA que acompañó a la Operación Manos a la Obra.


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