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Boricua inmersa en investigación de extraño subtipo de cáncer del seno

Por Lymarie M. Díaz Díaz

Hablemos de un tema que nos toca muy de cerca a todos. Es muy posible que conozcas a alguien que haya pasado por esta enfermedad. Según datos de la Sociedad Americana del Cáncer de Puerto Rico, éste es el cáncer más común en las mujeres, aunque también ocurre en hombres, con un 29.4% de incidencia y 18.4% de mortandad en nuestro país. Les hablo, por supuesto, del cáncer de seno (o mama).  Me place presentarle a una puertorriqueña que trabaja con uno de los tipos más agresivos entre los casos de cáncer de mama, el cáncer de seno inflamatorio. Su nombre está dado por la semejanza de sus síntomas a un proceso inflamatorio del seno, de hecho, debido a esta característica, es diagnosticado incorrectamente en su etapa inicial. Me cuenta la doctora Esther Peterson que esta enfermedad ocurre en mujeres a una edad más temprana que los demás subtipos. Además, las mujeres afectadas son mayormente de ascendencia afroamericana y con alto índice de masa corporal.

El cáncer de mama inflamatorio es uno de los subtipos más letales. En el presente, a pesar de los avances en el tratamiento y manejo de esta enfermedad, todavía falta por identificar tratamientos específicos y efectivos para este, en especial para pacientes con el subtipo negativo para receptores de estrógeno, progesterona o receptor 2 de factor de crecimiento epidérmico humano Uno de los aparentes blancos para tratar este cáncer de seno es una molécula llamada “receptor de factor de crecimiento epidermal” (EGFR, por sus siglas en inglés) que se ve aumentada en tejidos de pacientes del cáncer de seno inflamatorio. Los receptores son proteínas que se encargan de comunicarle a una célula lo que está ocurriendo en su exterior para que ésta tome las acciones necesarias para adaptarse; es decir como un navegante en la cofa de un barco le indica a este que acciones tomar.

Peterson estudia proteínas que causan la sobreactividad o estabilidad de este receptor, y como éstas influyen en el crecimiento y propagación de estas células cancerosas. Actualmente,  investiga estos procesos utilizando cultivos celulares (células vivas mantenidas fuera del cuerpo) para estudiar la cantidad de estas proteínas en células cancerígenas versus en células saludables.

Su camino para llegar a trabajar en este campo no fue lineal. La doctora Peterson entró a la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Río Piedras con el sueño de seguir estudios en medicina. Sin embargo, tras su entrenamiento con el Dr. W. Owen McMillan, se dio cuenta lo mucho que le apasionaba la investigación, en específico el estudio de la genética y los procesos a nivel molecular, que dan paso a enfermedades. El poder desarrollar sus propias ideas, y de influir en el progreso de la medicina por medio de la investigación biomédica fue lo que la llevó a realizar estudios graduados en la Universidad de Michigan en Ann Arbor, con concentración en genética humana y cáncer del seno.

Además de trabajar en este proyecto, le apasiona ayudar a jóvenes a desarrollarse como científicos. Actualmente funge como profesora en la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Río Piedras, donde tiene su laboratorio de investigación. Durante sus estudios posdoctorales en Albert Einstein College of Medicine en Bronx, NY, la Dr. Peterson fue auspiciada por el programa Institutional Research and Academic Career Development Award (IRACDA) del Instituto Nacional de la Salud (NIH por sus siglas en inglés), en el cual le dedicaba un 25% de su tiempo a la enseñanza; fue ahí donde desarrolló su habilidad como mentora y educadora.

La doctora Peterson comenta que ella mantenía la esperanza de regresar a casa y específicamente a su alma mater porque quería devolverle a la UPR la educación de excelencia que había obtenido, y poner su granito de arena para la ciencia en Puerto Rico. Además, su sueño era establecer un laboratorio de investigación en Puerto Rico y proveer un lugar donde científicos en entrenamiento con intereses similares a los de ella se pudieran desarrollar.

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