Carl Soderberg

Punto de vista

Por Carl Soderberg
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El impacto de los terremotos en el suministro de agua potable

En estos días, cuando se ha disparado la frecuencia de los temblores de tierra, es propicio reflexionar sobre nuestras vulnerabilidades ante el recurso agua, durante y después de eventos telúricos de mayor intensidad.

Empecemos con los embalses en los que se almacena agua para el consumo humano y para el riego agrícola. La mayoría de nuestros embalses se construyeron hace ochenta años. Es necesario verificar la integridad estructural de cada una de las represas, y tomar medidas cautelares y correctivas, donde sea necesario.

Así se hizo con la represa de Guajataca, luego del paso del huracán María. En primer lugar, se redujo la cantidad de agua almacenada para evitar un colapso de la estructura. En segundo lugar, se tomaron medidas inmediatas para evitar daños adicionales. En tercer lugar, se implantaron otras medidas correctivas, que se completaron dos años después del paso del huracán.

Otro embalse con problemas estructurales en su represa es el de Patillas, que suple agua para consumo humano y riego agrícola en el sureste de la isla. Debido a esa situación, la cantidad de agua almacenada allí se ha reducido, hasta tanto se pueda atender el problema estructural.

En Puerto Rico, los planes de emergencia deben incluir un sistema de alerta para posibles tsunamis de agua dulce, producto de un colapso de represas.

Una lección aprendida del terremoto de Chile en 2010 concierne a los tanques de almacenamiento de agua en varios hospitales y otras instalaciones. En ciertos casos, se almacena agua en tanques sostenidos por columnas y elevados a gran distancia del terreno. El agua pesa un poco mas de ocho libras por galón. Si el tanque almacena un millón de galones, hablamos de ocho millones de libras sujetas a las oscilaciones asociadas a los movimientos telúricos. Cuando ocurrió el gran sismo en Chile, hace 10 años, estos tanques cayeron. ¿Se imaginan un hospital sin agua?

Cuando ocurre un terremoto de gran magnitud, se puede interrumpir el suministro de agua por varias razones. La primera, como ocurrió en la madrugada del 7 de enero, por la suspensión del servicio de energía eléctrica. En Puerto Rico, la Autoridad de Acueductos y Alcantarillados (AAA) necesita energía eléctrica para operar las plantas potabilizadoras y las estaciones de bombas que lleven el agua hasta nuestros hogares. Aunque la mayoría de las plantas potabilizadoras tienen generadores de emergencia, ese no es el caso para todas las estaciones de bombas. La segunda razón de suspensión del servicio de agua potable es que un terremoto puede quebrar la tubería que va desde la planta potabilizadora a los hogares.

Sin importar la razón de la interrupción, es vital recordar que no se puede tomar el agua del grifo, inmediatamente después que se reanude el suministro. Sepa que cuando se suspende el servicio de la AAA, agua contaminada alrededor de los tubos puede penetrar al sistema de distribución a través de juntas dañadas o desgastadas o a través de múltiples agujeros en las mismas. Además, el primer chorro de agua, al reanudarse el servicio, vuelve a suspender el sedimento acumulado en la parte baja del tubo y desprende membranas de crecimientos biológicos en la parte superior del interior del conducto, esto tiene el efecto de agotar el cloro en el agua, propiciando que patógenos lleguen a nuestras casas. Por eso, cuando se reanuda el suministro de agua luego de una interrupción, tenemos que filtrarla con un pedazo de tela o papel toalla para remover los sólidos suspendidos y hervirla por tres minutos para matar a los patógenos.

La clave ante todas estas situaciones es mantenerse orientados y en calma


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