Arturo Estrella

Tribuna Invitada

Por Arturo Estrella
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El potente huracán María y los empleos

Antes de Colón, ya los Taínos sabían que había que respetar la fuerza de lo que llamaban juracán. Muchas cosas han cambiado desde entonces, pero otras permanecen.

La tecnología era diferente. Los Taínos no tenían radar, ni caza-huracanes, ni red de transmisión eléctrica, ni torres de teléfonos móviles que se pudieran venir abajo con los vientos. Pero tenían viviendas, cosechas y otros medios de subsistencia, y sabían que éstos y aún sus vidas se ponían en peligro con la venida de juracán. Al paso de María se han perdido vidas, viviendas, cosechas y negocios, además de muchas de las comodidades que había traído la tecnología moderna.

Con estas pérdidas, ¿qué va a pasar con la fuerza trabajadora y los empleos en la Isla? Es de esperarse que a corto plazo se vean afectados muchos empleos con los daños a los medios de producción, incluyendo la fuerza eléctrica. Una vez se vaya normalizando la situación, lo cual puede tomar meses, ¿volverán los empleos y la actividad económica a los niveles anteriores a María?

La tendencia de las variables macroeconómicas no era muy halagadora antes del huracán. Con la recesión y las exigencias de la Junta Fiscal, la situación ya era difícil. Por otro lado, quién sabe si la tendencia negativa se pueda moderar, si el gobierno federal ofrece más atención y asistencia a la Isla y si la Junta adopta una actitud más tolerante.

Aunque no hay precedente exacto, es interesante observar lo que ocurrió con los empleos en 2005 cuando el huracán Katrina causó desastres en varios estados. Katrina también llegó a ser categoría 5 y propinó un golpe doble con Rita, como lo hicieron María e Irma en Puerto Rico.

Años después de Katrina, dos economistas de la corporación Rand estudiaron sus efectos sobre la fuerza trabajadora y los empleos en Luisiana, Mississippi, Alabama y Florida. Usaron datos de una encuesta a casas individuales, comparando un período de dos años antes de Katrina con los cinco trimestres que le siguieron.

En total en los cuatro estados, la participación laboral y la tasa de desempleo sufrieron a corto plazo (dos trimestres), pero luego de un año se recuperaron a los niveles anteriores al huracán. Ahora bien, los datos agregados ocultan ciertas diferencias entre los estados y entre los trabajadores que se quedaron y los que se relocalizaron en reacción al huracán.

Por ejemplo, la participación laboral había estado aumentando en Luisiana y, luego de una baja al intervenir Katrina, reanudó su tendencia positiva y superó los niveles anteriores. En Mississippi, la recuperación empezó más tarde y al final del período del estudio los niveles anteriores de participación no se habían restaurado. La tasa de desempleo en Luisiana terminó más baja que antes de Katrina, pero en Mississippi quedó más alta.

Los trabajadores que más se afectaron fueron los que se relocalizaron al pasar Katrina y, entre estos, los que no volvieron a su estado de origen se afectaron más. El estudio halló que el autoempleo surgió como opción viable en general, y que fue acogido con más frecuencia por los que se relocalizaron.

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