Isabel Lecompte

Punto de vista

Por Isabel Lecompte
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La atención en salas de emergencia durante el COVID-19

Debido a la emergencia creada por el COVID-19 es de suma importancia tener claras las obligaciones de las instituciones hospitalarias de atender a los pacientes que visitan sus salas de emergencia.  

A grandes rasgos, la ley federal Emergency Medical Treatment and Active Labor Act (EMTALA, por sus siglas en inglés), 42 U.S. Code § 1395dd, obliga a los hospitales que son participantes de Medicare a proveer ciertos servicios, incluyendo examinar apropiadamente y estabilizar a todo paciente que visite y solicite asistencia en sus salas o departamentos de emergencia, ya sea por situaciones de emergencia o de parto. Su fin principal es evitar la discriminación de pacientes, incluyendo aquellos que no tengan plan de salud. La ley también contiene disposiciones sobre cuándo se puede transferir a un paciente a otra institución hospitalaria.  

Violaciones a la ley suelen ocurrir en dos situaciones: 1) cuando el paciente no es atendido y examinado; o 2) cuando es transferido o dado de alta antes de ser estabilizado. Puede ocurrir una violación de EMTALA aun cuando el paciente esté sano o cuando el mismo obtenga asistencia en otra institución hospitalaria. Cabe mencionar que la ley no garantiza el cuidado completo del paciente o de su condición médica. Solo obliga a que el paciente sea examinado y estabilizado. En la mayoría de los casos, el hospital queda relevado de responsabilidad bajo EMTALA si el paciente no consiente a la examinación. 

Una violación a EMTALA puede ser denunciada por el individuo afectado, por el gobierno federal y sus agencias, y hasta por otra institución hospitalaria que incurra en gastos al recibir un paciente que haya sido inapropiadamente rechazado por otra. Además, una violación puede conllevar sanciones financieras y el resarcimiento de otros daños.  

Aunque existen guías relacionadas a las mejores prácticas bajo EMTALA, es importante mencionar que el estándar de cuidado del paciente es un concepto generalmente definido bajo las leyes del estado o territorio. Importante también es que, aunque la ley generalmente aplica a hospitales con salas o departamentos de emergencia, en algunas instancias delineadas en el estatuto, también se adjudica responsabilidad a médicos individuales que actúan dentro de estas salas.  

Debido a la emergencia del COVID-19, el Center for Medicaid and Medicare Services (CMS, por sus siglas en inglés) ha publicado guías para flexibilizar algunas de las exigencias bajo EMTALA. Por ejemplo, las mismas explican que se puede dirigir a pacientes sospechosos del COVID-19 a zonas alternas dentro del hospital para ser examinados, si se cumple con ciertos requisitos. También permite tener letreros sobre la emergencia del COVID-19, siempre y cuando estos no constituyan barreras de acceso. Los hospitales pueden llevar a cabo otras acciones como dirigir pacientes sospechosos del COVID-19 a otras localidades, si las mismas están acorde con el plan de emergencia del estado o territorio.  

Las guías de CMS están cambiando constantemente según avanza la emergencia, por lo cual se aconseja a la comunidad médica y hospitalaria que estén atentos a cualquier comunicación provista por CMS. Por ejemplo, el 30 de marzo de 2020, CMS publicó el Memorando QSO-20-15 (enmendado), en el que contesta preguntas hechas por instituciones hospitalarias y sus obligaciones bajo EMTALA. En el mismo, CMS recalcó la obligación de las instituciones hospitalarias de ofrecer una examinación apropiada, incluyendo identificar y aislar a individuos que tengan síntomas cónsonos con COVID-19 y contactar a las autoridades pertinentes para conocer los siguientes pasos a tomar. 

La Asociación de Hospitales de Puerto Rico también provee información valiosa en su página de internet con enlaces a información relevante para la comunidad médica y hospitalaria de Puerto Rico.  

Las disposiciones de la ley de EMTALA y las guías provistas por CMS son complejas y deben ser interpretadas caso a caso. Lo anterior es solo una reseña general de EMTALA y no constituye consejo legal.  

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