Arturo Estrella

Tribuna Invitada

Por Arturo Estrella
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La curva se invirtió

El viernes pasado ocurrió un evento importante en los mercados financieros, algo que no se había visto desde agosto de 2007: la curva de rendimiento del Tesoro federal se invirtió. En términos concretos, esto quiere decir que la tasa de interés que paga el Tesoro por sus bonos de diez años se redujo a menos de lo que paga por los bonos de tres meses.

Este fenómeno puede parecer una tontería, una mera curiosidad que interesaría solamente a los que se dedican a los mercados de bonos, pero en realidad se puede ver afectado todo el mundo.

Hace 30 años, mi colega Gikas Hardouvelis y yo documentamos que cuando esto pasa durante un mes o más, es prácticamente seguro que la economía de Estados Unidos caiga en una recesión aproximadamente un año más tarde. Desde aquella época, esta conexión ha funcionado sin falla.

Entonces, ¿viene una recesión en el 2020? ¿Hay factores especiales esta vez que hagan que la señal no sea tan confiable como en el pasado? En particular, me han preguntado si las tasas bajas de diez años reflejan expectativas de que la inflación va a ser baja en el futuro, lo cual podría ser favorable. Las contestaciones no son sencillas, pero lo que sí es cierto es que el comité de política monetaria de la Reserva Federal tiene que andar con mucho cuidado.

Primero, hay que tomar en cuenta que nuestro trabajo de investigación detectó que las recesiones han ocurrido cuando la curva se invierte persistentemente, típicamente por tres meses consecutivos o más. El hecho de que se invierta por unos cuantos días no es suficiente para concluir que la recesión viene de seguro.

La última vez que hubo una inversión en los datos diarios, pero que no se extendió a una inversión en los datos mensuales, fue en 1998. En ese año y el anterior hubo una serie de crisis financieras y económicas en varias partes del mundo, especialmente en Asia (Tailandia, Indonesia, Corea, Filipinas, Hong Kong, Malasia) y en Rusia. Los efectos se sintieron no sólo en los mercados financieros sino también en la economía real de esos países.

Estados Unidos también sintió efectos financieros a través de los mercados globales, aunque no de la misma magnitud que en los países que suscitaron las crisis. Las tasas de los bonos del Tesoro federal reflejaron estas preocupaciones y la curva se invirtió un total de cinco días entre septiembre y octubre. En aquella ocasión, la Reserva Federal actuó rápidamente, organizando dos conferencias telefónicas de emergencia y enfocándose en el tema en una reunión que estaba ya programada. Bajaron la tasa de interés dos veces en dos semanas, la curva se enderezó y no hubo recesión un año después.

En cuanto a si las expectativas de baja inflación contribuyen ahora a la inversión de la curva, hay que tener en cuenta que las reducciones mayores en la tasa de inflación tienden a ocurrir durante recesiones. Por lo tanto, decir que los mercados contemplanque la inflación sea baja no quita que también contemplen una recesión en el mismo panorama. Cada vez que se invierte la curva se citan “circunstancias especiales” y hay expertos que dicen que esta vez va a ser diferente, pero el patrón con los datos mensuales se ha mantenido en las últimas siete recesiones.

A fin de cuentas, la bola la tiene ahora la Reserva Federal. Si se siguen acumulando los días con la curva invertida y si se convierten en inversiones a nivel mensual sin que se tome acción monetaria, el riesgo para la economía de Estados Unidos y la economía mundial en el 2020 sería crítico.

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