Arturo Estrella

Tribuna Invitada

Por Arturo Estrella
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La deuda boricua en contexto

Puerto Rico no es el único país del mundo que está pasando por serias presiones financieras. No cabe duda de que en la Isla el problema de la deuda es grave y va a causar daños y desajustes, pero hay muchos países donde la deuda se ha salido de proporción en años recientes. Para apreciar mejor la magnitud del problema local, ayuda verlo en el contexto global.

La crisis financiera y la recesión económica que empezaron hace aproximadamente diez años causaron estragos mundiales y dejaron a su paso efectos que todavía perduran. En las regiones donde el crecimiento económico y el sector financiero eran más frágiles, los daños han sido más severos. En Puerto Rico ya se asomaba la recesión y la crisis global ciertamente no ayudó.

Aún en los Estados Unidos, con todas sus ventajas económicas, el problema de la deuda ha cobrado nuevas dimensiones desde la crisis. Por ejemplo, la deuda del gobierno federal al final del año fiscal 2016 era de $19.6 millones de millones, representando más de $60,500 por residente y 105 por ciento del producto interno bruto (PIB) anual. En comparación, la deuda del Gobierno de Puerto Rico para la misma fecha era de $64.3 mil millones, lo que correspondía a alrededor de $18,700 por cada residente local y 61 por ciento del PIB anual.

¿Por qué entonces la deuda de Puerto Rico es impagable y los Estados Unidos siguen casi como si nada pasara? Hay varios factores. Primero, la economía estadounidense es mucho más grande. El producto nacional bruto per cápita es casi tres veces el de Puerto Rico, lo que provee mayor capacidad para el servicio de la deuda. Segundo, el dólar sigue siendo la moneda principal de reserva en el mundo y el gobierno federal tiene el monopolio sobre la emisión del dólar.

Una tercera razón es quizás menos obvia pero muy importante. Hay que tomar en cuenta no sólo lo que debe un país sino también lo que se le debe, es decir, la deuda neta. Como ejemplo, si tengo en un banco un préstamo personal de $1,000 y un depósito en una cuenta de ahorros por la misma cantidad, mi deuda neta con el banco es cero. Los países también son deudores y acreedores a la misma vez, y una estadística que recoge este concepto se conoce como la posición de inversión internacional neta (PIIN). La Comisión Europea utiliza esta estadística para identificar a los países más endeudados, usando como punto de referencia un déficit en la deuda neta de 35 por ciento del PIB.

¿Cómo compara Puerto Rico con los países del mundo bajo esta medida? En las cifras más recientes para Puerto Rico, el déficit en 2015 era de 52 por ciento del PIB, mientras que para el mismo año el de los Estados Unidos fue de 40 y el de España de 88 por ciento. Todos son altos, pero la ventaja relativa de los Estados Unidos se añade a las otras ventajas ya mencionadas. Mientras tanto, hay otros países que están mucho peor. Mozambique, Mongolia e Irlanda sobrepasan el 200 por ciento y otros como Jamaica, Grecia, Chipre, Nicaragua y Portugal están sobre 100.

¿Cómo se puede mejorar este indicador? Las alternativas incluyen eliminar el déficit presupuestario del gobierno, amortizar la deuda existente y en el caso de Puerto Rico obtener recortes de principal o interés a través de los mecanismos de la ley PROMESA. Nada de esto es fácil, pero la realidad es que hay otros países en peor estado y no será la primera ni la última vez que se remedia un problema de deuda de esta magnitud en el mundo.

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