José Caraballo Cueto

Tribuna Invitada

Por José Caraballo Cueto
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La geografía económica isleña

Algunos preguntan por qué tanta congestión vehicular si hay tanta migración. La aparente paradoja se resuelve al considerar la geografía económica de Puerto Rico.

En la revista científica The Review of Regional Studies publiqué recientemente un artículo titulado “How (not) to Measure GDP at the Substate Level” que innova las metodologías que utiliza el Bureau of Economic Analysis y el Departamento del Trabajo local, utilizando a Puerto Rico como ejemplo. En el mismo, encuentro que solo cuatro municipios del área metropolitana producen juntos el 40% de los bienes y servicios producidos en Puerto Rico. Mientras, hay 40 municipios que producen (cada uno) menos del 1% de lo que se produce en toda la isla. Muchos de estos municipios fueron impactos severamente por la desindustrialización, concentrando aún más la actividad económica en la zona metropolitana. Por eso personas de otros municipios transiten diariamente hacia el área metropolitana, exacerbando la congestión vehicular a pesar de la migración.

Esa geografía económica también explica el por qué la tasa de pobreza aumenta conforme uno se aleja de la zona metropolitana: en Guaynabo la tasa de pobreza ronda el 27% mientras en Ciales sobrepasa el 60%.

La industrialización quizás fue la única política de envergadura pensada para estimular el interior. Todavía quedan vestigios de esa industrialización en Barceloneta, Cidra y Caguas, los cuales clasifican en la segunda posición de municipios con mayor producción económica.

Fuera de la industrialización, otra política pensada regionalmente fue la ubicación de los recintos de la Universidad de Puerto Rico (UPR), ya que distribuyen el gasto gubernamental a través de la isla. Por eso, 10 de los 11 municipios donde hay un recinto de la Universidad de Puerto Rico hay una actividad económica por encima del promedio.

Otro punto interesante es que la economía de la región noroeste (Aguadilla y pueblos limítrofes) creció en los últimos años, contrariando la tendencia nacional. Esto se debe principalmente a la actividad económica directa e indirecta que genera el conglomerado aeroespacial en crecimiento.

La congestión vehicular trae contaminación adicional y genera pérdida de productividad (ejemplo, acarreos de mercancía se dilatan innecesariamente). Para mejorar esto, ¿cuáles estrategias específicas podemos implementar?

La primera es establecer un salario mínimo menor para los municipios con baja actividad económica, donde el costo de vida es incluso menor al área metropolitana. Esto incentivaría el que las empresas busquen localizarse en pueblos económicamente deprimidos. En EE.UU. hay muchos municipios (“counties”) con salarios mínimos distintos al resto. Segunda: estimular la creación de cooperativas de trabajo para crear nuevas empresas o para las empresas multinacionales que cierren por la reforma contributiva federal. En nuestra desindustrialización esto ocurrió en menos de 20 casos, a pesar de que empresas multinacionales como Ocean Spray y Blue Diamond Almonds son cooperativas de trabajadores. Las universidades pueden ayudar al asesorar las trabajadoras a organizar este tipo de empresa.

Tercera: reestablecer una transportación pública masiva en toda la isla, como la que existió hace 60 años. Esto reduciría el tráfico y crearía miles de empleos a la vez que ayudaría a reducir el costo de vida y de trabajar. Cuarta: desarrollar infraestructura regional como el aeropuerto de Ceiba. Quinta: estimular el turismo fuera de Isla Verde y el Viejo San Juan. Muchas son las atracciones en el interior, pero no son muy frecuentadas por extranjeros por falta de publicidad. Sexta: mover agencias del gobierno fuera del área metropolitana para redistribuir la política fiscal, tal como ocurre con los recintos de la UPR. Hoy día no se necesitan tantas agencias centradas en San Juan.

La migración ni la mano invisible del mercado reducirán los tapones ni redistribuirán la actividad económica. La política pública inteligente sí puede.

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