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La importancia de los microbios

Por Ramón Gómez Moreno, candidato doctoral en el Departamento de Bioquímica en la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Ciencias Médicas. 

Son los primeros habitantes de la tierra, son muy pequeños y con un impacto muy grande en nuestro planeta. Te preguntarás: ¿a quiénes me refiero? Se trata de los microorganismos, como bacterias, virus, y hongos, y son extremadamente importantes para la sociedad.

Estos microbios se necesitan para elaborar una variedad de alimentos, medicamentos (un 30%) que son utilizados por los médicos, y en la manufactura de productos textiles y nutrientes necesarios para poder cultivar la tierra.

Con la tecnología que hemos alcanzado, se ha logrado encontrar a estos microorganismos en un sinfín de lugares, acompañando a todos los seres vivos, incluyendo los humanos. A estas comunidades de microbios se le denomina como “microbiota”, y son necesarias para el mantenimiento del equilibrio de esos ecosistemas. Desafortunadamente, muchos de estos microbios están asociados a diferentes tipos de enfermedades como obesidad, cáncer, depresión, etc. Poder estudiar estos microorganismos ha sido el proyecto de vida de una ecóloga microbiana, la doctora Filipa Godoy-Vitorino.

La doctora Godoy-Vitorino es profesora en la Universidad Interamericana, Recinto Metropolitano (INTER Metro). Su carrera científica comenzó a una edad temprana, inspirada por la extensa biblioteca de su padre, un economista y amante de la naturaleza. Para poder llegar a esta profesión, la Dra. Godoy-Vitorino hizo un Bachillerato en Biología en la Universidad de O’porto, en Portugal. Luego, con una beca de la Union Europea, realizó el equivalente a una Maestría en Ciencias estudiando microbios del agua en las Islas Canarias. Curiosamente, durante ese transcurso conoció a su esposo de origen puertorriqueño.

Decidió hacer sus estudios doctorales (Ph.D.) en Biología en la Universidad de Puerto Rico (UPR) Recinto de Río Piedras, e hizo un entrenamiento post-doctoral de tres años en el “Joint Genome Institute” del Departamento de Energía de los Estados Unidos, líder en estudios de metagenomica y biodiversidad.

Durante esos años, ella se especializó en tecnologías para secuenciar y analizar ADN en comunidades microbianas. Según nos cuenta, el beneficio de la especialización en esta ciencia fue porque en aquel tiempo nadie en la comunidad científica puertorriqueña la ejercía. “Establecer un nicho único, sumado a mi pasión de ser profesora e investigadora científica me ayudó a establecerme como profesora universitaria y ser reconocida en mi campo”, añadió la doctora Godoy-Vitorino. Recientemente fue seleccionada miembro del comité científico del “US National Library of Medicine”, grupo que recomienda revistas para indexación en PubMed; un nombramiento de alto prestigio que demuestra su pasión y arduo trabajo en el campo de la ecología microbiana.

Actualmente, es fundadora del Laboratorio de Ecología Microbiana y Genomica en la INTER Metro. En este laboratorio, junto con su equipo de estudiantes graduados y subgraduados, realiza diferentes investigaciones en ciencias ambientales y en el área de la medicina.

Uno de sus proyectos estudia la microbiota vaginal y cervical de la mujer puertorriqueña, y su relación con el virus del papiloma humano (HPV), ya que en Puerto Rico hay una alta incidencia de HPV y no aun no se conocen los microorganismos que la colonizan. El HPV se contrae durante encuentros sexuales no protegidos (piel-con piel). La infección por este virus es usualmente asintomática, pero los virus oncogénicos en algunos casos producen en la mujer tumores en el útero, vagina, vulva y garganta, y en el hombre en el pene, ano y garganta.

“La vagina es una entrada física hacia el cuerpo, por lo tanto, le da la oportunidad a microorganismos malos y virus a infectarnos”. En la vagina hay una barrera de bacterias llamadas Lactobacillus que se encargan de fermentar azúcares. Como consecuencia de esta fermentación, se produce ácido láctico que hace que la vagina tenga un ambiente químico ácido. Ello favorece la eliminación de ciertos microorganismos malos. “Esto es la forma natural de protegernos de invasores, desde el nacimiento”, describió la doctora.

Por lo tanto, mirando el ADN microbiano, la doctora Godoy-Vitorino ha podido identificar estas poblaciones de microorganismos en mujeres saludables e infectadas con HPV. Su investigación ha demostrado que hay comunidades bacterianas que hacen más susceptible a la mujer a ser infectada por HPV.

Te estarás preguntando, ¿cuál es el impacto de esta ciencia? Si logramos entender que poblaciones de microorganismos hacen más susceptible a una mujer a ser infectada por HPV y cuáles son las que resisten al invasor, se pueden hacer cremas probioticas para reestablecer poblaciones saludables e identificar bacterias (biomarcadores) que indiquen el riesgo de cáncer cervical.

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