Vicente Feliciano

Tribuna invitada

Por Vicente Feliciano
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Lanchas: lo bueno, malo y feo

Uno de los cambios estructurales que se está dando en la economía de Puerto Rico tiene que ver con las lanchas entre la Isla Grande y las islas municipios de Culebra y Vieques. Es ejemplo de lo que se está haciendo y de lo que falta por hacer.

El movimiento del muelle de lanchas de Fajardo a Ceiba, dentro de los predios de la antigua base naval Roosevelt Roads, es un paso positivo que se debió dar hace años. Se reduce significativamente el tiempo de travesía entre la Isla Grande y Vieques, mientras que aumenta un poco el tiempo entre la Isla Grande y Culebra.

En el neto, se reduce el costo de operar las lanchas. Además, se mejora la calidad de vida de los residentes de Vieques y la experiencia del turista que visita Vieques, sin impactar grandemente ni a los residentes ni a los turistas de Culebra. La transferencia de las lanchas a Roosevelt Roads coloca uno de los inquilinos ancla que requiere Roosevelt Roads para desarrollarse porque hace más atractivo el establecimiento de otro tipo de negocios y vivienda en la antigua base naval.

El próximo paso positivo es la concesión del servicio de lanchas mediante una Alianza Público Privada. Décadas de problemas demuestran, en el caso específico de las lanchas, que no es factible en Puerto Rico que el gobierno las administre de forma eficiente. En otras jurisdicciones la administración pública de lanchas funciona y en teoría en Puerto Rico podría funcionar. La realidad empírica es que en Puerto Rico no funciona y es imperativo concesionarlo al sector privado.

Todavía falta otorgarle mayor responsabilidad por el financiamiento y la operación de las lanchas a los residentes de las islas-municipios de Culebra y Vieques. Durante los últimos años la historia de la relación de los residentes de las islas-municipio y sus gobiernos municipales con el servicio de lanchas ha sido la de pedir mucho, recibir poco y aportar menos.

Las tarifas de las lanchas no han aumentado desde el año 1987. Desde entonces, el salario mínimo aumentó de $3.35/hr. a $7.25/hr., los beneficios del Seguro Social se han ajustado anualmente en línea con la inflación, las transferencias de ayudas sociales como el PAN han aumentado, pero el pago de las lanchas se ha mantenido constante.

Por la naturaleza del servicio de lanchas como transportación pública, no se espera que se recuperen totalmente los costos de operación. Sin embargo, tampoco es razonable permitir que las tarifas no se alteren en más de 30 años, mientras los residentes de la Isla Grande cubren con sus impuestos casi la totalidad de un servicio que beneficia primordialmente a los residentes de las islas-municipio.

Otro ejemplo de cómo los residentes de las islas-municipios deben alterar su relación con el servicio de lanchas es el orden de abordaje. La política oficial de la Autoridad de Transporte Marítimo es que los residentes de Vieques y Culebra tienen prioridad deacceso a los servicios ante los demás pasajeros.

Es decir, los turistas que crean empleo en las islas-municipio pueden llegar al muelle una hora antes que los residentes, pero abordan después. Solo pensemos lo que sucedería si en el aeropuerto Luis Muñoz Marín los residentes de Puerto Rico tuvieran prioridad de abordaje.

Esto del abordaje es el tipo de cambio estructural que tiene que ver con la mentalidad de nosotros los puertorriqueños. Es el elemento estructural de economía más importante y también el más difícil de cambiar.

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