Arturo Estrella

Tribuna Invitada

Por Arturo Estrella
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La pulmonía económica

Dicen los comentaristas económicos que cuando a la economía de los Estados Unidos le da catarro, a la de Puerto Rico le da pulmonía. Esto hay que verificarlo, pero sería interesante saber si también ocurre lo opuesto, es decir, que cuando la economía norteamericana crece a saltos, la de Puerto Rico salta aún más alto.

En estos momentos convendría que el segundo patrón fuese la norma, ya que la economía de los Estados Unidos lleva varios años de crecimiento y la tasa de desempleo está ahora entre las más bajas en varias décadas. Además, se acaba de aprobar una ley federal que reduce las contribuciones sobre ingresos y que se espera estimule la economía a corto plazo.

¿Existen en verdad los patrones de contagio económico entre los Estados Unidos y Puerto Rico que sugieren los comentaristas? De ser así, ¿cuán confiables son y que auguran en el presente?

Si comparamos el crecimiento anual del producto interno bruto real de Puerto Rico con el de los Estados Unidos desde el 1961, lo del catarro y la pulmonía suena ingenioso, pero no se confirma. Durante este período, la economía de los Estados Unidos pasó por siete recesiones. Vamos a decir que estos siete episodios son los proverbiales catarros, aunque por lo menos dos de ellos hayan parecido más bien pulmonías.

De los siete, a la economía de Puerto Rico se le pegó el catarro en cuatro ocasiones, en específico en los años 1974, 1982, 1991 y 2009. En términos proporcionales, la severidad de cada una de estas contracciones fue comparable a la que ocurría al norte en esos momentos. En los otros tres episodios, en 1970, 1980 y 2001, la economía local siguió creciendo sin indicio de contagio serio y en ocasiones hasta de forma robusta.

En resumidas cuentas, podemos decir que cuando a la economía de los Estados Unidos le da catarro, a la de Puerto Rico se le pega la mayor parte de las veces, pero no siempre. Lo que no hemos visto es que el catarro allá se convierta en pulmonía acá.

Lo curioso es que la evidencia a favor del patrón opuesto es más convincente. De los diez años individuales de mayor crecimiento en los Estados Unidos, el crecimiento en Puerto Rico fue aún mayor en nueve de ellos. Este resultado sugiere que si se observa una desproporción en los efectos económicos que tiene los Estados Unidos sobre Puerto Rico, es más al lado positivo que al negativo, y por lo tanto que, si el estímulo fiscal federal llegara a funcionar, esto podría traer resultados favorables para la economía local.

Por otro lado, (frase inevitable para el economista), hay que tomar en cuenta que el crecimiento en los Estados Unidos después de la “gran recesión” de 2008-2009 ha sido sólido y estable, pero no espectacular. Ciertamente no ha llegado a los niveles históricos que han sido consistentes con la tendencia a que el crecimiento en Puerto Rico sea mayor.

También está claro que el crecimiento de Puerto Rico desde el 2002 ha estado en general muy por debajo del de los Estados Unidos. Durante ese período, el crecimiento económico relativo de Puerto Rico tuvo dos reveses significativos: uno en 2006, coincidiendo con la eliminación final de la Sección 936 del Código Federal de Rentas Internas, y el otro en 2016, coincidiendo con el estallido de la crisis fiscal. Todavía no se han contabilizado los efectos del huracán María.

La esperanza ahora es que la economía estadounidense obtenga los resultados robustos que pronostican los propulsores de la legislación reciente y que no haya más sorpresas grandes negativas en el ámbito local. Si así fuese, existe la posibilidad de que la larga recesión de Puerto Rico llegue a su fin.

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