Carmen Acevedo Ríos

Tribuna Invitada

Por Carmen Acevedo Ríos
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Los hongos marinos y su importancia ecológica

Los hongos son un grupo de organismos poco conocidos, pero de gran importancia en los ecosistemas terrestres y marinos.  Estos han logrado colonizar todos los hábitats del planeta, incluyendo el mar y ecosistemas relacionados al ambiente marino.  Los hongos llevan a cabo una función ecológica muy importante y es que son descomponedores de la materia orgánica, por lo que devuelven al ecosistema la materia prima que sirve de nutrientes a los productores, continuando así el flujo de nutrientes tan importante para la continuidad de la vida.   Para poder sobrevivir en ambientes acuáticos los hongos han desarrollado adaptaciones y por esto se encuentran en todas las superficies como arena y sedimentos, corales, algas, árboles de mangle, peces, y hasta en la columna de agua. Pero, ¿qué es un hongo marino?

Según el doctor Jan Kohlmeyer, los hongos marinos pueden clasificarse en dos tipos: el hongo marino obligado que lleva a cabo todo su ciclo de vida exclusivamente en el ambiente marítimo y el facultativo, que está clasificado como un hongo terrestre, pero puede crecer y esporular (liberar esporas, gametos) en ambientes marinos.  En Puerto Rico muchos de los hongos encontrados en ecosistemas marítimos se encuentran también en ambientes terrestres, por lo que se clasifican como facultativos. 

En el mar los hongos llevan a cabo varias funciones para mantener el equilibrio de los ecosistemas en donde habitan. La más importante es ser saprófitos, también llevan a cabo relaciones simbióticas endofíticas con algas, corales, abanicos de mar y relaciones parasíticas con variados animales y plantas.  Un saprófito se alimenta de materia en descomposición, el endófito habita en el interior de otro organismo sin hacerle daño y puede beneficiar al hospedero y el parásito vive del hospedero y lo mata a corto o largo plazo.   

El estudio de los hongos marinos en Puerto Rico está en sus etapas de inicio y hay mucho campo de investigación esperando por científicos que deseen explorar la ecología de este grupo. Estudios han encontrado que los hongos marinos tienen la capacidad de degradar materia orgánica o inorgánica que pueden ser contaminantes del ambiente.  En investigaciones hechas en la Universidad de Puerto Rico y en otras universidades del país se encontró que algunos hongos marinos pueden degradar compuestos que se encuentran en el petróleo, por lo que podrían servir de agentes biorremediadores de estas sustancias perjudiciales.  Un agente biorremediador es aquel organismo capaz de romper sustancias complejas que contaminan el ambiente en sus componentes más básicos y de esta forma se elimina el contaminante.

Los hongos marinos no son tan vistosos y hermosos como los terrestres, ni se ven a simple vista, son microscópicos y para encontrarlos hay que estudiar el interior y/o exterior del organismo hospedero o el sustrato donde se encuentran. También hay que cultivarlos para poder observar sus esporas y hacer análisis genéticos para identificarlos. Actualmente se conocen aproximadamente 450 especies de hongos marinos comparado con sobre 70,000 especies de hongos terrestres. Todavía queda mucho por estudiar de este grupo ecológico de hongos. ¡Anímate!

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