José Olazábal

Punto de vista

Por José Olazábal
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Qué significa un temblor de magnitud 6.4 con una intensidad de 7

El 7 de enero, un día después de que los puertorriqueños disfrutaran el Día de Reyes, la mayoría nos despertamos a las 4:20 de la mañana con un terremoto. Pronto nos enteramos de que tuvo una magnitud de 6.4, una intensidad aproximada de 5 en el área metro, 6 en gran parte del área sur y 7 en algunos municipios como Guánica. Pero, ¿que realmente significa esto? ¿Cómo se compara con otros terremotos? ¿Cuál es la diferencia entre magnitud e intensidad?

Para dar una idea de qué es un terremoto de magnitud 6.4, debo explicar primero qué es un terremoto de magnitud 4. En un sismo de magnitud 4, el movimiento (o amplitud) observado por un sismógrafo es de aproximadamente 1 centímetro. Un terremoto de magnitud 5 tiene 10 veces esta cantidad de movimiento o 10 centímetros. En un terremoto de magnitud 6, el movimiento observado es de 100 centímetros o un metro, lo que equivale a 10 veces el movimiento de un terremoto de magnitud 5 y 100 veces la cantidad del terremoto de magnitud 4. En un terremoto de magnitud 7, el movimiento observado es de 10 metros, lo que significa que el movimiento tiene 1,000 veces el movimiento del terremoto de magnitud 4. En un terremoto 6.4, la amplitud o movimiento medido en el sismógrafo es de aproximadamente 2.51 metros. 

Al comparar este terremoto con el ocurrido en México en el 1985, el cual tuvo una magnitud de 8.1 en la escala Richter, vemos que el terremoto que ocurrió recientemente en Puerto Rico es apenas un terremotito. En un terremoto 8.1, el movimiento observado por el sismógrafo es aproximadamente 125 metros, lo que equivale aproximadamente a 50 veces el movimiento observado en Puerto Rico el día 7 de enero. Si explicamos esto en términos de energía emitida por el terremoto, es aún más impactante, ya que un terremoto de magnitud 5 emite 32 veces más la cantidad de energía que el terremoto de magnitud 4. Un terremoto de magnitud 6 tiene 32 veces la magnitud del terremoto 5. Si queremos saber cuánta más energía emite un terremoto 6 que un terremoto 4 tuviéramos que multiplicar 32 x 32, por lo que un terremoto 6 tiene 1,024 veces más energía que uno de magnitud 4. De igual forma podemos concluir que un terremoto de magnitud 7 tiene 32,768 veces más energía que uno de magnitud 4. Si comparamos la energía emitida por el terremoto ocurrido recientemente en Puerto Rico con el ocurrido en México en el 1985, la cantidad de energía emitida en el terremoto de México fue de aproximadamente 362 veces la cantidad de energía emitida por el terremoto criollo.

Ahora, ¿qué es intensidad de un terremoto? ¿Cómo se diferencia la magnitud de un terremoto de la Intensidad? La intensidad de un terremoto no es medida por una máquina o instrumento, sino que es una medida subjetiva que se obtiene a base de los daños observados después del evento. La escala de intensidad más utilizada es la Mercalli, que varía entre 1 a 12 dependiendo de los daños observados. Cuando se dice que un terremoto es de intensidad 7, esto es meramente la opinión de un grupo de personas entrenadas, que observaron los daños causados por el terremoto y llegaron a esta conclusión.

Un terremoto con intensidad de 7 en la escala Mercalli Modificada es un temblor donde solo las estructuras de pobre construcción fallan y solo se observan algunas grietas a las estructuras de buena construcción.  Esto fue lo observado en varios de los pueblos del sur de la isla, en donde múltiples estructuras de construcción informal y escuelas que tenían el problema de “short column” fallaron o se cayeron. Sin embargo, la mayoría de las estructuras diseñadas por los ingenieros sobrevivieron con pocas o ningunas grietas (excepto las escuelas). 

En un terremoto de intensidad 9, se observa mucha destrucción. No solo las construcciones informales se caen, sino que también se observan grandes grietas en las buenas construcciones. Me parece que esto no ocurrió en Puerto Rico y que aun los municipios más afectados solo mostraron intensidad 7 u 8 en el peor de los casos. En un sismo de intensidad 5, no se observan fallos de casa o edificios. Sn embargo, se puede observar la caída de vasos y vajillas, la ruptura de una ventana de cristal, la caída de algunos objetos y grietas pequeñas en algunas construcciones, lo que es más parecido a lo observado en San Juan. El terremoto de México es considerado uno de intensidad 9 en la escala Mercalli Modificada, lo que significa que, de acuerdo con la opinión de un personal entrenado para medir los daños, fue “muy destructivo”.

Quizás a la gente les parece que es imposible que el terremoto en México haya sido 362 veces más fuerte que el terremoto que nosotros sentimos. Pero si comparamos la cantidad de muertos, podemos observar que en México murieron sobre 10 mil personas mientras que en Puerto Rico murió una. Que Dios nos proteja y que nunca pase por nuestra hermosa isla un terremoto de magnitud 8.  

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