Arturo Estrella

Tribuna Invitada

Por Arturo Estrella
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¿Quién fija las tasas de interés?

Cuando se anunció hace unos días que no habría cambio en la política monetaria federal, los titulares en la prensa le atribuyeron la decisión al Banco de la Reserva Federal y a “La Fed”. Pero, ¿quién fija en realidad las tasas de interés?

Las decisiones de política monetaria las toma un comité enigmático conocido como el Federal Open Market Committee (FOMC, por sus siglas en inglés), que está compuesto por 19 oficiales del Sistema de Reserva Federal. Sus decisiones afectan directamente sólo a una tasa de interés, la de “fondos federales”, que es la que paga un banco a otro al tomar prestado de un día para otro.

El comité tiende a volar por debajo del radar y es quizás asombroso que pueda causar grandes trastornos en la economía al fijar una sola tasa de interés aparentemente inofensiva.

Los miembros del FOMC son los siete miembros de la junta de gobierno del Sistema de Reserva Federal y los presidentes de los 12 bancos de reserva, localizados a través de los Estados Unidos continentales. Los miembros de la junta son nombrados por el presidente de Estados Unidos y los presidentes de los bancos por las juntas de directores de cada uno de los bancos.

Sólo cinco de los presidentes de bancos votan en cada reunión y se toman turnos para mantener cierta diversidad geográfica. El presidente del banco de Nueva York siempre vota, y de hecho es vicepresidente del comité, ya que las operaciones de mercado con que se implementan las decisiones se llevan a cabo allí. El presidente de la junta de gobierno es también presidente del comité.

Al presente, el comité consta de sólo diez miembros votantes porque a la Casa Blanca se le ha dificultado conseguir candidatos a la junta que estén dispuestos a servir y que tengan el apoyo del Senado federal, que tiene que ratificar los nombramientos.

El FOMC se reúne ocho veces al año para reconsiderar la política monetaria vigente. La reunión es cerrada y en los viejos tiempos no se divulgaban los resultados. Hoy día se anuncia la decisión en cuanto a la tasa de fondos federales inmediatamente después de la reunión, se hacen públicas las minutas tres semanas después y se emiten transcripciones completas al transcurrir cinco años.

La reunión en sí es sumamente formal. Cuando asistí a una de estas, en 2004, me ofreció pon a la reunión la presidenta de uno de los bancos de reserva y me recomendó que tomara mucho café antes de entrar. Seguí su consejo y no me arrepentí.

La reunión comienza con varias presentaciones del personal técnico. Luego todos los miembros del comité participan en dos rondas de discusión. En la primera dan su visión de la situación económica actual y en la segunda dan su opinión de la política que se debe seguir. Se les presenta un menú con tres alternativas para facilitar la votación, donde la del medio representa el consenso esperado.

Al final, el presidente del comité resume el consenso que emerge de la discusión y toma el voto. Si hay votos disidentes, típicamente no más de una minoría pequeña, se indican en el anuncio al finalizar la reunión. El comité entonces le imparte instrucciones al banco de Nueva York para que implemente la política seleccionada.

Si el FOMC sólo fija la tasa de un día entre los bancos, ¿quién fija todas las otras tasas de interés? En la economía norteamericana, las otras tasas las fija el mercado, queriendo decir todos los participantes en los mercados de deuda, ya sea como acreedores o deudores. El FOMC no controla esas tasas directamente, pero las influencia porque cuando se manifiesta, el mundo escucha y proyecta.

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