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Por Bori Ciencia
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Servidores ecológicos del planeta en el fondo del mar

Lymarie M. Díaz Díaz

¿Sabías que en las profundidades del mar existen microorganismos que han influenciado a la Tierra durante su larga historia y que lo siguen haciendo para su mantenimiento? La puertorriqueña Ileana Pérez-Rodríguez, Ph.D., quien se ha dedicado a estudiar la influencia de sistemas microbianos en el medio ambiente, cataloga a estos microorganismos como servidores ecológicos de nuestro planeta

La Dra. Pérez-Rodríguez completó su bachillerato con concentración en biología en la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Río Piedras, en 2005. Con el interés de estudiar Ecología, durante sus estudios subgraduados, trabajó en el laboratorio de investigación del Dr. Paul Bayman bajo el auspicio del programa Minority Access for Research Careers (MARC, por sus siglas en inglés). Durante sus años subgraduados, también participó en varios viajes de campo bajo el programa Alianza Louis Stokes de Puerto Rico para la participación minoritaria (PR-LSAMP, por sus siglas en inglés). Estos programas sirven como puente a estudiantes de bachillerato que quieren proseguir estudios a nivel doctoral.

Nos cuenta que una de las experiencias que más la inspiró para seguir sus estudios graduados en Ecología Marina fue un viaje de campo traído por PR-LSAMP, en colaboración con la Institución Smithsonian, para entender la ecología de los mangles en Isla Magueyes. En 2012, bajo la mentoría del Dr. Costantino Vetriani, completó su doctorado en la Universidad de Rutgers (Nueva Jersey, USA), con especialidad en Ecología Microbiana, con énfasis en sistemas hidrotermales de cordilleras oceánicas centrales. Luego, trabajó como investigadora postdoctoral en el Laboratorio de Geofísica de la Institución Carnegie en Washington (Washington, DC) con los Drs. Dionysis Foustoukos y Stefan Sievert, y en la Universidad del Sur de California (Los Ángeles, CA) con el Dr. Jan Amend. Fue ahí donde comenzó a enfocarse en la bioenergética de metabolismos microbianos. 

Dra. Ileana Pérez-Rodríguez

Actualmente es profesora en el Departamento de Tierra y Ciencias Ambientales de la Universidad de Pennsylvania, donde ha logrado unir sus conocimientos en microbiología, geoquímica y ecología. Allí estudia las actividades de microorganismos que habitan en respiraderos hidrotermales (fisuras generadas por actividad tectónica en la corteza terrestre donde el agua se calienta), ricos en azufre y otros minerales. En Puerto Rico, contamos con un ejemplo de estas reacciones en los Baños de Coamo. 

Interesantemente, las bacterias y arqueas, clasificadas como procariotas por su carencia de núcleo celular, pueden vivir en ambientes extremos que otros organismos no han podido colonizar. La Dra. Pérez-Rodríguez nos mencionó que las procariotas que habitan en ambientes con condiciones extremas (presión, temperatura, pH) son las que usualmente aparecen representadas en las primeras ramas filogenéticas del árbol de vida moderna, apoyando la hipótesis de que los microorganismos de ambientes hidrotermales fueron los primeros organismos en habitar el planeta Tierra. Gracias a la colonización de estos microorganismos extremófilos, se comenzarían a crear condiciones fisicoquímicas favorables para la aparición de organismos más complejos, los eucarióticos (células con núcleos), como las plantas y animales. 

La Dra. Pérez Rodríguez se enfoca en descifrar cómo estas procariotas participan en el reciclaje de elementos como el nitrógeno, hierro, y azufre, entre otros, a través de su metabolismo y su participación en el ambiente. También ha comenzado a investigar el uso de diferentes asociaciones microbianas con materiales inorgánicos (i.e., minerales y metales) para el desarrollo industrial en biorremediación y reúso. Por lo pronto,  estos  esfuerzos se han enfocado en el uso de reacciones microbianas para immobilizar y/o descomponer fibras tóxicas de asbestos. A la larga, ella anhela contribuir al uso de microorganismos, o enzimas derivadas de ellos, para la extracción de metales y minerales en los desechos líquidos que percolan de los vertederos, permitiendo el reúso de materiales y previniendo el movimiento de contaminantes hacia cuerpos acuíferos.

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