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El dinero educativo tiene que llegar al salón de clase

El secretario de Educación de Estados Unidos, el puertorriqueño Miguel Cardona, ha expresado con claridad lo que debe ser prioridad para el Departamento de Educación de Puerto Rico: acelerar el uso adecuado de fondos federales asignados durante los pasados dos años para el manejo de la pandemia, asegurando que llegan a los salones de clase.

La visita del funcionario a la isla nuevamente subraya su compromiso con mejorar las condiciones escolares, la calidad de la enseñanza y procurar que los estudiantes alcancen oportunidades universitarias exitosas. Su agencia provee asistencia técnica para garantizar que el Departamento de Educación local esté en cumplimiento con las condiciones especiales impuestas en 2019 en torno al manejo de los fondos federales.

El secretario Eliezer Ramos Parés ha dicho que el departamento está en proceso de recuperarse de una serie de problemas sistémicos y confía en que este año se aceleren las gestiones, incluidos los retos relacionados con la infraestructura de los planteles. Debe lograr la encomienda de garantizar a los estudiantes escuelas seguras, particularmente en el sur que fue afectado por terremotos, además de facilitar los recursos y optimizar el aprovechamiento académico.

El viernes pasado, Cardona anunció el desembolso de $215 millones en fondos del Plan de Rescate Estadounidense para ayudar a cubrir las necesidades de estudiantes y maestros. La suma se puede utilizar para ofrecer servicios de salud mental, un aspecto de importancia crucial para atender los múltiples traumas que han enfrentado los niños y jóvenes por las emergencias de los pasados cinco años. Los recursos deben incluir herramientas para el manejo saludable de las emociones.

El dinero se podrá usar también para iniciativas de recuperación académica, desarrollo profesional de maestros y alianzas con la comunidad y las familias. Los fondos han servido para aumentar en $1,000 mensuales el sueldo de los maestros de escuelas públicas desde julio. El incremento representa el 30% del salario del maestro promedio en Puerto Rico, según la agencia federal.

A la fecha, el DE ha recibido casi $6,000 millones, de acuerdo con la información provista por la agencia federal. Se han distribuido $3,397 millones, de los cuales solo se han usado $669 millones. De ahí la urgencia del secretario federal de darle el uso debido a los dineros. De esas partidas, la autorización para usar $329 millones vence en septiembre. Ramos Parés ha expuesto que hay alternativas para no perder los fondos. Por el bien del estudiantado puertorriqueño, es apremiante que lo consiga.

Las partidas mencionadas se suman al presupuesto regular de la agencia, que para este año fiscal constituye $4,600 millones del presupuesto consolidado del gobierno certificado por la Junta de Supervisión Fiscal para 2023. No obedecen a falta de recursos los problemas del DE, incluida la burocracia que obstaculiza la misión educativa.

El Departamento de Educación federal informó que desde la anterior visita de Cardona, en julio de 2021, la agencia estatal completó la reparación de las columnas cortas de más de 275 planteles. Esto representa el 40% del total de 684 escuelas identificadas el año pasado con el problema que las mantiene inseguras en caso de terremotos como los de 2020.

En ambas visitas destaca una práctica instaurada por el funcionario que debería servir de modelo a los jefes de agencias estatales. Cardona encabeza reuniones en regiones para escuchar de los estudiantes, padres, maestros y otras partes interesadas sus necesidades y preocupaciones en torno al sistema escolar. La oficina del secretario indicó que estos foros servirán para la preparación de un Memorando de Entendimiento que garantice la transparencia como centro en la colaboración entre los dos departamentos.

Es determinante que, en combinación con el síndico federal, la agencia local supere para siempre las deficiencias administrativas, a fin de que no se cuele ni una sola instancia de corrupción como las vergonzosamente protagonizadas por dos exsecretarios. El sistema educativo cuenta ahora con el involucramiento directo del secretario Cardona y de su equipo de trabajo, y con una partida extraordinaria de fondos que, como bien ha expuesto el funcionario federal, deben llegar a la mayor brevedad a donde más se necesitan: los salones de clase.

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