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Cultura agrícola para fortalecer a Puerto Rico

La fluctuación en la asistencia de trabajadores, acentuada tras los terremotos de enero, mostró los desafíos que tiene la agricultura para desarrollar su potencial con personas dispuestas a retomar una industria pilar de la seguridad alimentaria.

Ante el pedido de auxilio de agroempresarios y del gobierno para salvar los cultivos del ausentismo asociado a la actividad sísmica, más de un centenar de personas acudió a recoger y empacar la cosecha, unos con paga y otros por solidaridad. Sin embargo, a los pocos días de trabajo, muchos desistieron.

Los agricultores señalan que es un problema recurrente. No todos resisten el trabajo arduo. Permanecen quienes aprecian el contacto con la tierra.

Por la labor de recogido y empaque en las fincas en medio de la emergencia por los sismos, los trabajadores reciben paga de $7.25 la hora y jornadas de siete horas, sin afectar los beneficios de quienes participan de los programas de ayuda económica del gobierno. Muchos de los que acudieron aún pernoctan en los refugios, y la oportunidad les ha permitido sumar ingresos y retomar un poco la normalidad interrumpida. Otros llegaron como voluntarios, incluso desde pueblos al otro extremo de la isla. A todos, la experiencia les brindó una nueva forma de relacionarse con la tierra y sus frutos. Reafirmó que, aun en los desastres, con determinación y compromiso, los puertorriqueños tienen la capacidad de mantener activa la rueda de la economía. Pero hacen falta estrategias concretas para que la agricultura asuma su rol como eje necesario para el desarrollo sostenible.

La agencia federal Farm Credit sostiene que el sistema de producción y distribución alimentaria en Puerto Rico es muy frágil. La evidencia es que más del 80% de los alimentos que la isla consume son importados. La agencia define cuatro brechas que deben superarse: disponibilidad, accesibilidad, adecuación y estabilidad.

Según la agencia, Puerto Rico recibe alimentos de 50 países, y depende de dos puertos -Jacksonville en Florida, de donde viene casi el 90% de las importaciones, y el de San Juan-, ambos expuestos al riesgo de huracanes. En cuanto a accesibilidad, la agencia remite a un informe de 2012 que revela que los alimentos en la isla son hasta un 23% más costosos que en Estados Unidos, mientras que 1.2 millones de puertorriqueños dependen de los programas de asistencia nutricional para comprar alimentos.

Como tercer punto, Farm Credit hace referencia a la reducción del consumo de productos frescos en la isla y el aumento del consumo de cómida rápida y bebidas carbonatadas, que incide en la salud de la población. Y, en cuarto lugar, apunta a la vulnerabilidad de los sistemas de producción y distribución por las fallas de los sistemas eléctrico y de distribución de agua. Esto quedó demostrado, nuevamente, con los terremotos de enero. De acuerdo con agricultores del suroeste, la falta de energía eléctrica no solo afectó los sistemas de riego de las fincas sino también las ventas, porque muchos de los frutos requieren refrigeración.

La agencia propone, entre otras iniciativas, fomentar nuevas tecnologías agrícolas, como los cultivos bajo techo con resistencia a vientos; proteger y maximizar los terrenos existentes e implementar leyes que garanticen mayor seguridad alimentaria. Además, propone promover el desarrollo agrícola entre los jóvenes, así como la creación de huertos caseros, entre otras iniciativas que pueden adoptarse a nivel individual y con el apoyo del sector sin fines de lucro.

Hasta noviembre de 2019, el sector agrícola contaba con 22,000 empleos regulares, según el Departamento del Trabajo y Recursos Humanos. Se estima que, por cada dólar que se consume en productos del patio, el 70% permanece en la economía de Puerto Rico.

Generar una cultura agrícola que recupere el vínculo natural de los puertorriqueños con esta ciencia ancestral ayudará a proveer a la isla seguridad alimentaria, salud y oportunidades económicas. Promover la siembra a distintas escalas -incluida la doméstica y la comunitaria- aporta bases sostenibles para la recuperación de Puerto Rico.

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