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La investogación se llevará cabo en la Universidad de Puerto Rico, recinto de Río Piedras (horizontal-x3)
La investogación se llevará cabo en la Universidad de Puerto Rico, recinto de Río Piedras. (GFRMedia)

La Facultad de Ciencias Naturales de la Universidad de Puerto Rico (UPR), recinto de Río Piedras, anunció hoy que recibió una subvención de $4 millones por parte de la Fundación Nacional de Ciencias (NSF, por sus siglas en inglés) para el desarrollo de una investigación sobre las mariposas tropicales.

El equipo de investigación estará dirigido por el doctor Riccardo Papa, Alfredo Ghezzi, Michelle Borrero, José Rodríguez y Humberto Ortiz.

Este estudio indagará en la conexión entre el genotipo, que es el conjunto de características genéticas, y el fenotipo, que es la expresión morfológica de los individuos.

La asignación de la NSF combinará al equipo de investigación de la UPR con uno de la Universidad de Mississippi, que estará dirigido por el doctor Brian Counterman.

Papa, quien es el investigador principal de esta propuesta denominada ‘Lógica genómica subyacente a la divergencia morfológica adaptativa’, indicó que la meta es comprender cómo pequeños cambios en el ADN de un organismo pueden resultar en modificaciones en el fenotipo.

“Estudiar las relaciones entre los cambios genéticos, la expresión genética y las interacciones entre las proteínas y el ADN, nos ayudará a descifrar los mecanismos que son la base de la biodiversidad en la naturaleza. Es muy poco lo que se conoce hasta hoy sobre los cambios que permiten tal diversidad morfológica como la que se puede observar en el reino animal”, afirmó el profesor.

Papa afirmó que el objetivo principal de la investigación “es comprender el misterio de cómo se activan y desactivan los genes en diferentes lugares de un embrión en crecimiento, y dependiendo de cuándo y dónde se expresan, pueden interactuar con genes diferentes y la morfología de los organismos”.

El científico también manifestó que el modelo de estudio de esta investigación son las mariposas por ser insectos con una gran diversidad de fenotipos.

“Nos interesa estudiar cambios en la coloración de las alas. La coloración en las alas tiene una doble función, permitir que este organismo sobreviva a los depredadores y promover el apareamiento. Las mariposas tienen un componente genético que responde al ambiente, al depredador y a la elección de pareja. El estudio sobre la morfología de las mariposas puede ayudarnos, también, a comprender los mecanismos responsables de la diversidad fenotípica en la raza humana”, apuntó.

El profesor mencionó que trabaja mayormente con mariposas tropicales del género Heliconius, pero que, actualmente, tiene también un proyecto con la mariposa Heliconius charithonia, mejor conocida como zebra longwing por sus pronunciadas líneas negras y amarillas. La misma se puede encontrar aquí en Puerto Rico.

Se espera que con el desarrollo de este proyecto no solo se podrán crear conexiones entre los miembros de los laboratorios, sino que también servirá para demostrar a la comunidad científica y a las agencias federales la calidad del trabajo científico y educativo que se logra en el principal centro docente del país.


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