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De los más de 600,000 asteroides conocidos en nuestro Sistema Solar, más de 16,000 son NEO (ESA)

De acuerdo con la Agencia Espacial Europea (ESA), los Objetos Cercanos a la Tierra (NEO) son asteroides o cometas de tamaños que van desde pocos pies hasta decenas de millas que orbitan el Sol, y cuyas órbitas se aproximan a las de nuestro planeta. De los más de 600 mil asteroides conocidos en nuestro Sistema Solar, más de 16 mil son NEO.

Un ejemplo de un NEO es 25143 Itokawa, un objeto de unos 984 pies de diámetro que fue visitado por la nave espacial japonesa Hayabusa en 2005.

Los NEO podrían golpear nuestro planeta y, según su tamaño, producir daños considerables. Si bien la posibilidad de que un objeto grande impacte en la Tierra es muy pequeña, produciría una gran destrucción. Por lo tanto, los NEO merecen una detección activa y esfuerzos de rastreo, señala la agencia.

En la ESA, los científicos e ingenieros del Centro de Coordinación NEO de la Agencia en Italia consideran una serie de factores para determinar si un asteroide representa un riesgo. Estos incluyen la trayectoria, el tamaño, la masa estimada y la composición del objeto, entre otros factores.

Algunos asteroides son muy grandes y causarían una enorme destrucción si alguno golpeara la Tierra, pero su población estimada en nuestro Sistema Solar es bastante pequeña y se cree que más del 90% de ellos han sido descubiertos. Ninguno de estos plantea algún riesgo de impacto.

Algunas son muy pequeñas, de menos de 32 pies de diámetro, y solo se ha descubierto una pequeña fracción de la población estimada, pero cualquier impacto sería inofensivo.

El principal desafío proviene de la población de objetos medianos, que van desde decenas hasta miles de pies de diámetro. Hay muchos de estos asteroides, y la mayoría aún no se han detectado.

Cualquier impacto de uno de estos podría dañar una ciudad o un área poblada. Pero si se descubren lo suficientemente pronto, su punto de impacto podría estimarse con un buen grado de precisión, y podrían tomarse medidas para proteger a las personas.

Hoy en día, ningún objeto conocido merece ninguna preocupación, pero muchos permanecen sin descubrir, por lo que debemos seguir buscando.


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