La foto del 30 de marzo de 1969 distribuida por NASA muestra la tripulación de Apolo XI. De izquierda a derecha, Neil Armstrong, comandante; Michael Collins, piloto de módulo y Edwin "Buzz" Aldrin, piloto del módulo lunar. (The Associated Press)

El sueño de volar de Michael Collins, el astronauta que pilotó, en 1969, el Módulo de Comando de la primera misión de la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) a la superficie de otro planeta, la Luna, comenzó, quizás, en Puerto Rico, donde el también exintegrante de la Fuerza Aérea estadounidense pasó parte de su niñez.

Collins, quien falleció hoy, miércoles, a los 90 años tras luchar contra el cáncer, guardó un cariño especial para Puerto Rico, pues vivió y cursó estudios en San Juan cuando su padre James Lawton Collins, miembro del Ejército de los Estados Unidos, dirigió la división aérea de Base Naval en Miramar, según indicó el exsecretario de Estado y expresidente del Senado, Kenneth McClintock, en un tuit. Collins nació en Roma, Italia, el 31 de octubre d 1930.

“Criado en Puerto Rico cuando su papá era jefe de aviación en la Base Naval de Miramar, fue Rey del Festival Juan Ponce de León, y sus primeros pasos para llegar a ser piloto de (la misión) Apollo XI empezaron aquí”, resaltó McClintock en su mensaje.

Precisamente, el propio Collins publicó un tuit en el que detalló su primera experiencia al mando de un avión cuando apenas era un niño.

“En Puerto Rico tomé mi primer viaje aéreo en un avión anfíbio de dos motores, el Widgeon de Grumman. El piloto, inclusive, me dejó tomar el mando. Subí y bajé la nariz en varias ocasiones mientras mi padre observaba desde la cabina de pasajeros con una sonrisa en el rostro”, detalló Collins, aunque no mencionó el año en que llevó a cabo su primer “vuelo”.

McClintock añadió que Collins estudió dos años en la Academia Perpetuo Socorro en San Juan, pero la familia se mudó a Washington D. C., a principios de 1942, luego que Estados Unidos entrara a la Segunda Guerra Mundial en diciembre de 1941 tras el ataque al destacamento naval en Pearl Harbor por parte de aviones de la marina japonesa el 7 de diciembre de ese mismo año.

Del mismo modo, Collins publicó un tuit, el 8 de enero de 2020, en apoyo a los residentes de pueblos del sur luego del terremoto de magnitud 5.8 que ocurrió el Día de Reyes (6 de enero).

“Mis pensamientos están con nuestros ciudadanos estadounidenses en Puerto Rico que luchan contra los efectos de este terremoto. Viví en la isla por años cuando niño y atesoro mis recuerdos de Puerto Rico y de su gente”, enfatizó Collins.

Collins participó en el programa Gemini, diseñado para validar objetivos de cara al programa Apollo incluyendo la capacidad de los seres humanos y las naves espaciales de sobrevivir por dos semanas, llevar a cabo maniobras para atracar con otros vehículos en el espacio, poner en práctica actividades extravehiculares (“caminar” en el espacio) y perfeccionar los métodos para penetrar la atmósfera de la Tierra y “aterrizar” de forma segura.

El experimentado piloto se convirtió en el número 17 del programa Gemini en volar en el espacio, en la misión Gemini 10. Collins luego pasó al programa Apollo, donde fue designado como el piloto del Módulo de Comando de Apollo 11. La misión despegó el 16 de julio de 1969, y Collins llevó a cabo la maniobra para extraer y conectar el Módulo Lunar al Módulo de Comando.

El 20 de julio, los astronautas Neil Armstrong y Buzz Aldrin entraron al Módulo Lunar Eagle y comenzaron su descenso a la superficie de la Luna mientras Collins permaneció en el Módulo de Comando Columbia. El Módulo Lunar regresó al Módulo de Comando al día siguiente, y la cápsula amarizó en el océano Pacífico el 24 de julio.

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