El cohete Antares despega desde la plataforma 0A del complejo de la NASA en la isla Wallops en Virginia. (The Associated Press)

La Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, por sus siglas en inglés), en unión a la empresa aeroespacial Northrop Grumman, lanzó en la tarde de hoy, sábado, la misión NG-15 que entregará sobre 8,000 libras de suministros a la Estación Espacial Internacional (EEI).

El cohete Antares despegó de la plataforma 0A del Puerto Espacial del Atlántico medio (MARS, en inglés), ubicado en la isla Wallops en Virgina, a la 1:43 p.m. con un módulo de carga comercial automatizado Cygnus. Se espera que el módulo Cygnus tardará dos días en atracar con el módulo Unity en la EEI.

Además de transportar suministros para el personal en la EEI, Cygnus también entregará mini satélites CubeSat, experimentos científicos y equipo para la estación espacial. Una vez sea descargado en la EEI, Cygnus se podrá utilizar como espacio adicional en la estación para llevar a cabo experimentos o para almacenaje.

El cohete, además, fue bautizado como S.S Katherine Johnson, en honor a la matemática y científica que tuvo un rol instrumental en la seguridad de los astronautas que participaron en los programas de la NASA que colocaron personas en órbita y que culminaron con la llegada de los seres humanos a la superficie de la Luna.

Johnson, cuya labor en NASA fue capturada en la película “Hidden Figures”, se unió en 1953 a la División Computacional Oeste, compuesto por personas negras, del Comité Nacional Asesor de Aeronáutica (NACA). En el 1957 pasó al Task Force Espacial de la NACA, que luego se convirtió en la NASA.

Durante su estadía en el Task Force, Johson se encargó de analizar las trayectorias para la misión Freedom 7 del astronauta Alan Shepard en mayo de 1961, el primer vuelo espacial tripulado en la historia. Johnson también fue una figura importante durante la misión orbital de John Glenn del 20 de febrero de 1962.

En dicha misión, Glenn solicitó a Johnson específicamente para que revisara a manos los cálculos de las computadoras. “Si ella dice que los números están bien, pues entonces yo estoy listo”, dijo Glenn en ese momento.

Johnson también aportó cálculos importantes para la misión Apollo 11 que, el 16 de julio de 1969, llevó a los astronautas Neil Armstron y Buzz Aldrin a la superficie de la Luna.

En el 2015, el presidente Barack Obama le otorgó a Johnson la Medalla Presidencial de la Libertad, el más alto honor que un civil puede recibir. Johnson falleció el 24 de febrero de 2020 tras cumplir 101 años.

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