El primer encuentro entre los neandertales euroasiáticos y la nueva especie humana proveniente de África fue hace más de 130,000 años (EFE).

Un equipo de investigadores se dio a la tarea de descubrir las posibles razones que derivaron en la desaparición de los neandertales, y el por qué únicamente logró sobrevivir el hombre moderno. 

Los resultaron arrojaron la teoría de que las enfermedades jugaron un papel muy importante en la extinción de esta raza, tal como lo revela el estudio que fue divulgado por la revista científica Nature Communications.

"Nuestra investigación sugiere que las enfermedades pueden haber jugado un papel más importante en la extinción de los neandertales de lo que se pensaba anteriormente. Incluso pueden ser la razón principal por la que los humanos modernos son ahora el único grupo humano que queda en el planeta", declaró a al sitio Phys.org Gili Greenbaum, primer autor del estudio e investigador postdoctoral en el Departamento de Biología de la Universidad de Stanford.

El estudio detalla que pasarían decenas de miles de años antes de que los neandertales comenzaran a desaparecer y los humanos modernos se expandieran más allá, todo ello tras su primer encuentro entre neandertales euroasiáticos y la nueva especie humana proveniente de África hace más de 130,000 años en un lugar conocido como Levante, en el Mediterráneo.

“Dentro de esta estrecha zona de contacto, que se centró en el Levante, los neandertales y los humanos modernos coexistieron en un equilibrio incómodo que duró decenas de milenios”, detalla el estudio.

Y lo que hizo que nuestros antepasados suplantaran a los neandertales fue la unión de nuestras dos especies a través del mestizaje, ya que los humanos híbridos nacidos de estas uniones pudieron haber portado genes relacionados con el sistema inmunitario de ambas especies, que se habrían extendido lentamente a través de las poblaciones modernas de humanos y neandertales, agrega el comunicado.

Sin embargo, fue el humano moderno quien obtuvo suficiente inmunidad para poder aventurarse más allá del Levante y profundizar en el territorio neandertal con pocas consecuencias para la salud.

No obstante, para entender por qué los humanos modernos reemplazaron a los neandertales y no al revés, los investigadores simularon lo que sucedería si el conjunto de enfermedades tropicales que albergaron nuestros antepasados fueran más mortales o más numerosas que las llevadas por los neandertales.

La hipótesis es que la carga de enfermedad de los trópicos era mayor que la carga de enfermedad en las regiones templadas. Una asimetría de la carga de la enfermedad en la zona de contacto podría haber favorecido a los humanos modernos, que llegaron allí desde los trópicos ", dijo el coautor del estudio, Noah Rosenberg, profesor de Genética y Sociedad de Poblaciones de Stanford en la Facultad de Humanidades y Ciencias.

Según los modelos, incluso las pequeñas diferencias en la carga de enfermedad entre los dos grupos al principio crecerían con el tiempo, lo que eventualmente daría ventaja a nuestros antepasados. 

"Podría ser que cuando los humanos modernos se liberaron casi por completo de la carga adicional de las enfermedades de los neandertales, los neandertales todavía eran muy vulnerables a las enfermedades humanas modernas", dijo Greenbaum.

"Además, a medida que los humanos modernos se expandieron más profundamente en Eurasia, se habrían encontrado con poblaciones de Neanderthal que no recibieron ningún gen inmune protector a través de la hibridación", agregó.

Incluso, los investigadores han comentado que esta situación es muy similar a la que sucedió cuando los europeos llegaron al continente Americano en los siglos XV y XVI y exterminaron a las poblaciones indígenas con las potentes enfermedades que trajeron consigo.


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