Las cartas de cobro son por múltiples programas de asistencia, incluyendo el que cubre reparaciones en las viviendas. En la foto, algunos de los techos azules instalados a los seis meses de la emergencia del 2017. (Xavier Araujo)

La Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA, por sus siglas en inglés) está enviando cartas de cobro a aquellas personas que recibieron asistencia sin que fueran elegibles para recibir el beneficio ya sea por algún error, fraude, duplicación de beneficios o uso inapropiado de los fondos, entre otros escenarios.

La agencia federal no precisó si los beneficios bajo revisión son por los huracanes Irma y María o por los terremotos a inicios de año. Tampoco detalló a cuántos damnificados se le está pidiendo el dinero de vuelta.

El oficial de Asuntos Externos de FEMA en Puerto Rico, Juan Andrés Muñoz Torres, sin embargo, explicó que se estableció un proceso a través del cual las personas pueden apelar la determinación de recobro de la agencia.

“Se recomienda que cualquier persona que reciba un Aviso de Posible Deuda o una carta de recuperación de fondos revise la carta y haga su apelación dentro de los 60 días a partir de la fecha del aviso. En muchas ocasiones, estos asuntos pueden resolverse proporcionando documentación adicional que respalde la reclamación”, explicó Muñoz Torres en una comunicación escrita.

Los solicitantes pueden llamar a la Línea de Ayuda de Recuperación de Fondos al 1-800-816-1122, de lunes a viernes, entre las 10:00 a.m. y las 5:00 de la tarde para orientarse sobre el proceso.

El funcionario advirtió que es importante que las personas tomen la notificación “en serio” y actúen dentro del periodo establecido ya que FEMA no acepta apelaciones tardías en el proceso de recuperación de fondos. Si el solicitante no apela, o apela sin éxito, la deuda se certifica en el Centro de Finanzas de FEMA donde se procede a la gestión de cobro de la deuda.

El Centro de Finanzas de FEMA envía a los solicitantes una Carta de Aviso de Deuda que informa la deuda y de las opciones para resolverla. Bajo ciertas circunstancias, el Centro de Finanzas de FEMA puede conceder una exención de la deuda, precisó Muñoz Torres. Los solicitantes pueden llamar al Centro al 1-866-804-2469.

Se informó que si el solicitante no responde a los esfuerzos de cobro de la deuda del Centro de Finanzas de FEMA, el caso pasa al Departamento del Tesoro de los Estados Unidos para la ejecución del cobro. En esta etapa, los solicitantes pueden contactar al Servicio de Gestión de Deuda del Departamento del Tesoro al 888-826-3127.

La devolución de fondos a FEMA puede estar relacionada a beneficios de asistencia en la reparación de vivienda, para sustitución de propiedad personal, para alquiler de un hogar temporero o para necesidades críticas de las personas, entre otros programas.

Las cartas que se enviaron se supone que precisen la cantidad que FEMA entiende que se desembolsó incorrectamente y la razón por la que la agencia estima que corresponde la devolución del dinero.

La persona puede proceder aclarando la controversia con la agencia, devolviendo el dinero, solicitando un plan de pago o pidiendo una condonación si puede mostrar que la situación implica una carga económica onerosa difícil de cumplir.

El cobro del dinero por ayudas provistas por error ha sido un tema de discusión reciente en el Congreso luego que el líder republicano en el Comité de Transportación e Infraestructura, Sam Graves, propusiera una medida, aprobada por la cámara baja federal, que impediría que FEMA recobre el dinero provisto por error.