La Autoridad de Energía Eléctrica propone que algunas de sus plantas se muevan hacia la producción de energía por medio de gas natural. (horizontal-x3)
La Autoridad de Energía Eléctrica propone que algunas de sus plantas se muevan hacia la producción de energía por medio de gas natural. (Xavier J. Araújo Berríos)

Washington - Con el respaldo de la Junta de Energía de los Estados del Sur, el gobierno de Puerto Rico presiona a favor de que la Casa Blanca apruebe una exención temporal -de cinco años- en las normas federales de cabotaje para transportar productos de la industria de gas natural.

La Junta de Energía de los Estados del Sur, que reúne a gobernadores y legisladores de 16 estados, Puerto Rico y las Islas Vírgenes, tiene previsto aprobar, en su reunión del 16 al 18 de septiembre en Biloxi, Misisipi, una propuesta más abarcadora: una resolución para que el presidente Donald Trump exima todo producto relacionado con la industria energética.

“Le veo una bien alta posibilidad”, afirmó anoche sobre la exención en torno al gas natural el director ejecutivo de la Autoridad de Energía Eléctrica (AEE), José Ortiz, quien junto al presidente de la Junta de Gobierno de la corporación pública, Elí Díaz Atienza, y el vicepresidente del ente rector, Ralph Kreil Rivera, tuvo esta semana una ronda de reuniones en el Congreso, el Departamento de Energía de EE.UU. y la Comisión Federal de Energía.

Ortiz sostuvo que “en este momento” no hay barcos estadounidenses suficientes para cumplir con los planes del gobierno de Puerto Rico para convertir varias plantas en instalaciones de producción de energía por medio del gas natural, que piensa puede reducir en un 40% el costo de la electricidad.

En Puerto Rico, en momentos en que la AEE propone que algunas de sus plantas se muevan hacia la producción de energía por medio del gas natural, el Senado aprobó una resolución que reclama una exención en las normas de cabotaje -que exigen el uso de barcos propiedad, matrícula y tripulación estadounidenses- para el transporte de productos relacionados con el gas natural.

La resolución está ahora ante la consideración de la Cámara de Representantes, y tiene el respaldo del gobernador Ricardo Rosselló Nevares, indicó el vicepresidente del Senado de Puerto Rico, Larry Seilhamer.

El senador del Partido Nuevo Progresista (PNP) se propone asistir junto al portavoz del Partido Popular Democrático (PPD) en el Senado, Eduardo Bhatia, a la reunión de la Junta de Energía de los Estados del Sur en Biloxi.

Por tratarse de una junta dominada por gobernadores republicanos, Seilhamer también confía en que el llamamiento a favor de una exención temporal en las normas de cabotaje gane tracción en la Casa Blanca de Trump.

“Hemos escrito un itinerario para que, en un período de 20 años, vayamos hacia energía renovable, pero mientras tanto, para producir energía, hay que quemar algún combustible, y la mejor alternativa es el gas natural. La idea es ir eliminando poco a poco la quema combustible”, indicó Bhatia, en referencia al marco regulatorio de la privatización de activos de la AEE que se legisla en San Juan.

Agenda en Washington

El director ejecutivo de la AEE comentó sobre la presión a favor de una exención temporal en las normas de cabotaje que incluya a Puerto Rico tras reunirse con el presidente del Comité de Recursos Naturales de la Cámara baja, el republicano Rob Bishop y la comisionada residente en Washington D.C., Jenniffer González.

La jefatura de la AEE también se reunió, entre miércoles y jueves, con el secretario adjunto de Energía federal para la Oficina de Electricidad, Bruce Walker, con asesores de la portavoz demócrata en el Comité de Energía y Recursos Naturales del Senado, María Cantwell (Washington), el Caucus Demócrata de la Cámara baja y la congresista demócrata boricua Nydia Velázquez (Nueva York).

Pero la reunión con Bishop ha tenido como telón de fondo la tarea que le dio a la comisionada residente el pasado 25 de julio para que le proponga posible legislación que permita despolitizar a la AEE.

La petición de Bishop ocurrió al terminar una audiencia de su comité convocada luego del caos que generó la renuncia de la mayoría de los miembros de la Junta de Gobierno de la AEE, en protesta por la oposición pública del gobernador y el liderato legislativo a los altos salarios otorgados a los pasados dos directores ejecutivos de la corporación pública.

Molesto por la forma en que se le convocó a la audiencia, Rosselló Nevares rechazó testificar en aquella audiencia de julio. Tampoco envió un representante, lo que avivó sus pugnas con el republicano Bishop.

En la sesión de julio, el secretario Walker pidió al Comité de Recursos Naturales que le arrebatara al gobernador el poder de nombramiento sobre la Junta de Gobierno de la AEE y el Negociado de Energía.

Se calman las aguas

Ortiz, sin embargo, dijo que han solicitado tiempo al gobierno federal, incluso en la reunión de ayer con Bishop, para poner en marcha la privatización de activos y fortalecer el Negociado de Energía, iniciativas que consideran difuminarán la politización que ha existido dentro de la AEE.

Mientras más rápido vendas los activos y traigas entes privados a producir para la red, más rápido quien toma el control de esto es (el Negociado) de Energía. Sacas a la AEE del medio como un ente, que es el que causa mucho de los problemas de la politización que se han mencionado”, sostuvo Ortiz.

Tanto los directivos de la AEE como la comisionada González piensan que, tras las más recientes reuniones, las aguas -incluso en la oficina de Bishop- se han calmado.

“Si (el Negociado de Energía) que se está proponiendo cumple con el propósito de tener un ente independiente, el gobierno federal lo que tiene que hacer es facilitar la fase técnica y recursos”, indicó González.

A su juicio, ha sido importante que los nuevos directivos de la AEE “den la cara” ante el Congreso y el Ejecutivo estadounidense.

“Estamos aquí para demostrar que las cosas se hacen bien”, dijo Díaz Atienza, quien además de presidir la Junta de Gobierno de la AEE es director ejecutivo de la Autoridad de Acueductos y Alcantarillados (AAA).

El miércoles, Bishop también pareció suavizar sus exigencias.

En una breve entrevista con El Nuevo Día, Bishop sostuvo que no busca necesariamente legislar algún poder de nombramiento federal sobre la Junta de Gobierno de la AEE o el Negociado de Energía.

“No creo que tengamos que hacer eso, si el gobierno de Puerto Rico hace simplemente lo correcto. Pero, hay ciertas cosas que tienen que hacer para asegurar que la AEE sea verdaderamente independiente y eficiente”, sostuvo.

Bishop destacó, además, que es complicado conseguir espacio para debatir un proyecto de ley en el hemiciclo cameral antes de las elecciones legislativas.

De todos modos, la comisionada seguirá adelante con el análisis de posible legislación para, entre otras cosas, impulsar que el Departamento de Energía y la Comisión Federal de Energía asesoren y ofrezcan recursos a la isla.

También piensa que puede legislarse para acelerar cualquier permiso federal que requiera la transformación del sistema eléctrico. González sostuvo que la intención ha sido proponer legislación que tenga respaldo bipartidista, lo que incrementaría las posibilidades de aprobación.

En el pleno de la Cámara baja, se discutía anoche, además, una medida que busca expandir la autorización federal para el transporte de gas natural.

La comisionada ha considerado que ese es un asunto que pudiera legislarse. Pero todavía tiene que estudiar el lenguaje de la medida que se discutía en la Cámara baja para conocer si cumple con las expectativas de la isla.

Tanto Ortiz como Díaz Atienza indicaron, además, que en sus reuniones de julio y esta semana en el Senado estadounidense no han visto ningún interés en una intervención federal con el funcionamiento de la AEE.

La agenda próxima

Ortiz sostuvo que las reuniones de esta semana le han permitido profundizar en la agenda que tiene en la AEE.

Por un lado, dijo, espera anunciar el 5 de noviembre la empresa que se encargará de la conversión a gas natural de las unidades 5 y 6 de la planta de San Juan.

Mientras, también en noviembre, presentaría la solicitud de propuestas para la administración de los sistemas de transmisión y distribución, así como el área de servicio al cliente. “Eso se debe adjudicar en mayo. Para agosto (de 2019), debemos tener un operador”, afirmó.

Ortiz prevé tener en diciembre el informe sobre “la valoración de los activos” de la AEE, con la esperanza de comenzar a venderlos en el segundo trimestre de 2019.


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