Arturo Estrella

Tribuna Invitada

Por Arturo Estrella
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El monstruo del Fed

William C. Dudley, presidente del Fed de Nueva York, visitó a Puerto Rico este mes, inspeccionando el Caño de Martín Peña y ofreciendo consejos útiles. Vale preguntar ¿qué es el Fed, quién es Mr. Dudley y qué tienen que ver con Puerto Rico? 

Puedo ofrecer algunos detalles en base a mi experiencia previa como economista en el Fed de Nueva York. Allí coincidí con Bill Dudley – aún no presidente – en mi último año, antes de trasladarme a la docencia e investigación en 2008.

En resumidas cuentas, el Fed es un monstruo, en el buen sentido de la palabra. Su título oficial es el Sistema de Reserva Federal y está compuesto de una sede principal en Washington, D.C., doce bancos de reserva, 24 sucursales de los bancos y varios centros operacionales. El Fed tiene un total de casi 23,000 empleados, $4.5 trillones (millones de millones) en activos y su sistema de gobierno es sumamente complicado. 

Por cierto, se les conoce como el sistema y los bancos “de reserva” porque allí se depositan las reservas de los bancos privados. Contrario a lo que sugiere un apodo de uso frecuente, no existe tal cosa como “la reserva federal”.

El jefe grande del sistema es el presidente de la junta de gobierno (“chair of the board of governors”) en Washington, puesto que ejerce desde febrero el abogado Jerome H. Powell. No sé si alguna vez en el pasado un ocupante de este puesto ha visitado a Puerto Rico. A su vez, cada uno de los bancos de reserva tiene su propio presidente ejecutivo. Mr. Dudley es presidente en Nueva York, el más grande de los bancos, que está a cargo de todas las operaciones de política monetaria. 

En cierto sentido, Mr. Dudley tiene el segundo puesto más importante del sistema, aunque el organigrama es demasiado complicado para decirlo con certeza. De 1986 a 2007, Dudley se desempeñó como economista en la firma Goldman Sachs, donde su misión era explicar a los inversionistas lo que estaba pasando en la economía y cómo se podía afectar la bolsa. Llegó al Fed en 2007 como director de operaciones de mercado y accedió a la presidencia en 2009.

El Fed comenzó a cobrar conciencia de Puerto Rico en 1958. En ese año, la junta en Washington le asignó formalmente al Fed de Nueva York el manejo de efectivo y cheques en la isla y el banco publicó un artículo promoviendo la integración de la economía local al sistema monetario federal. Hasta hoy, el Fed de Nueva York le suministra efectivo a los bancos privados en Puerto Rico y también está a cargo de la reglamentación y supervisión de los bancos miembros del sistema, como el Banco Popular. 

¿A qué más se dedica el Fed en Puerto Rico en esta era de crisis financiera? Mr. Dudley ha señalado que su objetivo principal es aconsejar y ocasionalmente enviar emisarios para que expliquen a los residentes de Puerto Rico cómo funciona el sistema financiero. Pero el Fed tiene muchos otros poderes. En su momento, Mr. Dudley pudo haber hecho préstamos para conservar la liquidez del gobierno antes del colapso, pero no lo hizo. Mr. Dudley podría comprar bonos del gobierno para estabilizar el mercado, pero no lo ha hecho. 

En un discurso previo a su reciente visita, Mr. Dudley le ofreció consuelo a Puerto Rico, recordando la crisis y bancarrota de la ciudad de Nueva York en los años 1970. Nueva York pudo resurgir entonces, dijo, y Puerto Rico puede ahora también. En 1975, el gobierno federal le otorgó préstamos considerables a la ciudad de Nueva York para que manejara la crisis. Mr. Volcker, el entonces presidente del Fed de Nueva York, se limitó a ofrecer consejos útiles.

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