Roblox tiene más de 2 millones de desarrolladores, casi todos adultos jóvenes. “Jailbreak”, un juego en Roblox. (The New York Times)

Cuando su escuela cerró en marzo, Garvey Mortley dejó de ir a las prácticas de lacrosse y de tocar en la banda de música de la escuela. Se inclinó hacia otro interés: Roblox, una app y sitio de juegos en línea, con personajes similares a figuras de Lego y millones de mundos virtuales para explorar.

Garvey, una niña de 12 años en Maryland, comenzó a pasar más horas en el universo en línea, construyendo casas virtuales, adoptando mascotas digitales y compitiendo con otros jugadores en carreras de obstáculos. Dijo que ahora juega en Roblox hasta cinco horas al día.

“Es como mi pasión principal”, dijo. “Es bastante diverso y puedes conocer a gente de todo el mundo”.

Desde febrero, el número de jugadores activos en Roblox se ha disparado alrededor del 35 por ciento para llegar a 164 millones en julio, de acuerdo con RTrack, un sitio que da seguimiento a datos de Roblox. Aproximadamente tres cuartas partes de los niños estadounidenses de entre 9 y 12 años están ahora en la plataforma, de acuerdo con Roblox. Los jugadores pasaron 3,000 millones de horas en el sitio y la app en julio, el doble que en febrero, señaló la compañía.

Al interior de Roblox, que es gratuito, los jugadores crean un avatar. Sus avatares pueden participar en combates cara a cara, descifrar acertijos o participar en búsquedas de huevos de Pascua con otros jugadores. Los participantes pagan dinero real —a menudo $5 o $10— para convertirse en miembros premium y adquirir una moneda dentro del juego llamada Robux, que les permite comprar ropa y armas para sus personajes.

Garvey Mortley dice que ahora juega en Roblox hasta cinco horas al día.

Desarrolladores independientes crean más de 20 millones de juegos nuevos al año para la plataforma. Y para esos desarrolladores —quienes son en su mayoría adolescentes, estudiantes universitarios y adultos jóvenes— el repunte en la popularidad de Roblox significa épocas de auge también para ellos, en vista de que reciben una parte del dinero que los usuarios gastan en sus juegos.

Roblox dijo que tiene más de 2 millones de desarrolladores, de los cuales, 345,000 ganan dinero y dividen sus ganancias 50-50 con la compañía.

En el pasado, los juegos más populares han generado un promedio de entre $2 y $3 millones al año, dijo la compañía.

Los ingresos de la app móvil de Roblox, que la mayoría de los jugadores usan, sumaron $493 millones en la primera mitad del año, en comparación con $228 millones en el mismo periodo hace un año, de acuerdo con SensorTower, una firma de analítica.

Garvey usó hace poco Roblox para educar a otros sobre el racismo. Cuando los jugadores participaban en manifestaciones virtuales del movimiento Black Lives Matter este verano, notó que algunos oscurecían la piel de sus avatares, a todas luces una declaración de solidaridad con las personas negras.

Pero para Garvey, quien es de raza negra, parecía más como “blackface virtual”. Así que hizo un video en YouTube para explicar la historia del “blackface” (la práctica de pintarse el rostro de negro para aparentar ser de otra raza, considerada ofensiva) en Estados Unidos y exhortó a los usuarios de Roblox a que en lugar de eso vistieran a sus avatares con camisetas de Black Lives Matter.

Su madre, Amber Coleman-Mortley, dijo estar orgullosa de cómo reaccionó Garvey. Señaló que ve a Roblox como un lugar ideal para la educación, sobre todo ahora que el aprendizaje y la socialización en persona están restringidos.

“El juego es la forma en que la mente humana aprende mejor”, señaló.