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Los estudiantes Rocío Zorrilla Veloz y Christian Álvarez de la UPR-Río Piedras, quienes triunfaron en una competencia científica en Estados Unidos. (André Kang)

La falta de agua, electricidad e internet, entre otros efectos del huracán María, no fueron impedimento para que un grupo de jóvenes estudiantes completaran y presentaran sus investigaciones en ferias científicas internacionales, obteniendo resultados sobresalientes.

“La fórmula del éxito es nuestro propio sacrificio”, resumió Rocío Zorrilla Veloz, una de los 57 alumnos del Recinto de Río Piedras de la Universidad de Puerto Rico (UPR) que participaron, del 1 al 5 de noviembre, en la Conferencia Anual de Investigación Biomédica para Estudiantes de Minorías (Abrcms, por sus siglas en inglés), en Phoenix, Arizona.

De esos 57 alumnos, 13 obtuvieron premios en siete categorías, y Zorrilla Veloz fue una de ellos.

La estudiante de quinto año de biología, que aún espera que personal de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA, en inglés) visite su casa en Toa Baja para evaluar los daños causados por María, ganó en la categoría de afiches, en el área de química, por su investigación sobre comportamiento terapéutico para cáncer. Específicamente, Zorrilla Veloz estudia el medicamento conocido como 5-Fluorasil, y su interés es reducir sus efectos secundarios para mejorar la calidad de vida de los pacientes.

Christian Álvarez Sánchez, estudiante de quinto año de química, ganó en la categoría de afiches, en el área de matemáticas, física e ingeniería, por su proyecto que busca extender la vida útil de los marcapasos. Su interés es que los pacientes cardíacos sean operados cada vez menos para instalarles un marcapasos nuevo.

“El huracán lo complicó todo. Había que rendir la batería de la computadora; no había luz ni internet. En medio de eso, también tenía el estrés de mi papá, que tiene problemas de riñón y lo están dializando”, contó.

Además de Zorrilla Veloz y Álvarez Sánchez, fueron premiados en la categoría de afiches los estudiantes Axel Vera Sánchez, Jessica Ríos Santiago, Dereck García Almedina, Yanira Rodríguez Valdés, Carleen Santiago Medina, Adrián Alejandro García, Albit Cabán Murillo, Adriana Vélez Avilés, Carla Quiñones Jurgensen, Javier Jusino Álamo, y Chysaliz Pérez Verdejo. Pérez Verdejo también fue premiada en la categoría de presentaciones orales, al igual que Bryan Cobo Torres.

El mentor de los alumnos es el profesor Orestes Quesada, quien explicó que todos son parte de los programas de investigación subgraduada “Minority Access to Research Center” (MARC) y “Research Initiative for Scientific Enhancement” (RISE).

 Indicó, asimismo, que Abrcms es una de las conferencias más importantes de ciencias asociadas a la salud, en la que este año hubo 2,200 presentaciones.

Los alumnos acuden, principalmente, en busca de una universidad que los reclute para hacer su doctorado. Desde 2001, destacó Quesada, estudiantes reclutados de los programas MARC y RISE, de la UPR-Río Piedras, han completado 254 doctorados.

“Para nosotros era bien importante poder llegar este año, para que los reclutadores vieran que el compromiso de nuestros estudiantes es real, aun en medio de la emergencia del huracán. La mayoría de los estudiantes tuvo problemas, pero ha valido la pena”, aseveró el profesor del Departamento de Ciencias Físicas.

Brilla en Perú

En la Feria Internacional de Ciencia y Tecnología (Cientec), celebrada del 20 al 24 de noviembre en Lima, Perú, el joven Sebastián Rivera Pérez se alzó con el tercer lugar en la categoría de energía física por su proyecto titulado “Purificación de agua utilizando energía solar”.

 Rivera Pérez consiguió, además, invitaciones para participar en conferencias científicas a celebrarse el próximo año en Chile, Brasil y Paraguay.

“Mi intención era traducir todo el proyecto de inglés a español, pero no pude a causa del huracán. El tiempo era bien limitado. El afiche también estaba en inglés y cuando fui a la imprenta para tenerlo en español, estaba cerrada”, contó el alumno, que cursa su primer año de ingeniería química en la UPR-Mayagüez.

 No obstante, Rivera Pérez ganó su cualificación a Cientec mientras cursaba el cuarto año de escuela superior, tras presentar su proyecto en el Foro Ciencia por Puerto Rico, organizado por la entidad Jóvenes Científicos por Puerto Rico.

Enerys Olaguibel, vicepresidenta de Jóvenes Científicos por Puerto Rico, contó que, en total, cinco estudiantes estaban cualificados para ir a Cientec, pero el huracán impidió que los demás acudieran.

“Incluso, con Sebastián fue bien difícil la comunicación. Tuvimos que hablar con la gente de Perú para que nos extendieran la fecha de inscripción, y lo conseguimos. El pasaje costó el doble de lo que usualmente cuesta, y él pudo imprimir las carpetas para los jueces en casa de unos amigos míos peruanos”, relató Olaguibel, tras expresarse “sumamente orgullosa” de Rivera Pérez.

El joven, entretanto, describió su experiencia en Cientec como enriquecedora en términos académicos, sociales y culturales. Su padre lo acompañó en el viaje.

 “Cuando gané en Puerto Rico, obtuve la cualificación para otra feria en México. Ahora tengo que evaluar a cuáles voy, según mis intereses y sin que me afecte en la universidad”, señaló.


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