El segunda base José Altuve y el boricua Carlos Correa reaccionan después de un jonrón de Mike Zunino, de los Rays, en el séptimo juego de la Serie de Campeonato de la Liga Americana. (Jae C. Hong)

San Diego - Los Astros de Houston pasaron esta odisea de una temporada como los mayores villanos del béisbol.

Cuando Aledmys Díaz bateó un elevado con un corredor en la primera para terminar el séptimo y decisivo juego de la Serie de Campeonato de la Liga Americana, los malos finalmente perdieron.

Ridiculizados, criticados y odioados durante todo el año, los Astros aún reunieron suficiente corazón y aplomo en octubre para llegar al borde de otra Serie Mundial. La novena del dirigente Dusty Baker incluso estuvo angustiosamente cerca de igualar el mayor regreso a los playoffs en la historia del béisbol en una salvaje Serie de Campeonato.

Aunque no pudieron conjurar una hazaña más increíble de postemporada, esta carrera de playoffs debería ser una fuente de orgullo para estos Astros mucho después de que terminen los abucheos.

Y uno de los baluartes de los Astros fue el puertorriqueño Carlos Correa, quien se convirtió en el líder del equipo tras una fenomenal postemporada con el madero.

El boricua terminó su quinta aparición en los playoffs con seis cuadrangulares y 17 carreras remolcadas. Pegó el jonrón de la victoria en el quinto juego durante la remontada. En total, suma 17 vuelacercas en playoffs, superando a su compatriota Carlos Beltrán en la lista de puertorriqueños con más bambinazos en octubre.

Tuvo el bate caliente hasta el final, impulsando las únicas carreras de los Astros en el séptimo juego con un sencillo con las bases llenas en la octava entrada, su último turno al bate de la temporada 2020.

“Estoy jo... orgulloso de este equipo, mano”, dijo Correa tras la eliminación.

“Ha sido un viaje increíble. Nunca me divertí más jugando béisbol que en este año con este grupo de muchachos”, agregó.

Sobre convertirse en uno de las voces principales de la novena en la corrida, el santaisabelino confesó que no fue algo planificado por su parte.

“Simplemente no es algo que planifiqué o quería hacer ... Estoy orgulloso de usar la camiseta Astros y cuando salgo al campo quiero hacer lo mejor para mi equipo ... Realmente me preocupo por mis compañeros de equipo y amo a todos y cada uno de ellos”, indicó.

Aunque si los fanáticos pueden regresar a la mayoría de los estadios en 2021, esta franquicia empañada probablemente seguirá recibiendo críticas más allá de 2020.

Houston se quedó atrás temprano y no pudo reaccionar en una derrota 4-2 ante Tampa Bay el sábado por la noche, quedando sin una sorprendente remontada en la serie después de tres victorias consecutivas.

Después de ganar dos de los tres banderines anteriores de la Liga Americana y el campeonato de la Serie Mundial 2017, los Astros jugaron toda la temporada bajo una gran nube oscura creada por las revelaciones de las tácticas de robo de señales de la franquicia durante 2017 y 2018.

El año alocado de los Astros comenzó en enero con el despido del piloto A.J. Hinch y el gerente general Jeff Luhnow. Pero varios veteranos de los Astros de esas temporadas contaminadas permanecen en el equipo y los jugadores no fueron sancionados.

Se presentaron a los entrenamientos de primavera en febrero solo para enfrentar la condena generalizada de sus compañeros de Grandes Ligas como el equipo que todos los demás equipos amaban odiar.

Los Astros fueron implacablemente destrozados por sus oponentes y castigados en línea desde el entrenamiento de primavera en adelante. Fueron abucheados al ritmo de los golpes de los botes de basura cada vez que los fanáticos de los oponentes podían estar cerca de ellos durante esta temporada acortada por el COVID-19.

Un fanático incluso recibió un megáfono y transmitió su condena de los Astros 2017 en Petco Park desde el balcón de un apartamento más allá de la valla del jardín durante el cuarto partido, llamándolos individualmente por su nombre como tramposos.

Algunos Astros ignoraron el odio, mientras que otros se deleitaron con él. El querido Baker asumió el cargo en el dugout e inmediatamente brindó un nivel de respeto, pero los Astros estaban listos para enfrentar una larga temporada regular como el equipo más vilipendiado de las Mayores, hasta que la pandemia lo trastornó todo.

Cuando el béisbol finalmente se reanudó en julio, los Astros jugaron en estadios casi vacíos donde los fanáticos rivales no podían abuchearlos ni interrumpirlos, aunque lo intentaron. Los fanáticos se reunieron afuera del Dodger Stadium para expresar su disgusto cuando los autobuses del equipo llevaron a los Astros a Chavez Ravine para una serie de temporada regular contra los Dodgers, quienes perdieron la Serie Mundial 2017 ante Houston en siete juegos.

Después de una temporada baja de pérdidas de jugadores claves y lesiones, los campeones defensores de la Liga Americana tuvieron problemas durante una temporada regular mediocre y solo llegaron a los playoffs debido la ampliación de ocho a 16 equipos. Con 29-31, tuvieron su peor temporada con porcentaje de victorias desde 2014.

Fue entonces cuando rápidamente regresaron a la excelente forma de juego grande que habían tenido tan consistentemente durante los últimos cuatro años, ya sea que supieran o no los lanzamientos que vendrían.

Los Astros de Houston observan desde el dugout la octava entrada del séptimo juego de la Serie de Campeonato de la Liga Americana ante los Rays de Tampa Bay. (Jae C. Hong)

Houston barrió al favorito Minnesota en la ronda de comodines y luego conectó 12 jonrones en la Serie Divisional de cuatro juegos sobre Oakland.

Los Astros perdieron los primeros tres juegos de la Serie de Campeonato por un combinado de 11-5 ante los profundos y talentosos Rays. En lugar de darse por vencido, Houston se convirtió en el segundo equipo en la historia del béisbol en ganar tres partidos seguidos después de estar 0-3 abajo en una serie de playoffs.

El seguimiento de Houston a su banderín de 2019 es aún más impresionante con la ausencia de Gerrit Cole, quien firmó con los Yankees, y Justin Verlander, quien necesitaba una cirugía de Tommy John. Los Astros también entraron en octubre sin gran parte de su bullpen de pretemporada debido a las lesiones del cerrador Robert Osuna y los derechos Brad Peacock, Austin Pruitt, Chris Devenski y Rogelio Armenteros, mientras que el relevista veterano Joe Smith optó por salir antes de que comenzara la temporada.

La alineación de bateadores veteranos de Houston simplemente siguió peleando, y los Astros obtuvieron suficientes lanzamientos sólidos de Zack Greinke y sus compañeros abridores para mantenerse competitivos hasta el borde de la Serie Mundial.