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Más de 663,000 hogares de Puerto Rico se quedarán sin subsidio para pagar internet

Los fondos del programa federal que da hasta $30 de descuento al mes podrían terminar en abril si el Congreso no aprueba fondos adicionales

7 de febrero de 2024 - 3:40 AM

El subsidio al internet de banda ancha ayudó a que muchos hogares pudieran costear planes de velocidad más alta, para poder trabajar y estudiar desde casa, indicó Pérez. (Archivo)

Puerto Rico será de las jurisdicciones más golpeadas por la eliminación del subsidio federal de $30 mensuales al servicio de internet de alta velocidad, lo que se estima sucederá en abril próximo, si el Congreso de Estados Unidos no aprueba fondos adicionales.

Según explicó la presidenta de la Alianza Puertorriqueña de Telecomunicaciones (APT), Wanda Pérez, más de la mitad de los hogares se benefician de la subvención que se otorgó en medio de la pandemia del COVID-19, pues “en Puerto Rico, hay 663,038 hogares suscritos al Affordable Connectivity Program (ACP, en inglés)”.

El estimado censal más reciente indica que en la isla, hay aproximadamente 1.2 millones de domicilios.

“Ya la FCC (Comisión Federal de Comunicaciones) comenzó un proceso que llaman ‘winding down’, para avisar que las compañías se tienen que preparar para esta transición”, informó Pérez.

“Se están tomando medidas para proteger al cliente. Se envió una primera notificación a todos, con información sobre el proceso, la posibilidad de que el programa termine y cómo les va a afectar”, dijo la abogada experta en Telecomunicaciones.

Como parte del proceso de terminación del programa, la FCC indica en su portal oficial que no aceptará más solicitudes nuevas para recibir el ACP a partir de este miércoles, 7 de febrero.

Partiendo de las cifras provistas por la APT, desde finales del 2021 hasta enero pasado, los hogares participantes del ACP han visto un alivio en sus presupuestos de unos $810 y a su vez, las empresas proveedoras del servicio han ingresado cerca de $537 millones en beneficios como resultado de la iniciativa federal.

Golpe particular para educadores y estudiantes

Pérez agregó que el golpe de asequibilidad al servicio de internet, que ya se ha vuelto esencial para tareas como educación y trabajo remoto, será por partida doble en los hogares beneficiados por el Emergency Connectivity Fund (ECF, en inglés), “que se acaba en marzo y le daba acceso a maestros y estudiantes de escuela pública con un ‘hotspot’ y el pago del servicio”.

“La FCC está tratando de integrarlo (la subvención) al Servicio Universal, pero apenas está iniciando el proceso”, indicó.

Es decir, con la eliminación del ACP y el ECF, solo quedaría como ayuda en la factura de telecomunicaciones e internet de los hogares, el programa Lifeline para que toda la población tenga acceso a internet. Sin embargo, ese programa reduce el subsidio a un descuento mensual de $9.25 en el costo de la cuenta de telefonía o de internet, según la hoja de datos de la FCC.

También la elegibilidad a Lifeline es más limitada, pues requiere que la persona o el domicilio tenga un ingreso menor o igual al 135% de límite federal de pobreza o ser beneficiario del Programa de Asistencia Nutricional (PAN), Medicaid o vivienda pública.

En contraste, el ACP ha beneficiado a personas con ingresos moderados, de hasta 200% del límite federal de pobreza, así como a beneficiarios de almuerzo gratis en las escuelas públicas, beca Pell o programa de alimentación para mujeres e infantes conocido como WIC.

“Son varios aspectos que han beneficiado al cliente. Había clientes sin la posibilidad de pagar una oferta de internet de alta velocidad y el ACP los ayudó a costearlo. También existen clientes que tenían una suscripción por un velocidad más baja y esto les ayudó a aumentar velocidad”, expuso Pérez.

A su vez, reconoció que el golpe no solamente será para los consumidores, sino “también para muchos proveedores en Puerto Rico que usan el crédito”.

Proyecto pendiente en el Congreso

Al momento de esta publicación, la congresista demócrata por Nueva York, Yvette D. Clarke, había sometido el proyecto HR 6929, que busca asignar $7,000 millones para extender el ACP. La medida cuenta con apoyo bipartito y fue referida el pasado 10 de enero al Comité de Asignaciones de la Cámara Baja.

Sobre las posibilidades de avance del proyecto antes de que se agoten los fondos, Pérez lamentó que, en el ambiente actual en el Congreso, “mi opinión es que no es la prioridad, hay problemas presupuestarios y otros asuntos”.

Sin embargo, recalcó que durante meses “la (APT) sí ha hablado en múltiples ocasiones con el gobierno para alertarlos (sobre los efectos de que se agote el ACP) y para ofrecerles ayuda en las gestiones de cabildeo que vayan a hacer”.

El subsidio a internet de banda ancha en el hogar comenzó en mayo de 2021 como un programa de emergencia por pandemia que ofrecía hasta $50 de descuento mensual para costear el servicio y una ayuda inicial para adquirir equipos.

En noviembre de ese año, se convirtió en un subsidio de hasta $30 mensuales, al amparo de la Ley Bipartita de Infraestructura que firmó el presidente de Estados Unidos, Joe Biden. Con el ACP, los hogares elegibles también pueden recibir un descuento de hasta $100 en el costo de una computadora o de una tableta, si se las compran a un proveedor que participe en el programa y aportan de $10 a $50 del total.

La semana pasada, el secretario auxiliar para Innovación, Información, Datos y Tecnología, Enrique Völckers-Nin, indicó que próximamente viajará a la capital federal para atender el tema.

“Próximamente, iremos a la capital federal para reunirnos con la FCC, así como con varios congresistas, para presentarles la urgencia de que Puerto Rico sea incluido en la extensión del programa, de esta aprobarse. Ciertamente, existe una necesidad evidente que hace necesario que este descuento continúe beneficiando a los hogares elegibles”, añadió el funcionario”, Völckers-Nin.



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