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Solucionar sin más demora la crisis de las gomas usadas

Ahora que están llegando fondos federales para respaldar iniciativas industriales y orientadas a la salud ambiental, debe plantearse el incentivar la reconversión de los neumáticos usados, adaptando plantas existentes o estableciendo otras, a fin de evitar la plaga de gomas que asfixia al país.

El Nuevo Día, a través de estas páginas, está en récord, desde hace al menos una década, solicitando que se busquen alternativas de reciclaje propio, recurriendo al triturado de gomas, cuyo producto final tiene varios usos. Es preciso evitarle al país una gran amenaza a la salud pública y la vergüenza estética que representan esas montañas de gomas, a todo lo cual hay que añadir el riesgo de incendios.

La acumulación de neumáticos es un problema recurrente que requiere solución urgente. Convendría auscultar, por ejemplo, la disponibilidad de recursos federales para ofrecer incentivos a emprendedores que tengan ideas que puedan ejecutarse.

Depender de la transportación marítima para que saque las gomas de las orillas de vías públicas, vecindarios y negocios es jugarse un albur, como hemos visto en meses recientes, cuando la pandemia ha ralentizado la recogida en los talleres y puntos de recolección. La cifra de al menos 18,000 neumáticos que se desechan diariamente en Puerto Rico, para un total de cuatro millones de gomas que van sobrando, nos obliga a buscar soluciones definitivas para un renglón en el que, por demasiado tiempo, hemos estado a expensas de la improvisación.

Proyectos serios de reciclaje para el uso de goma triturada en el asfaltado de las carreteras del país han chocado con la oposición sistemática del Departamento de Transportación y Obras Públicas (DTOP), que también ha obstaculizado al menos dos proyectos de ley presentados en la Asamblea Legislativa, uno en 2018 y otro en 2020. El DTOP ha admitido que no hay restricción federal en el uso de este asfalto modificado con caucho y que, por lo tanto, podrían usarse fondos federales para reparar las calles, que están cada vez peor. Si países desarrollados —Canadá, por ejemplo— han recurrido a ese sistema, no debería haber impedimento en Puerto Rico, tomando las medidas ambientales adecuadas.

Ahora, a tres años de que se presentaran los primeros proyectos de ley, las vías públicas están peor que nunca y la crisis de los neumáticos vuelve a estallar.

Es menester indagar en otros usos de la goma triturada, como revestir vertederos, o fabricar bloques para construir barreras de sonido o muros acústicos. En el Recinto de Mayagüez de la Universidad de Puerto Rico han investigado los usos del caucho-asfalto a lo largo de varios años. En uno de esos trabajos, se alude a la preocupación sobre las emisiones producidas por la mezcla en lo que respecta a las carreteras, pero se concluye que, según estudios del Departamento de Transportación de Florida, si bien los niveles de toxicidad son un poco más altos que los del asfalto convencional, no sobrepasan los límites establecidos por EPA.

Mientras tanto, las plantas dedicadas a la trituración no tienen por qué ser fuente de contaminación, teniendo en cuenta que la tecnología es cada vez más moderna. En todo caso, la avalancha de millones de gomas usadas, sin salida, que aumentaría en los próximos meses, justo para el verano, sí podría convertirse en una catástrofe ambiental.

Para todo se necesita una inversión inicial, y en este caso es probable que las plantas de asfalto ya existentes precisen de un empujón económico para adaptar sus estructuras al añadido de goma triturada. Se trata de situaciones que deben valorarse.

El gobierno debe examinar las opciones a su alcance y el impacto económico de la potencial industria que las gomas podrían representar. Está más que comprobado que cada vez se puede confiar menos en la exportación de neumáticos, a la que sin embargo estamos tan atados.

Hay que resolver de manera urgente, pero con la mira puesta en el futuro.

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