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Una reingeniería educativa al servicio de las escuelas

Las vistas de transición gubernamental han confirmado las distintas áreas de rezago en el Departamento de Educación (DE) que limitan, no solo los actuales procesos educativos debido al COVID-19, sino la reingeniería que todo el sistema necesita para que los estudiantes de Puerto Rico cuenten con una educación de alta calidad a largo plazo.

Aun contando con la mayor partida del presupuesto de Puerto Rico, Educación ha fallado a nuestros niños al no poder garantizar que tengan las mejores condiciones y recursos para su aprendizaje en medio de las emergencias recientes de la isla. Tampoco ha podido cumplir con las exigencias federales para liberar millones de dólares retenidos, correspondientes a este año fiscal.

La agencia no ha identificado, por ejemplo, cuestiones tan básicas como la calidad de la estructura antisísmica. ¿Cuántos de los 857 planteles escolares tienen problemas de columna corta? Esa información es vital para realizar los trabajos de refuerzo y corrección del problema, que hace a las escuelas más vulnerables a derrumbe en caso de terremotos. En la vista de esta semana, el secretario Eligio Hernández reconoció no tener los datos, pese a que ha pasado casi un año desde el evento sísmico del 7 de enero, que causó el desplome de un plantel en Guánica, descrito por la oficialidad como estructura segura el día antes.

En enero vence una partida de $356 millones de FEMA para reparaciones temporeras aún sin usar. Educación pidió extender la fecha hasta diciembre de 2021, sin tener aún respuesta. Al menos, firmó ya los contratos para la construcción de escuelas temporeras en municipios del sur afectados por la secuencia sísmica. Para las mismas se utilizarán remolques, condición que deberá considerar ahora la realidad del COVID-19 para prevenir contagios.

Han pasado ocho meses desde que se declaró la emergencia que obligó la suspensión de clases. Y aunque la industria de la construcción fue de las primeras autorizadas a reanudar labores, no se han realizado las obras necesarias para que las escuelas ofrezcan seguridad a estudiantes, maestros y otro personal, así como a las comunidades a las que algunas sirven como refugio en emergencias.

La agencia debe equipar a todos los estudiantes con las computadoras y el acceso a internet necesarios para la continuidad del proceso educativo. A la fecha, poco más del 20% - 55,598 estudiantes, de una matrícula de 276,413- esperan aún por una computadora o tableta para la educación a distancia, a poco más de un mes para el cierre del semestre. Mientras, surgen denuncias de problemas con los dispositivos sin que padres ni estudiantes conozcan el proceso para reportar las dificultades.

A la falta de información necesaria para las familias y para la planificación estratégica interna, se suma el estancamiento en la negociación para acordar la contratación de la firma seleccionada como síndico para supervisar el uso de los fondos federales. La contratación es una condición del gobierno federal para liberar $650 millones de fondos recurrentes asignados para este año fiscal, debido al historial de señalamientos federales de la agencia.

El secretario aduce diferencias en cuanto a cláusulas del contrato y cumplimientos de ley. Es importante que el contrato cuente con las garantías de transparencia y manejo adecuado de los fondos públicos. El tranque atrasa el esfuerzo que se requiere para remontar las dificultades que enfrenta la agencia educativa. La situación requiere un mínimo de razonabilidad y la colaboración de otros funcionarios para que las partes superen las diferencias.

Representantes de la administración entrante han reconocido los problemas del DE. Estos meses de transición deben permitirles articular un proceso de reenfoque y restructuración que inyecte al sistema educativo su rango de motor de movilidad socioeconómica y ponga a los estudiantes en su sitial correspondiente, como eje central.

 

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