Estas tercera y cuarta fase incluye la construcción de una nueva rampa de acceso desde la marginal sur de la carretera PR-2, en dirección este, hacia la carretera PR-165, en dirección norte. (Archivo)
Una construcción en una carretera.

Washington D.C. – El Comité de Transportación e Infraestructura de la Cámara de Representantes de Estados Unidos aprobó esta madrugada (38-26) el proyecto de ley que impulsa incrementar a $340 millones anuales, a partir del año fiscal federal 2023, las asignaciones para mejoras a carreteras en Puerto Rico.

El lenguaje sobre la Isla es parte del proyecto de ley “Invierte en Estados Unidos”, que reúne iniciativas de transportación con una inversión de $547,000 millones durante los próximos cinco años y que recoge iniciativas que forman parte del plan de infraestructura y creación de empleos del presidente Joe Biden.

Para el próximo año fiscal federal, que comienza el 1 de octubre, el comité propuso otorgar a Puerto Rico una asignación de $210.4 millones para proyectos de carreteras.

Bajo la legislación demócrata, las asignaciones incrementarían a $340 millones anuales entre 2023 y 2026. Solo dos republicanos, la comisionada residente en Washington, Jenniffer González, y Brian Fitzpatrick (Pensilvania), votaron a favor de la legislación, que tendrá que ser sujeto de duras negociaciones en el Senado.

De todos modos, la speaker Nancy Pelosi quiere llevar la medida a votación a finales de mes, antes del receso con ocasion del día de la independencia de Estados Unidos.

“La infraestructura está llamando y estamos respondiendo con una legislación audaz que invierte en los trabajadores y las comunidades estadounidenses y sienta las bases para el visionario plan de empleos para los estadounidenses del presidente (Biden)”, indicó el presidente del Comité de Transportación, el demócrata Peter DeFazio (Oregón).

DeFazio destacó que la medida autorizaría $95,000 millones para proyectos de trenes de pasajeros y carga en Estados Unidos, incluidos $32,000 millones destinados al tren interestatal Amtrak.

Para el próximo año fiscal federal se han añadido $52.4 millones para proyectos en la Isla, a la asignación anual de $158 millones.

Pero, la asignación aumentaría a $340 millones anuales entre 2023 y 2026. La comisionada Gonzalez, quien es parte de la minoría republicana en esa comisión, dijo que negoció la asignación adicional de $52.4 millones y aumentar por cuatro años la aportación federal a $340 millones anuales.

La legislación propone ordenar al Secretario de Transportación de Estados Unidos presentar un informe sobre cómo modernizar las fórmulas de distribución de fondos para proyectos de carreteras, y “cómo incorporar a Puerto Rico” en las asignaciones que reciben los estados. Según la comisionada, como un estado, Puerto Rico recibiría $430 millones anuales.

La comisionada indicó que la legislación - que DeFazio prevé terminará en un comité de conferencia con el Senado más adelante en el año-, otorgaría flexibilidad en el uso de los fondos, con la oportunidad de reprogramar hasta un 50% de los fondos.

El proyecto haría a Puerto Rico elegible para subvenciones dirigidas a implantar el programa de licencias de conducir comerciales y proporciona un período de gracia de 5 años para cumplir con los requisitos.

González dijo que además la medida incluye a Puerto Rico en el programa de subvenciones para la reconstrucción rurales y en el que financiaría “los programas de capacitación previos al desastre necesarios para aumentar la resistencia de los activos de transporte”.

También destacó que se cambiaron los requisitos para definir una comunidad rural, con el propósito de que incluya áreas con menos de 200,000 personas. Otra enmienda permitiría que el secretario de Transportación de Estados unidos compre datos de la Universidad de Puerto Rico en Mayaguez, que es parte de un centro de estudio de transportación.

De los $52 millones separados para proyectos específicos en Puerto Rico durante el año fiscal federal 2022, la comisionada propuso destinar $27.6 millones a seis proyectos de mejoras de carreteras.

De esos, el comité aprobó tres, que totalizan $17.6 millones: $5 millones para extender la PR-122, en la jurisdicción de San Germán y Lajas: $4.8 millones para la reconstrucción de una carretera en Gurabo, que le conecta con Trujillo Alto; y $7.88 millones para mejoras geométricas de la intersección de la PR-2, que incluye la zona de la urbanización Alborada.

Los otros casi $35 millones para proyectos específicos irán a manos de la Autoridad de Carreteras y Transportación de Puerto Rico.

En la sesión de ayer, que comenzó a las 10:00 a.m. del miércoles y se extendió por 19 horas, también se aprobó el proyecto de creación de empleos y protección de la calidad del agua, en el que la comisionada González incluyó una enmienda para asegurar que los fondos asignados a la Autoridad de Acueductos y Alcantarillados (AAA) bajo el programa del Fondo Rotatorio “no se utilizarán como ingresos o activos para el pago de la reestructuración de la deuda, solo para el propósito previsto”.

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