El cacao fino de Puerto Rico ya ha sido reconocido mundialmente por su calidad. (Archivo / El nuevo Día)

Con el objetivo de preparar a agricultores de Puerto Rico con conocimiento teórico y práctico sobre el modelo agroforestal del cacao, la Academia del Cacao comienza como el más reciente programa impulsado por el Fideicomiso para Ciencia, Tecnología e Investigación.

El proyecto abre su convocatoria el día 15 de abril de 2021 apoyado por sus programas hermanos del Fideicomiso de Educación STEM (ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas) y Recuperación Agrícola; y en conjunto con los proyectos agrícolas Semila y Finca Explora. La Academia del Cacao cuenta además con la colaboración de las entidades sin fines de lucro Peter Alfond Foundation y Boston Foundation, y se concentra en ayudar a agricultores del noroeste de Puerto Rico, según se informó.

“Nos dirigimos a crear dos fincas escuelas donde cada uno de los participantes maximice sus conocimientos en el cultivo agroforestal del cacao”, compartió Jorge Valentine, Gerente del Programa de Educación STEM. El sistema agroforestal o agrosilvicultura es un método de producción que integra árboles, ganado y pastos en una misma unidad. Este sistema está orientado a mejorar la productividad de las tierras y, a la vez, ser ecológicamente sostenible. Entre sus principales beneficios se pueden enumerar la protección física del suelo, los efectos sobre el microclima, el reciclaje de nutrientes y la diversificación de la producción.

“Este programa piloto ofrece a los agricultores ubicados en la región noroeste de la isla la oportunidad de explorar el cultivo del cacao y sus posibilidades económicas, así como las bondades que ofrece el policultivo agroforestal para, no solo aumentar ingresos, sino abonar a la seguridad alimentaria de Puerto Rico. El proyecto consta de 40 horas de capacitación en el desarrollo agroforestal del cacao fino y de aroma, así como práctica y desarrollo de cultivos afines al modelo agroforestal”, finalizó Valentine.

Por su parte, Lucy Crespo, principal ejecutiva del Fideicomiso, afirmó que la organización considera esencial la innovación para impulsar cualquier tipo de crecimiento económico: “Es por esto que invertimos y apostamos en esta oportunidad única para adelantar las capacidades de los agricultores del país, exponiéndolos a nuevas técnicas y a innovar en sus siembras con un enfoque en la sostenibilidad”.

Sobre el potencial de Puerto Rico para producir cacao fino y de aroma, se indicó que Puerto Rico cuenta con todo lo necesario para desarrollar este cultivo tan cotizado porque, una vez el árbol de cacao alcanza su edad productiva, tiene frutos todo el año. Eso representa una excelente opción para fincas locales. Además, el cacao fino de aroma representa únicamente 5% de la producción mundial. Y, el de Puerto Rico, fue reconocido como uno de los mejores del mundo en los International Cocoa Awards del 2019.

Por otro lado, el cacao goza de ciertos beneficios federales, por ejemplo, las cosechas de cacao inscritas en el Departamento de Agricultura Federal están cubiertas en caso de pérdidas bajo el Programa de Protección de Cultivos.

El programa de La Academia del Cacao es gratuito y al culminar provee recursos, insumos y otros elementos para la puesta en función de un sistema agroforestal basado en el cacao. Cuenta con un componente teórico dividido en ocho módulos, los cuales se ocuparán de sentar las bases en la historia, como preámbulo a introducir a los participantes en las políticas, oportunidades y futuro del cacao. Estudiarán la viabilidad económica y financiera del modelo de negocio para el cacao fino y de aroma en un sistema agroforestal. También atenderán los modelos de negocio que maximizan el retorno en la inversión.

Ofrecerán a los participantes, herramientas para eliminar la brecha que existe en cuanto a la parte financiera de la agricultura, educando sobre los costos del desarrollo de una finca. Discutirán qué sistemas de precios usar para un retorno de inversión favorable, así como proyecciones de ganancias basadas en la inversión del participante.  Además, los participantes aprenderán sobre pesticidas y otras opciones de control para sustituir agroquímicos. Disfrutarán de un taller sobre los beneficios de certificarse como agricultor bona fide las exenciones, incentivos y otras oportunidades que el gobierno ofrece a esta industria. También explorarán el agroturismo como opción de un modelo alternativo de diversificación de ingresos.

La Academia del Cacao también ofrece un componente práctico en donde aplicarán lo aprendido sobre la siembra en el sistema agroforestal, creación de composta con residuos de la finca, creación de insumos beneficiosos (cómo identificar, utilizar y aplicar microorganismos que ya existen en la tierra) y cómo realizar una poda de forma correcta para mejorar la producción y salud de los cultivos. Por último, se les enseñará a cosechar el cacao correcta y óptimamente con miras a la producción y exportación comercial.

La convocatoria abre el día 15 de abril de 2021 con espacios limitados disponibles mientras duren. Se invita a todos los agricultores del noroeste interesados en https://prsciencetrust.org/academia-del-cacao/ o enviar un correo electrónico a: jvalentine@prsciencetrust.org.

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