Ignacio Álvarez, CEO de Popular Inc. considera que en materia de actividad prestataria en Puerto Rico, el 2023 podría ser tan bueno o mejor que el año pasado.
Ignacio Álvarez, CEO de Popular Inc. considera que en materia de actividad prestataria en Puerto Rico, el 2023 podría ser tan bueno o mejor que el año pasado. (Suministrada)

Tras devolver unos $631 millones a sus accionistas en el 2022 y aumentar el dividendo sobre las participaciones comunes, lo que supuso otro beneficio de cerca de $164 millones para los inversionistas, Popular Inc. (Nasdaq:BPOP) pondrá una pausa a su programa de retorno de capital, indicó ayer su principal oficial ejecutivo, Ignacio Álvarez.

Se trata de una pausa de aproximadamente seis meses y ello, a su vez, dependerá de que las previsiones económicas que tiene el banco, tanto para Puerto Rico como para Estados Unidos, se confirmen, explicó el banquero. Agregó que siguen de cerca los ajustes que se avecinan en la tasa de fondos federales y el curso que tome, en definitiva, la inflación.

“Sigo pensando que no habrá una recesión en Puerto Rico. Los números que vemos en el empleo siguen siendo fuertes. El consumidor sigue gastando… la tasa de crecimiento (proyectada) puede bajar, pero nuestra proyección base (más probable) no es de una recesión en Puerto Rico”, sostuvo Álvarez.

En Estados Unidos, la situación es más compleja, agregó el banquero, pero a su juicio, un cuadro de recesión en esa economía o de bajo crecimiento tampoco sería significativo, a menos que se produzca algún “shock” como una escalada en el precio del crudo por temas geopolíticos o que se arraigue la inflación.

La inteligencia económica que maneja Popular contempla otra subida en las tasas de interés por parte de la Reserva Federal, en el orden de 25 puntos base, tan pronto como en la primera reunión del Comité Federal de Mercados Abiertos (FOMC, en inglés), explicó Álvarez.

Sin embargo, la lectura de Álvarez, en materia de actividad prestataria en Puerto Rico, es que el 2023 será tan bueno o mejor que el año pasado.

Álvarez hizo sus expresiones durante una sesión con periodistas, teniendo como telón de fondo los resultados de la matriz de Banco Popular durante el 2022.

El año pasado, el conglomerado registró ingresos netos por $1,100 millones versus $935 millones un año antes. Para los accionistas, la gestión anual supuso $14.65 por acción común vis a vis $11.49 durante el 2021. A su vez, el conglomerado cerró el año con el nivel más bajo en préstamos en mora en los pasados dos años, un margen neto de interés (NIM, en inglés) en la vecindad de 3.11% y un capital básico en el orden de 16%.

Beneficio por ajuste contributivo

Los números del 2022, en parte fueron posibles por lo hecho en último trimestre del año. En ese período, Popular devengó ingresos netos por $257 millones.

La cifra incluyó unos $86 millones, producto de un reajuste de los activos contributivos diferidos (DTA, en inglés) que tiene la institución por sus operaciones en Estados Unidos.

Otros eventos únicos también pesaron en la gestión anual, explicó Álvarez. Entre estos, la venta de la participación de Popular en Evertec, transacción que supuso unos $227 millones.

Álvarez destacó que la institución acreció su cartera de préstamos en todos los segmentos, a excepción de hipotecas, lo que debe replicarse este año, una dinámica que requerirá más personal y recursos para fortalecer la estructura de servicios del banco.

Una multa de la Fed

De otra parte, Álvarez catalogó como un hecho desafortunado, la multa impuesta por la Reserva Federal como resultado del otorgamiento de seis préstamos posiblemente fradulentos bajo el Programa de Protección Nómina (PPP, en inglés) y que se otorgaron en una sucursal de Popular Bank en Nueva York en medio de la pandemia. El banco central multó a Popular con unos $2.3 millones, pero no requirió otras acciones a la institución. En conjunto, los seis préstamos totalizaban $1 millón.

Álvarez indicó que fue la institución, quien notificó a la Reserva Federal de la falla que detectaron, y se tomó acción disciplinaria con el personal que ocasionó la situación.

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