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Juan Cardona vive un momento especial al ganar su primer juego como dirigente interino en la NCAA: “Estaba preparado”

El entrenador vegabajeño reemplazó al piloto Jay Ladner en la dirección de Southern Miss y saboreó el triunfo ante Old Dominion en la acción del baloncesto de División I

8 de febrero de 2024 - 11:41 PM

Juan Cardona atraviesa su segunda temporada como asistente de Southern Miss. (Suministrada)

No hubo frío olímpico ni pánico. Eso, él asegura.

Juan Cardona, sencillamente, lo vio como otro partido.

Pero realmente no era cualquier otro juego en la carrera del vegabajeño. Se trataba de su primer compromiso como dirigente interino de la Universidad de Southern Miss en el baloncesto de División I de la NCAA.

Un percance de salud llevó al entrenador Jay Ladner a ausentarse al desafío ante Old Dominion en la jornada del miércoles. Y Cardona –en su rol de primer asistente- tomó la batuta y salió airoso 78-73.

Fue, sin duda, un momento significativo en la carrera de Cardona, un exjugador de béisbol en su juventud que luego se convirtió en dirigente de baloncesto de escuelas superiores en el país, bajo la tutela del fenecido técnico Miguel Mercado.

“Cuando empezó el juego, estaba listo para lo que viniera. No estaba nervioso. Mentores, como Miguel Mercado, me prepararon desde joven para momentos como este. A los 18 años empecé a dirigir baloncesto, cuando me quité del béisbol por una lesión. Y a los 28 años ya estaba dirigiendo a nivel profesional (BSN). Así que estaba preparado”, compartió Cardona con El Nuevo Día.

“Sentí que había estado en ese escenario anteriormente. No se trataba de nada nuevo. Lo vi como un juego más y, gracias a Dios, todo salió bien”, prosiguió el actual piloto de los Capitanes de Arecibo en el Baloncesto Superior Nacional.

Ladner sufrió el martes un ataque al corazón y fue recluido en un hospital. A Ladner ya le dieron de alta, dijo Cardona, al estimar que el entrenador estadounidense estará fuera del equipo por dos o tres semanas.

Los Golden Eagles tienen marca de 13-11 y ocupan el quinto lugar en la Conferencia Sun Belt. Les restan siete partidos para terminar la fase regular el 1 de marzo y luego participar en el campeonato de la conferencia. Su próximo juego es el sábado.

Cardona sabe que muchos ojos del baloncesto colegial estarán puestos sobre él en las próximas semanas. El boricua sueña con ser entrenador en propiedad en la NCAA. Esta es su segunda experiencia en División I y su tercera campaña a este nivel.

Se estrenó como asistente en Mercer y allí solo estuvo una campaña (2019-20), antes de volver a Miami para trabajar con el cubano Arturo “Pilín” Álvarez en un ‘prep school’.

En la pasada temporada debutó con Southern Miss y fue pieza importante en los reclutamientos de los boricuas Neftalí Álvarez y André Curbelo.

“No vamos a parar. Voy a dirigir (en propiedad) en División I. Nos vamos a quedar aquí”, afirmó.

Inspirado en Miguelito

Parado en la línea de juego frente a Old Dominion, Cardona dijo que no dejó de pensar en Mercado, quien dirigió 26 años en el BSN y conquistó tres campeonatos.

Cuando empecé a dirigir, recuerdo que Miguelito le dijo a Pilín que yo iba a dirigir en División I. En ese momento, yo no sabía lo que estaba diciendo”, recordó Cardona.

“También pensé en Pilín, en David Rosario… gente que me ayudó mucho en mi desarrollo como coach”.

Cardona no es el único boricua que pertenece a un staff técnico de un programa de baloncesto de División I esta campaña. Chuck Martin es asistente en Oregon; Orlando Antigua en Kentucky; y Donald Copeland es el técnico en propiedad de la Universidad de Wagner.

A diferencia de ellos, Cardona es el único desarrollado en la isla.

“Y ahora tengo el reto de abrirle camino a otros latinos que vienen detrás de mí. Que vean que esto es posible”, sostuvo.

Y dijo además que su estilo intenso y fogoso en la línea no cambiará. “Ya cogí mi primer técnica. Ni recuerdo bien porque me la dieron”, dijo entre risas.

Lesionado Curbelo

En cuanto a la ausencia de Curbelo en los últimos ocho compromisos, Cardona dijo que el armador sufrió otra conmoción cerebral y agregó que es evaluado “día a día”.

Curbelo atraviesa su primera temporada en Southern Miss y apenas ha jugado seis partidos con medias de 12.0 puntos, 5.0 asistencias y 4.8 rebotes en 23.7 minutos por cotejo. Su último partido fue el 11 de enero.

No comenzó activo en la temporada porque el organismo de la NCAA no había aprobado su transferencia desde St. John’s. Curbelo también se vio afectado por una conmoción en St. John’s.

Contento con las firmas de jugadores en Arecibo

Al tiempo que cumple funciones con Southern Miss, Cardona también trabaja en la confección de los Capitanes para el 2024.

Arecibo presentará varias caras nuevas, tras la salida de David Huertas como agente libre y el canje de Walter Hodge, Jr., a los Cangrejeros de Santurce por el joven escolta Alfonso Plummer.

Y en pasados días, la gerencia del conjunto arecibeño anunció las contrataciones de los importados David Stockton y Jahlil Okafor.

Me gusta lo que estamos haciendo. No solo estamos buscando jugadores que anoten, sino jugadores que hagan mejores a los demás y al equipo. Y todavía faltan más movimientos”, afirmó Cardona, quien dirigió a Ponce y Arecibo en el pasado torneo.

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