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Aumento de $59 millones en contrato de operador de lanchas sufragará viajes adicionales hasta 2027

En los próximos tres años, la ATI espera entregar a HMS Ferries nuevas embarcaciones y completar la construcción de terminales en Vieques y Ceiba

10 de julio de 2024 - 6:30 PM

La ATI espera que la primera de las lanchas nuevas llegue al país a finales de este año. (Ramon "Tonito" Zayas)

Las enmiendas que agregarán casi $59 millones al contrato de HMS Ferries por el servicio de transporte marítimo responden al incremento en la cantidad de viajes hacia las islas municipio de Vieques y Culebra que se calendarizarán hasta 2027, mientras se completan la transferencia al operador de, al menos, cuatro lanchas nuevas y la construcción de los terminales en Ceiba y el muelle Mosquito, en la Isla Nena, precisó este miércoles el director ejecutivo de la Autoridad de Transporte Integrado (ATI), Josué Menéndez Agosto.

El período por el que se mantendría el itinerario de ocho viajes diarios a cada isla municipio –en lugar de los cinco que había hasta el año pasado– coincide con la extensión de la “fase 1″ del contrato entre el gobierno y HMS Ferries, que originalmente vencía en febrero de este año, pero que se enmendó inicialmente hasta el 30 de junio y, ahora, por tres años adicionales.

En entrevista con El Nuevo Día, Menéndez Agosto aseguró que las modificaciones contractuales no están relacionadas con la reestructuración financiera de la matriz de HMS Ferries, Hornblower, que en febrero pasado se acogió a un proceso de reorganización bajo el Capítulo 11 de la Ley de Quiebras y que completó recientemente. El jefe de la ATI sostuvo, sin embargo, que, con la reorganización, el operador está “más robusto, más fuerte financieramente hablando”.

Según la aprobación que la Junta de Supervisión Fiscal (JSF) dio a las enmiendas el 3 de julio, el contrato se traspasará a HMS Global Maritime, LLC, otra de las filiales de Hornblower, en el contexto del proceso de quiebra. Con el aumento de $58,621,834 en la compensación de la empresa, el monto global del contrato –que vence en 2043– ascenderá de $750.9 millones a $809.5 millones.

“Ante la necesidad, fuimos ajustando. En un momento dado, hubo hasta 10 viajes. Lo que ocurre es que, hasta tanto tengamos las embarcaciones nuevas, no vamos a estabilizar la flota. Las embarcaciones nuevas vienen a estandarizar la flota, en términos de capacidad. Vamos a tener entre 300 y 400 personas (por lancha), y eso nos va a ayudar muchísimo a, más adelante, tomar la decisión de si tenemos que reducir (los viajes) porque ya tenemos el cupo necesario para transportar a las personas”, resumió Menéndez Agosto.

La ATI espera que la primera de las lanchas nuevas llegue al país a finales de este año. Las otras tres se entregarán de manera escalonada, con la última entrando en servicio para 2026.

Al cabo de ese período, la ATI reevaluaría si es necesario mantener el volumen de viajes.

“Lo que pasa es que, en la fase 2, el costo del contrato baja. Ahí, sí tendríamos que pagar por el viaje adicional. Hay que analizar, año tras año, si es necesario tener otro viaje. Tendrás más capacidad, y con cinco viajes (podría ser) más que suficiente, quizás hasta con cuatro (viajes). Es parte del proceso. Una vez esté implementada la nueva tarifa, en transportación, eso crea un efecto (de reducción en la demanda)”, matizó Menéndez Agosto con relación al aumento que aplicará a pasajeros no residentes de Vieques y Culebra.

Aunque el aumento debía entrar en vigor este verano, fue aplazado debido a que Vieques no ha completado su registro de residentes, y aún no existe una nueva fecha para su aplicación, dijo Menéndez Agosto.

La semana pasada, tanto el alcalde de Vieques, José “Junito” Corcino, como su homólogo culebrense, Edilberto Romero, expresaron sorpresa ante las enmiendas contractuales. Menéndez Agosto aseguró, en cambio, que los ajustes al acuerdo se discutieron entre marzo y abril, y que requirieron discusiones con la JSF para convencer al organismo de la necesidad de aumentar el volumen de salidas.

“Con el patrocinio que tenemos, es razonable que tengamos la necesidad de aumentar los viajes y es cónsono con la petición de los alcaldes de las islas municipio”, manifestó el jefe de ATI.

Hornblower anunció la culminación de su reestructuración financiera el 3 de julio, justo el día que la JSF comunicó su aval a las enmiendas.

“Hornblower Group ha completado con éxito su proceso de reestructuración financiera y ha emergido del Capítulo 11 con un nuevo grupo mayoritario, un portafolio empresarial enfocado y con la flexibilidad financiera para apoyar nuestro crecimiento a largo plazo. Como se ha señalado a lo largo de este proceso, no ha habido ningún impacto en nuestras operaciones de experiencias marítimas y terrestres que ofrecemos a nivel mundial. Esperamos dar la bienvenida a los pasajeros y turistas que visiten a Puerto Rico durante esta temporada de verano que ya está en marcha, y en el futuro”, expresó –por escrito– Kevin Rabbitt, principal oficial ejecutivo del conglomerado.

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