Los síntomas de un golpe de calor se producen cuando el cuerpo no puede ajustar su temperatura interna a la del ambiente externo.
Los síntomas de un golpe de calor se producen cuando el cuerpo no puede ajustar su temperatura interna a la del ambiente externo. (Shutterstock)

Una vez más, el Servicio Nacional de Meteorología (SNM) en San Juan emitió un aviso de calor extremo para 15 pueblos, debido a que las sensaciones térmicas (índices de calor) podrían llegar hasta los 114 grados Fahrenheit (°F).

Durante las pasadas semanas, esta ha sido una situación que se ha venido repitiendo y que se agudiza con la falta de energía eléctrica en la mayoría de los municipios. Ante este panorama, te explicamos qué es un golpe de calor y cómo puedes protegerte a ti y a tu familia de este.

¿Qué es un “golpe de calor”?

El golpe de calor (heat stroke) es, en esencia, el efecto del cuerpo humano ante una temperatura extrema. De acuerdo con la Clínica Mayo, se produce “generalmente como consecuencia de la exposición prolongada a altas temperaturas o del esfuerzo físico” en esas condiciones climáticas.

La peligrosidad de esta manifestación extrema de calor es muy alta porque, si no se trata a tiempo “puede dañar rápidamente el cerebro, el corazón, los riñones y los músculos”. De no atenderse a tiempo, estos expertos en comunicación médica aseguran que la persona pudiera estar a “riesgo de sufrir complicaciones graves o la muerte”.

¿Cómo reconocemos los síntomas?

A juicio de la doctora Maralys Esparra González –especialista en Medicina General, quien es parte de un equipo de cuidado de salud en el hogar— los golpes de calor (heat strokes) son mucho más comunes de lo que pudiéramos pensar.

En esencia, los síntomas de un golpe de calor se producen cuando el cuerpo no puede ajustar su temperatura interna a la del ambiente externo. “Nuestro cuerpo es incapaz de manejar esas temperaturas y ahí se presentan los síntomas”, que Esparra González indicó a continuación:

  • Sudoración excesiva
  • Palidez
  • Piel caliente y seca
  • Pérdida de orientación
  • Manifestación de calor sofocante (verbal o por señas)
  • Sed, boca reseca
  • Respiración acelerada
  • Aumento en la frecuencia cardíaca
  • Calambres musculares
  • Agotamiento
  • Debilidad
  • Estado mental alterado, delirio
  • Náuseas (incluso puede haber vómito)
  • Dolor de cabeza
  • Mareo o vértigo
  • Síncope o desmayo (en casos extremos; puede durar varios minutos)
  • Convulsiones (en casos extremos)

Esparra González comentó que los golpes de “ocurren mayormente en zonas más secas del país, pero igual puede pasarle a cualquier persona en la isla”. “También ocurren como consecuencia de hacer ejercicio en calor o humedad extremos”, destacó.

Igualmente, la doctora hizo éfasis en aquellas personas que trabajan bajo el sol. “Deben mantenerse hidratados y ‘enfriarse’ bajo una sombra cada cierto tiempo para reducir su exposición y un posible riesgo”, añadió. Para ello, el Instituto Nacional de Salud Ocupacional de los Estados Unidos –adscrito al CDC—presenta una guía sobre las distintas condiciones asociadas con el calor extremo para proteger la vida de quien enfrenta un golpe de calor.

Qué debe hacerse

La doctora recurrió a los medios más comúnmente utilizados durante estos episodios que suelen ocurrir de manera súbita.

“Como todo puede pasar muy rápido, es bien importante estar informados de lo que usted, como persona a cargo o en medio de una situación como esa, puede realizar”, subrayó. “Así podrá mantener la calma mientras maneja la situación”.

Ante un golpe de calor, Esparra González recomendó los siguientes remedios inmediatos:

  • Trasladar a la persona afectada hacia un espacio fresco y ventilado (si es posible, en una habitación con aire acondicionado).
  • Desvestir y descalzar a la persona para enfriar el cuerpo con mayor rapidez.
  • Duchar o rociar con agua fresca para bajar la temperatura del cuerpo.
  • Colocar compresas frías en cuatro puntos esenciales: frente, nuca, axila e ingle.
  • Hablarle a la persona para confirmar que está alerta y orientada.
  • Si la persona puede hablar, pedirle que describa cómo se siente.
  • Si la persona se muestra confusa o irritada, procure mantenerla en calma.
  • Administrarle sorbos de agua fría, si la persona afectada está consciente y puede tragar.
  • En casos extremos, llamar al 9-1-1 para solicitar apoyo médico inmediato.

Efectos del golpe de calor a largo plazo

“Todo va a depender del estado de salud que tiene la persona que sufre (el golpe de calor)”, apuntó Esparra González. “Como cada paciente es un mundo aparte, siempre es importante hacerle una evaluación completa, sobre todo si hubo síncope o convulsiones”, destacó la doctora. “En algunos casos, puede ocurrir la muerte”, afirmó.

“Por eso es importante que la persona que esté a cargo –ya sea un familiar o un cuidador, incluso un empleado dentro de una instalación dedicada a cuidado prolongado de pacientes encamados—deben estar bien informados sobre cómo atender estos casos cuando se producen”, recalcó Esparra González.

“Hay personas, sin embargo, que pueden pasar por ese momento y recuperarse sin complicación alguna”, asegura. Todo ello, aclaró la doctora, “dependerá de sus condiciones preexistentes (o comorbilidades), porque la ingesta de medicamentos puede afectar su capacidad para regular la temperatura del cuerpo o adaptarse a cambios súbitos”.

Por otra parte, el consumo de bebidas alcohólicas o azucaradas también afecta el proceso de enfriar el cuerpo ante el calor excesivo.

Datos que debes saber

De acuerdo con un informe realizado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos (CDC), anualmente se reporta un promedio de 700 muertes relacionadas con los golpes de calor. Entre el 25 y el 30 de junio de 2021—las temperaturas excesivas provocaron que el Servicio Nacional de Meteorología (NWS) emitiera una alerta de emergencia por calor excesivo para los estados de Idaho, Oregon y Washington.

En nuestra zona tropical, la situación es diferente. “Esto puede ocurrir en toda la isla, porque tenemos también el efecto de los polvos (del Sáhara), que aumentan esa sensación de calor, que suele ser más alta de lo que marca un termómetro”, explicó la doctora. “Esa información usted la puede averiguar con el informe del tiempo local, que hasta en los celulares está disponible”, sostuvo.

La doctora Esparra González llamó a ejercer la prudencia. “Si usted, un familiar o una persona a su cargo pudieran estar en riesgo, prepárese de antemano. Esa primera ayuda es esencial para evitar daños mayores”, recomendó la doctora.

Finalmente, enfatizó en aquellas cosas que deben evitarse durante la manifestación de síntomas de un golpe de calor:

  • No administres medicamentos para la fiebre (antipiréticos o analgésicos).
  • No frotes a la persona con alcohol o alcoholado.
  • No fuerces a la persona a tomar líquidos, sobre todo si no está alerta u orientado.
  • No pierdas de vista a la persona, particularmente si es una persona en estado letárgico, en las horas pico del calor.
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