Una brigada de la empresa Cobra, mientras realizaba tareas en Yabucoa, en mayo del 2018. (GFR Media)

Washginton - Temprano en la investigación sobre los contratos otorgados a la empresa Cobra Acquisitions Energy, el principal funcionario ejecutivo de Foreman Electric, Bront Bird, fue entrevistado por la Oficina del Inspector General del Departamento de Seguridad Nacional.

“He hablado con el Inspector General”, reconoció Bird, en una entrevista reciente al ser preguntado en torno a una investigación que ya se encuentra ante un Gran Jurado federal en San Juan.

Foreman fue una de las tres empresas a las que se le adjudicó en marzo de 2018 una solicitud de propuestas, de hasta $1,400 millones, de la Autoridad de Energía Eléctrica (AEE) para la reparación del sistema energético de Puerto Rico, tras el huracán María.

Las otras dos fueron Cobra y MasTec. Pero, Bird sostuvo que solo Cobra recibió tareas.

Bird no quiso dar detalles sobre sus conversaciones con la oficina del Inspector General.

Pero, fue el Inspector General del Departamento de Seguridad Nacional quien inició la investigación federal sobre el contrato de Cobra, que se conoce está en manos de un Gran Jurado.

A causa de esa pesquisa, Asha Tribble, entonces administradora de la región 2 de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA) -en Nueva York- y asignada a la emergencia en Puerto Rico, fue separada de su cargo, tras alegaciones de que pudo presionar a favor de COBRA.

Bridget Moore, abogada de Tribble, negó a finales de mayo al diario Wall Street Journal que su clienta hubiese intervenido impropiamente a favor de Cobra y ha acentuado que los contratos, aunque financiados por FEMA, fueron otorgados por la AEE.

Tras una auditoría, la Oficina del Inspector General (OIG) del Departamento de Seguridad Nacional determinó que FEMA erró en su determinación de elegibilidad del contrato de Cobra bajo el Programa de Asistencia Pública.

Hace un mes, FEMA confirmó que puso en marcha un nuevo análisis para revisar los “costos reales” de las tarifas de Cobra Acquisitions para la restauración del sistema eléctrico de Puerto Rico.

Como parte de las investigaciones sobre COBRA, el Negociado Federal de Investigaciones (FBI) ha ordenado ya la incautación de cerca de $4.4 millones del hasta hace poco presidente de la empresa, Donald Keith Ellison.

La Oficina del Inspector General de Seguridad Nacional también ha tenido bajo examen el controvertible contrato otorgado por la AEE a la empresa Whitefish.

Bird sostuvo que en marzo de 2018 Foreman Electric -con base en Texas-, participó de la solicitud de propuestas de la AEE para un proyecto de restauración y mejoras del sistema eléctrico.

El principal funcionario ejecutivo de Foreman mantuvo que su empresa ofreció sus servicios por casi la mitad del costo de las tarifas de Cobra. Pero, insistió en que solo Cobra recibió tareas de parte de la AEE y FEMA.

De esa solicitud de propuestas de la AEE, Cobra obtuvo contratos por hasta $900 millones. Pero, en total llegó a tener contratos de hasta $1,800 millones.

Según Bird, sin embargo, nadie tenía más personal y camiones listos que su empresa.

“No hemos comenzado un solo trabajo (para la AEE). Todavía tenemos 250 camiones en la isla. ¿Por qué optaron por un contrato que costó el doble?”, cuestionó Bird.

Foreman sí realizó trabajos valorados en $50 millones a base de un contrato inicial con el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE.UU., en los momentos más críticos de la emergencia causada por el huracán. “Hicimos trabajos alrededor de todo Puerto Rico”, sostuvo Bird.

Aunque no ha recibido tareas, el contrato de $250 millones con la AEE estuvo vigente el primer semestre de este año y fue renovado el 20 de junio pasado, con vigencia hasta el 31 de diciembre.

No hay fondos obligados

Según el administrador de Reestructuración y Asuntos Fiscales de la AEE, Fernando Padilla Padilla, FEMA solo obligó los fondos para Cobra.

“No tenemos fondos obligados (comprometidos) de FEMA para ese contrato”, dijo Padilla Padilla, aunque confió en que el acuerdo se ponga en vigor “cuando haya un evento que amerite activar una emergencia”.

Bird destacó que el contrato con la AEE también incluía trabajos de mejoras, pues indica que debían proveer personal, materiales y equipo para “restauración y reconstrucción de servicios”.

Pero, Padilla indicó que, para rehacer la red eléctrica, aún esperan por los $1,932 millones del programa de desarrollo comunitario para atender desastres (CDBG-DR) y el acuerdo general con FEMA sobre los proyectos de obra permanente, que se supone estén certificados en octubre.

Personal de la AEE también ha sido llamado a declarar ante el Gran Jurado en torno a la investigación sobre Cobra.

Recientemente, el director ejecutivo de la AEE, José Ortiz, sostuvo que su corporación pública también prepara un informe en torno a los contratos relacionados a Cobra. Ortiz se ha expresado confiado en que no tengan que devolver dinero a FEMA.


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